Hill, julian werner

(b. 4 de septiembre de 1904 en St. Louis, Missouri; d. 28 de enero de 1996 en Hockessin, Delaware), químico investigador de Du Pont cuyo trabajo en la década de 1930 condujo a la creación del nailon, uno de los productos más versátiles y lucrativos de la empresa.

Hill era hijo de Werner Kamlah Hill y Pearl Sames Reuther. Asistió a escuelas locales y se graduó de la Universidad de Washington en St. Louis en 1924. Luego, Hill obtuvo un doctorado en química orgánica del Instituto de Tecnología de Massachusetts en 1928.

En 1928, Hill comenzó a trabajar para DuPont Company y se convirtió en miembro del equipo que estudiaba el comportamiento de ciertas moléculas que se combinan para formar polímeros como parte de los esfuerzos de investigación pura que la compañía patrocinaba en ese momento. Él y otros científicos de DuPont habían informado de avances en el desarrollo de sedas artificiales como el rayón, que luego entraron en uso. En 1930, Hill intentó sintetizar polímeros más grandes cambiando las condiciones experimentales de sus reacciones químicas. A él y su equipo se les ocurrió accidentalmente un brebaje que el jefe de investigación de DuPont, Wallace Hume Carothers, consideró inútil. Sin embargo, Hill descubrió que el material se podía moldear en hebras notablemente largas y fuertes. Su descubrimiento accidental de este compuesto resistente y parecido a un tafetán revolucionó la vida cotidiana y demostró su valía en muchas aplicaciones prácticas. Introducida en la Feria Mundial de 1939 en la ciudad de Nueva York, la sustancia se denominó nailon. El 23 de julio de 1934 Hill se casó con Mary Louisa ("Polly") Butcher; tuvieron tres hijos.

La primera aplicación práctica del nailon a un producto de consumo se produjo en 1938, cuando se introdujo el polímero como cerdas de cepillo de dientes. Lo que lo convirtió en un éxito comercial fue su uso en medias, vendidas por primera vez a los consumidores en 1939. Similar a la seda pero mucho menos costoso, el nailon se convirtió en el reemplazo ideal de la seda de las medias y otras prendas de moda. También se utilizó para líneas de pesca y suturas quirúrgicas.

Cuando Estados Unidos entró en la Segunda Guerra Mundial, el gobierno utilizó la mayor parte de los limitados suministros de nailon del país para fabricar paracaídas, cuerdas y muchos otros suministros militares. Dado que no había suficiente nailon para usos militares y civiles, las medias de nailon se racionaron hasta el final de la guerra. Durante ese tiempo, las medias de nailon se convirtieron en un valioso artículo de trueque en Europa y alcanzaron el estatus de moneda informal. No fue hasta principios de la década de 1950 que hubo suficiente capacidad de producción para proporcionar suficiente material para otros usos comerciales y de consumo. Debido a que DuPont tenía la patente del nailon, Hill no ganó mucho dinero con su descubrimiento.

Hill era un observador de aves y amante de la vida silvestre, y expresó su preocupación por los efectos del nailon en el medio ambiente. Tocaba el violín y era un ávido jugador de squash. Durante los últimos años de su carrera, Hill supervisó el programa de DuPont dando ayuda a las universidades para la investigación en física y química. Se retiró de DuPont en 1964. Hill murió en Hockessin, en la comunidad de jubilados de Cokesbury Village, donde había vivido durante varios años.

Para más información sobre Hill, ver Charles R. Cornell, ed., Índice de biografía: índice acumulativo de material biográfico en libros y revistas, septiembre de 1995-agosto de 1996 (1996); y Hombres y mujeres estadounidenses de ciencia, 13ª ed. (1976). Un obituario está en el New York Times (1 de febrero de 1996) y Equipo (12 de febrero de 1996).

Maria Pacheco