Industria del guano

El guano, un excelente fertilizante natural, fue la exportación dominante del Perú del siglo XIX; la industria del guano constituye un ejemplo clásico de una experiencia exportadora de auge y caída en América Latina. El guano es el excremento seco de las aves marinas (del quechua, huanu, "estiércol"). En pequeñas islas ubicadas a lo largo de la costa sur del Perú, las condiciones meteorológicas favorables de la Corriente de Humboldt llevaron, a lo largo de los siglos, a acumulaciones sin precedentes de guano no lixiviado, a veces de cientos de pies de espesor en las islas Chincha. Rico en nitrógeno y fosfatos, el guano fue utilizado ampliamente por los agricultores precolombinos, pero con moderación por los colonos españoles. A principios de la década de 1840, el guano se convirtió repentinamente en un producto de exportación internacional, cuando Europa, atravesando una revolución agrícola, descubrió sus poderosas propiedades químicas, productivas y económicas.

Así, el guano surgió, entre 1841 y 1879, como la exportación fundamental del Perú, en uno de los comercios de productos básicos más activos del mundo del siglo XIX. Perú entró en su legendaria Era del Guano. Durante cuatro décadas, aproximadamente 11.5 millones de toneladas de estiércol de aves llegaron a Gran Bretaña, Francia, el sur de los Estados Unidos y una serie de mercados menores; a precios que fluctúan entre $ 25 y $ 50 la tonelada, el valor de mercado agregado del comercio alcanzó alrededor de $ 750 millones. El sufrido estado de Perú aprovechó rápidamente la oportunidad, declarando un monopolio nacional sobre el fertilizante en 1841 y desviando a lo largo de los años las inevitables presiones extranjeras para liberalizar el comercio de guano. Perú, liderado de manera innovadora por el general Ramón Castilla, comercializó sus depósitos principalmente a través de la venta a consignación con participación de utilidades, dominada durante las dos primeras décadas por la firma británica Antony Gibbs and Sons. Para la década de 1860, el estado había recurrido a contratos de comercialización con comerciantes nacionales emergentes, Hijos del País (hijos nativos) como Manuel Pardo. En la década de 1870, este enfoque fue reemplazado por una política de venta directa vinculada al servicio de la deuda externa y ejemplificada por el controvertido Contrato Dreyfus de 1869, firmado por el gobierno de Perú y la empresa francesa de Dreyfus Brothers. Si su comercialización, finanzas y política internacionales resultaron complejas, la extracción de guano siguió siendo un asunto primitivo aunque opresivo. Un número modesto de convictos, culis y otros desventurados trabajadores canalizaron el estiércol tóxico y sin procesar en las entrañas de los barcos que esperaban.

En el extranjero, el uso de guano ayudó a impulsar la productividad de cultivos como nabos, cereales y tabaco; Dentro de Perú, las asombrosas inyecciones de ingresos revitalizaron las finanzas nacionales y una economía y un sistema de gobierno poscoloniales hundidos en Lima. En general, el estado peruano logró captar hábilmente un impresionante 60 por ciento de las ventas finales, o casi $ 500 millones. El auge, que culminó en la década de 1860 con ventas anuales de más de 20 millones de dólares, introdujo la costa del Perú directamente en la economía mundial.

El guano y el acceso relativamente fácil del país a los mercados de bonos de Londres activaron una nueva clase empresarial comercial, centrada en la espectacular expansión de las finanzas públicas y las actividades estatales (el gasto en bienes raíces se quintuplicó entre 1850 y 1870). En política, tal riqueza permitió a Perú finalmente consolidar su inestable estado central de estilo caudillo y suavizar los conflictos políticos entre la élite, lo que finalmente generó la política reformista del Partido Civil, que reemplazó al gobierno militar en 1872. El impacto social del guano fue mixto. ; los beneficios se limitaban en gran medida a los Limeño familias, mientras que los grupos populares (como los artesanos) sufrieron los efectos de la intensificación de las importaciones de manufacturas, la inflación y el abandono político.

El hecho económico singular es que la industria del guano en Perú tuvo un desarrollo poco sostenido, diversificado o nacional. En muchos aspectos, la creciente dependencia del estiércol de aves aumentó la vulnerabilidad de la economía peruana. Aparte de la bonanza comercial urbana, un floreciente sistema bancario en la década de 1860 y el aumento de las modernas plantaciones costeras de azúcar y algodón en la década de 1870, el guano trabajó lentamente en el sector privado y en la economía y los pueblos del vasto interior andino del Perú. En la década de 1860, el Perú oficial, con su base impositiva reducida, recurrió a problemas cada vez mayores en los mercados de capitales europeos. En parte, este préstamo fue para materializar los esquemas de políticos visionarios que comprendieron los problemas inminentes del agotamiento del guano y el bajo nivel de integración nacional del país. Por ejemplo, un gigantesco proyecto de construcción de un ferrocarril, dirigido por el norteamericano Henry Meiggs, absorbió la quinta parte de todas las ganancias del guano. Después de su frenético comienzo a mediados de la década de 1860, la red ferroviaria nacional de Perú estaba en gran parte incompleta. Mientras tanto, en 1875, la deuda externa de Perú se había disparado a 35 millones de libras, con mucho, la mayor de América Latina registrada.

Tan rápido como apareció, la Era del Guano se evaporó a mediados de la década de 1870. El colapso golpeó todas las facetas de una economía y un sistema de gobierno peruanos construidos sobre la llamada prosperidad ficticia. En unos pocos años, las reservas de calidad se redujeron, la sustitución y la competencia de los nitratos se intensificaron y los prestamistas europeos se redujeron. El resultado fue el impago mundial de la deuda externa de Perú en 1876 y una amplia crisis política y social. En el golpe de gracia de 1879, Perú y Chile entraron en guerra por el control del próximo fertilizante natural del mundo, los nitratos del desierto de Atacama. La aplastante derrota de Perú en la Guerra del Pacífico, que expuso la fragilidad de su desarrollo nacional, terminó en la pérdida de activos y logros que quedaban de la era exportadora. A través de la planificación y la conservación, el gobierno peruano reinició la industria del guano para las necesidades domésticas en el siglo XX. Sin embargo, en la década de 1960, el gobierno peruano permitió que las empresas pesqueras retiraran las aves, lo que provocó que su población volviera a caer. Perú conserva hoy una modesta industria del guano para las necesidades locales. Además, una pequeña agencia gubernamental se ocupa de las aves guaneras restantes, que el estado promueve como un sitio de ecoturismo.

Los historiadores económicos han reflexionado durante mucho tiempo sobre el significado de la experiencia de Perú con el guano. Si bien todos están de acuerdo en que fue una oportunidad perdida para el desarrollo, las explicaciones difieren ampliamente. Tradicionalmente, el guano se considera una economía de enclave adversa. Desde este punto de vista, los ingresos y la demanda del sector exportador se filtraron al exterior hacia los capitalistas extranjeros, los comerciantes y las importaciones de lujo, dejando poco impulso para la economía interna atrasada. Los estudios cuantitativos de Shane Hunt revocaron este punto de vista al mostrar cómo el guano produjo efectos significativos en la demanda de la economía peruana y un potencial para una inversión pública competente. Sin embargo, las presiones de costo-precio todavía llevaron a una economía rentista peligrosamente sobreespecializada y productivamente estancada. Algunos historiadores enfatizan, en ausencia de reformas sociales de amplio alcance, la capacidad limitada del guano para fortalecer los mercados nacionales y promover una conciencia nacional convincente entre las élites nacionales; guano ejemplifica una trágica experiencia de "dependencia". Otros historiadores exploran la dinámica histórica de integración del Perú con la economía mundial, que muestra una mezcla paradójica de liberalismo de importación y estatismo autocrático que sofocó las perspectivas de crecimiento. Cualquiera sea la causa, la era del guano dejó un legado de modernización urbana superficial y sociedad andina fragmentada, dilemas persistentes para el Perú moderno.