Harkness, Rebekah West

(b. El 17 de abril de 1915 en St. Louis, Missouri; d. 17 de junio de 1982 en la ciudad de Nueva York), filántropo caprichoso y excepcionalmente rico y mecenas de las artes que respaldó al Joffrey Ballet antes de fundar Harkness Ballet, Harkness Youth Dancers y Harkness House for Ballet Arts.

Harkness, nacida como Rebekah Semple West, creció en medio del esplendor de St. Louis como la tercera y más joven hija de Allen Tarwater West, heredero de una fortuna bancaria, y Rebekah Semple, hija de un rico comerciante. Asistió a terminar la escuela en Fermata en Aiken, Carolina del Sur, de 1929 a 1932, antes de seguir instrucción avanzada en estructura armónica y composición mientras estudiaba piano y danza.

Después de una carrera muy breve como modelo, Harkness se casó con el fotógrafo Charles Dickson Pierce el 10 de junio de 1939; tuvieron dos hijos y luego se divorciaron en 1945. Dos años más tarde, el 1 de octubre de 1947, Harkness se casó con el filántropo William Hale Harkness; tuvieron un hijo antes de que su esposo muriera en 1954. Después de la muerte de su esposo, Harkness reanudó su interés en las artes, ayudada por una herencia de aproximadamente $ 27 millones. Ambicioso, poseedor de un sentido del humor cursi y con debilidad por los aduladores, Harkness eventualmente desperdiciaría la mayor parte de la fortuna. Hizo tres discos semiclásicos en la década de 1950, que eran impresiones de vanidad autofinanciadas que recibieron buenas críticas solo de los columnistas de sociedad. Harkness tuvo mejor suerte con la danza y su composición Viaje al amor tuvo su estreno como ballet con la compañía del Marqués de Cuevas en la Exposición Universal de Bruselas en 1958.

Encantado con la recepción concedida Viaje al amor Harkness se centró en la danza. Fundando la Rebekah Harkness Foundation en 1959, eligió Ballets: USA de Jerome Robbins como el primer beneficiario de su generosidad y patrocinó su gira europea de tres meses por las principales ciudades y festivales a partir de junio de 1961. Cuando Robbins se trasladó a otras actividades, Harkness patrocinó un 1962 gira de danza etnológica de África por Pearl Primus, luego se convirtió en el patrón del Ballet Robert Joffrey. Harkness empujó a Joffrey a usar sus composiciones de ballet. En consecuencia, programó una de sus partituras, Sueños de gloria como el número de apertura de su gira europea de 1962. Atacado por los bailarines por estar estúpidos, esta historia de un adolescente y una niña que visitan un museo, se duermen y sueñan con convertirse en presidente y primera dama fue otra producción vanidosa. Buscando alguna excusa para cancelar la pieza, informó Joffrey Baile revista que había demasiados problemas con el vestuario. El ballet se presentó solo una vez, en Teherán ese año, como una actuación especial para Harkness y el Sha de Irán.

En 1963, por invitación del presidente John F. Kennedy, el Joffrey actuó en la Casa Blanca e incluyó el popurrí de melodías de vodevil de Harkness entre sus piezas. Ambientada en ballet, la producción en un acto costó $ 135,000 (más que el presupuesto anual de Joffrey antes de que Harkness se uniera) y recibió críticas mixtas en los Estados Unidos, pero el director del Kirov Ballet elogió cuando se realizó en Rusia. Sería la última composición de Harkness utilizada por la empresa. Decidido a afirmar su integridad artística, Joffrey se negó a devolver las llamadas telefónicas de Harkness. Sus millones habían comprado nuevas composiciones, vestuario, escenografía, masajista, instalaciones para nadar y atención médica para la empresa, pero no control de ella. En 1964, Harkness decidió formar su propia empresa. Sin perspectivas, muchos de los bailarines de Joffrey se unieron a ella. El mundo de la danza internacional, una vez amistoso, ahora criticó a Harkness por construir su compañía sobre los huesos de Joffrey.

El Harkness Ballet, una mezcla de danza moderna y ballet clásico, comenzó su carrera escénica con una gira europea en 1965. Harkness insistió en desempeñar un papel activo, pero la única constante fue su variabilidad, tal vez agravada por una creciente dependencia del alcohol y las anfetaminas. . Los directores artísticos iban y venían, con decisiones importantes tomadas por Harkness. Cuando quedó muy claro, ella creyó que ella era la estrella. En lugar de mostrar a los bailarines de renombre mundial de la compañía (entre ellos, Larry Rhodes, Marjorie Tallchief, Helgi Tomasson, Lone Isaksen y Erik Bruhn), las fotos en Paris Match y Equipo La revista presentaba a Harkness haciendo ascensores. Para aumentar aún más la vergüenza de los bailarines, hizo que hicieran su ballet. Macumba (1965), en la que actuó en el escenario con el coreógrafo Alvin Ailey en Barcelona. Exigiendo un mejor liderazgo, los bailarines de Harkness amenazaron con irse después de la temporada de 1968 a menos que Harkness se hiciera a un lado y nombrara a Rhodes como director artístico. Ella estuvo de acuerdo y la temporada de 1969 trajo excelentes críticas.

Habiendo perdido el control de su empresa, Harkness fundó otra. The Harkness Youth Dancers se formó en el verano de 1968 bajo la dirección del coreógrafo Ben Stevenson. La compañía se convirtió en una salida para los estudiantes formados en la Harkness House for Ballet Arts, que se inauguró en la ciudad de Nueva York en noviembre de 1965. Normalmente, Harkness gastaba generosamente en la escuela. Cada uno de los cuatro estudios de baile de la casa estaba equipado con pisos especiales "elásticos" y espejos de dos metros y medio de altura. El edificio también contenía un aula de música, una sala de disfraces, vestuarios, una sala de masajistas, instalaciones para bañarse, una lavandería, salas para escuchar discos, una cantina, oficinas administrativas, una galería de arte, un salón de recepción y una biblioteca decorada con algunos de los Esculturas de Harkness. La escuela, con treinta y cinco bailarines, cincuenta aprendices y una plantilla de diez, se convirtió en una fuerza importante en el mundo de la danza de Nueva York, y la oportunidad de estudiar allí fue codiciada por los jóvenes bailarines. En 1970, Harkness se había involucrado tanto con los Harkness Youth Dancers que no asistió al estreno de la compañía principal en Nueva York. Mientras jugaba en Montecarlo el 26 de marzo de 1970, el director general del Harkness Ballet recibió un telegrama. Por capricho, Harkness canceló los compromisos restantes y ordenó a la compañía que regresara. Al mismo tiempo, la Compañía de la Juventud, compuesta en su mayoría por alumnos de dieciséis y diecisiete años, obtuvo el estatus de senior y aceptó el nombre de la antigua empresa. Los bailarines preguntaron si podían tomar prestados los disfraces y continuar la gira sin paga, pero se negaron.

En los años siguientes, Harkness continuó su participación en las artes, abriendo el Harkness Theatre en Broadway 1974. Diseñado especialmente para la danza, la instalación nunca obtuvo ganancias. Harkness también proporcionó $ 2 millones para la construcción del edificio de Investigación Médica William Hale Harkness en el Hospital de Nueva York. Después de un breve matrimonio con el Dr. Benjamin Harrison Kean de 1961 a enero de 1965, Harkness hizo su cuarto matrimonio con el Dr. Niels Lauersen, que duró del 12 de octubre de 1974 a 1977. Sus últimos años estuvieron plagados de problemas familiares y problemas de salud, y ella sucumbió al cáncer a la edad de sesenta y siete años. Su funeral se llevó a cabo en la Iglesia Episcopal de Saint James en Manhattan. Harkness fue incinerada y sus cenizas están enterradas en el mausoleo de la familia Harkness en el cementerio Woodlawn en el Bronx, Nueva York.

Los documentos personales de Harkness, incluida una breve entrevista, se llevan a cabo en la Biblioteca Pública de Nueva York Lincoln Center Branch for the Performing Arts. La biografía gossipy Sangre azul (1988), de Carl Unger, pinta un retrato poco favorecedor de ella. La información biográfica también se encuentra en Fernaul Hall y Mike Davis, El mundo del ballet y la danza (1970). La desaparición del Harkness Ballet se analiza en Maria B. Siegel, "The Harkness Ballet in Decline", Los Angeles Times (29 de junio de 1970). Un obituario está en el New York Times (19 junio 1982).

Caryn E. Neumann