Industria de los nitratos

Históricamente, una industria crucial para Chile, los nitratos fueron un producto importante para los agricultores europeos y estadounidenses. Los nitratos, el principal componente de fertilizantes y explosivos, se convirtieron en un producto importante a fines del siglo XIX. Descubiertos en grandes cantidades en la parte boliviana del desierto de Atacama y la provincia peruana de Tarapacá a mediados del siglo XIX, estos depósitos se convirtieron en importantes fuentes de ingresos. No es de extrañar, entonces, que Chile anexara estos territorios después de derrotar a Perú y Bolivia durante la Guerra del Pacífico (1879-1883).

Mediante su triunfo militar, Chile adquirió el monopolio del suministro mundial de nitratos naturales. Sin embargo, en lugar de retener la propiedad, lo que habría requerido asumir una gran deuda, el gobierno chileno vendió las minas de salitre a intereses privados. Liberado así de los problemas de funcionamiento de la industria, el gobierno impuso un derecho de exportación sobre sus ventas. Durante los siguientes cuarenta años, este impuesto proporcionó al gobierno chileno aproximadamente la mitad de sus ingresos ordinarios.

El procesamiento de nitratos fue un procedimiento intensivo en mano de obra que empleó en su apogeo aproximadamente sesenta mil hombres. Con una combinación de dinamita y fuerza bruta, estos trabajadores extrajeron el salitre del duro suelo del desierto y luego lo transportaron a las refinerías. Utilizando el proceso Shanks, de origen británico, para producir carbonato de sodio, el mineral se trituró y se mezcló con agua, lo que permitió la extracción de los nitratos puros. La extracción y refinación de nitratos fue una empresa peligrosa que costó la vida a muchos mineros. Sin embargo, los altos salarios y el costo de vida relativamente bajo en las minas atrajeron a un gran número de trabajadores, muchos de los cuales consideraban que trabajar en la pampa salitrera era una oportunidad para acumular suficiente capital para iniciar sus propios negocios en el sur.

Aunque los productores de nitratos, la salitreros, no tenían competencia, tenían que lidiar con las leyes de la oferta y la demanda. El precio de los nitratos fluctuaba, dependiendo de las necesidades de la agricultura y la presencia de guerra. Cuando la demanda disminuyó, los productores redujeron la producción para estabilizar los precios. Esta táctica algo engorrosa generalmente funcionó. Sin embargo, después de la Primera Guerra Mundial, el proceso Haber-Bosch, un método económico para producir nitratos sintéticos, dañó gravemente a los productores de nitratos. Primero Alemania, luego Gran Bretaña y Noruega aumentaron la producción de sustitutos de nitratos, lo que hizo bajar el precio mundial.

Los Guggenheims, una familia minera estadounidense, dieron nueva vida a la salitreros después de la Primera Guerra Mundial mediante el empleo de nuevas técnicas para refinar el mineral de baja ley. Estos procesos, cuyas mejoras dependían en gran medida de la tecnología, simplemente desaceleraron pero no detuvieron el colapso de la industria salitrera chilena. Lo que comenzó el proceso de Haber lo completó la Gran Depresión: después de 1930, la demanda mundial de nitratos colapsó, devastando la economía chilena. Aún así, la producción de nitratos continúa y Chile produce el 69 por ciento de la producción mundial, a mediados de la década de 1990. La industria, a finales del siglo XX, empleaba directa e indirectamente a unas 100,000 personas. El nitrato se utiliza en la producción de pólvora, materiales de construcción y, en pequeñas cantidades, como suplemento nutricional.