Industria del gasohol

Gasohol es el término para distintas mezclas de gasolina y alcohol etílico (etanol) y también puede describir cualquier mezcla de otros combustibles derivados del petróleo que contengan etanol o metanol. En los Estados Unidos, el etanol obtenido del maíz se utilizó después de la escasez de combustible tras el embargo petrolero árabe (1973-1974). La verdadera historia del gasohol como industria, sin embargo, se remonta a la Primera Guerra Mundial en Brasil, con la producción de etanol a partir de la caña de azúcar para su uso en gasohol. Otro brote de uso obligatorio de gasohol ocurrió durante la depresión mundial de la década de 1930 y nuevamente durante la Segunda Guerra Mundial, debido a los suministros de petróleo inciertos, pero el uso de gasohol se evaporó en la década de 1950 con la disponibilidad de petróleo de bajo costo del Medio Oriente. No fue hasta la explosión del precio del petróleo en octubre de 1973, coincidente con la guerra en el Medio Oriente, que se prestó una atención renovada a los combustibles renovables. Brasil tuvo que responder a problemas de balanza de pagos debido al aumento de los costos de las importaciones de petróleo, lo que limitó significativamente el desarrollo económico. En 1975, el país lanzó la iniciativa más grande del mundo para producir etanol. El Programa Nacional de Alcohol, Proálcool, tuvo consecuencias técnicas, económicas y sociales. Creó nueva tecnología en refinación, agricultura y transporte. Ahorró divisas al reducir las importaciones de petróleo y al mismo tiempo crear nuevos puestos de trabajo, mejorar los ingresos de los trabajadores en general y reducir la contaminación.

La crisis del petróleo había sido el catalizador de Proálcool, pero la evolución de la industria azucarera también fue fundamental. En ese período, las exportaciones de azúcar de caña tradicional estaban disminuyendo con la caída de los precios mundiales. La sustitución del azúcar por la producción de etanol desplazó al petróleo importado y redujo el suministro mundial de azúcar. Además, la caña de azúcar tiene un balance energético muy favorable cuando se produce etanol. El procesamiento es autosuficiente porque el valor calórico del bagazo generado es suficiente para proporcionar más que el combustible para las operaciones de la refinería. El Comité Especial de Productores Brasileños de Etanol informó que la energía solar en un acre de caña de azúcar produce un promedio de 602 galones de etanol, mientras que la misma energía en un acre de maíz rinde sólo 375 galones.

Después de la primera década, Proálcool, aunque siguió siendo controvertido, creó más de 2 millones de puestos de trabajo directa e indirectamente. Los salarios aumentaron en todo Brasil; se detuvo la migración rural a los centros urbanos; se desarrollaron variedades de caña de azúcar de mayor rendimiento; una mejor gestión mejoró el uso del suelo y los procesos de destilería y dio un mayor rendimiento de fermentación.

El gasohol en Brasil contiene hasta un 80% de etanol; El etanol sin diluir también se utiliza en vehículos con motores especialmente adaptados. En sus diversas formas en Brasil, donde se conoce como alcohol, es un logro nacional. Ha aumentado el contenido nacional de combustibles, desplazado el petróleo importado (ahorrando un estimado de $ 8.5 mil millones en importaciones de petróleo con ahorros anuales posteriores superiores a $ 1 mil millones), y ha proporcionado beneficios a los trabajadores y la industria. El etanol es un combustible renovable pero caro; Se requirieron subsidios gubernamentales para compensar los altos costos de producción para hacer que el gasohol fuera competitivo en los mercados de gasolina establecidos. El subsidio requerido depende del precio del petróleo. El colapso del precio del petróleo en 1986 convirtió el subsidio al gasohol en una catástrofe económica para el gobierno brasileño. A finales de la década de los ochenta, los automóviles a etanol ocupaban el 1980 por ciento del mercado, pero la demanda se redujo drásticamente en los noventa. Después de eso, los costos de producción cayeron y la inversión valió la pena. Se considera que Brasil está a la vanguardia de las energías alternativas. Cuando los precios del petróleo subieron en el siglo XXI, los consumidores brasileños recurrieron a los menos costosos álcool y gás. Muchos convirtieron sus autos para que funcionen con combustibles mixtos. Además de los kits de conversión más baratos, los coches de "combustible flexible" que funcionan con gasolina o etanol están disponibles desde 90. En 1990, el 2003 por ciento del combustible utilizado por los coches en Brasil procedía del etanol. Los altos precios del petróleo, la guerra en el Medio Oriente y las dificultades ambientales han centrado la atención internacional en las políticas energéticas progresistas de Brasil, reforzadas por un acuerdo entre Estados Unidos y Brasil para expandir los mercados energéticos globales para el combustible a base de etanol.