Groppi, james edmund

(b. 16 de noviembre de 1930 en Milwaukee, Wisconsin; d. 4 de noviembre de 1985 en Milwaukee, Wisconsin), sacerdote católico que dirigió a los miembros del Consejo Juvenil de la Asociación Nacional de Milwaukee para el Avance de la Gente de Color (NAACP) en una serie de marchas en barrios blancos en 1967 y 1968, marchas que obligaron al consejo de la ciudad a aprobar una ordenanza fuerte de vivienda abierta.

Groppi creció en un barrio de clase trabajadora en gran parte italiana en Milwaukee, el undécimo de doce hijos de Giocondo y Giorgina (Magri) Groppi. Giocondo tenía una tienda de comestibles. Como estudiante en Bay View High School, Groppi escribió un ensayo sobre hermandad y justicia racial después de un incidente con un jugador negro en un equipo de baloncesto contrario. En 1953 comenzó a estudiar para el sacerdocio católico en Mount Calvary Seminary, y se transfirió al Saint Francis Seminary después de dos años. Durante tres de sus veranos como seminarista, dirigió un campamento de día en la parroquia del Beato Martín de Porres en el centro de la ciudad de Milwaukee. Recibió una licenciatura en teología en 1959 y fue ordenado y asignado a la parroquia de Santa Verónica ese mismo año. En 1963 fue nombrado pastor asistente en Saint Boniface, una parroquia predominantemente negra en el lado norte de Milwaukee.

El joven sacerdote, ligero e intenso, pronto se vio absorto en el movimiento por los derechos civiles. En 1963 participó en la Marcha sobre Washington. En marzo de 1965 viajó a Selma, Alabama, con otros tres sacerdotes para unirse a las manifestaciones por el derecho al voto dirigidas por el reverendo Martin Luther King, Jr. Al regresar a Milwaukee, se enfrentó a la generalizada segregación de facto que existe en las ciudades del norte. Se unió al Comité de Integración Escolar Unida de Milwaukee para presionar por la integración racial de las escuelas públicas. El primero de sus más de una docena de detenciones se produjo el 4 de junio de 1965, cuando protestó por la segregación de niños negros en una escuela blanca de Milwaukee. Groppi abrazó un evangelio social radical que sostenía que la justicia requería que los clérigos se enfrentaran a la autoridad establecida cuando trabajaban para los pobres y los marginados. "Agitar, agitar, agitar es mi lema", le dijo una vez a un periodista. Su postura militante atrajo seguidores entusiastas entre los jóvenes negros, quienes le pidieron que fuera su asesor en el Consejo Juvenil de la Asociación Nacional de Milwaukee para el Avance de la Gente de Color (NAACP).

El primer objetivo del Consejo de la Juventud bajo el liderazgo de Groppi fue la Orden Fraternal de las Águilas y su política de membresía solo para blancos. Cuando los piquetes en el edificio del club de los Eagles en febrero y marzo de 1966 produjeron poca atención, el grupo cambió sus protestas a las casas de los funcionarios electos que eran miembros. En agosto, los piqueteros aparecieron frente a la casa suburbana del juez Robert C. Cannon. Su presencia atrajo a una multitud de fanáticos blancos, que bañaron a los manifestantes con huevos, botellas y petardos. Después de nueve noches de violencia creciente, el alcalde solicitó que se convoque a tropas de la Guardia Nacional para proteger a los jóvenes piqueteros. Aunque muchos funcionarios renunciaron a la organización, el Consejo de la Juventud no pudo forzar un cambio en la política de los Eagles.

Groppi ganó notoriedad nacional en agosto de 1967 cuando dirigió el Consejo de la Juventud y otros partidarios en una serie de marchas en barrios predominantemente blancos del lado sur. Su objetivo era obtener la aprobación de una ordenanza de viviendas abiertas en toda la ciudad. Los manifestantes fueron recibidos por turbas blancas que arrojaron botellas, lanzaron obscenidades y ahorcaron al sacerdote en efigie. La seguridad de las marchas estuvo a cargo del comité de acción directa del Consejo de la Juventud, más conocido como los "comandos", que vestían distintivos boinas negras. El 31 de agosto de 1967, Groppi estaba entre las 137 personas detenidas por desafiar la prohibición de las manifestaciones nocturnas. Las marchas, que continuaron durante 200 días consecutivos, han sido descritas como "la campaña más extensa en los Estados Unidos contra el sesgo de la vivienda". Finalmente cesaron en abril de 1968, cuando el ayuntamiento aprobó una fuerte ley de viviendas abiertas. Más de cincuenta comunidades de Wisconsin adoptaron posteriormente estatutos inspirados en la ordenanza de Milwaukee.

En años posteriores, Groppi defendió las causas de los beneficiarios de la asistencia social y los nativos americanos, además de protestar contra la Guerra de Vietnam. El 29 de septiembre de 1969, él y mil seguidores clausuraron la asamblea estatal de Wisconsin en Madison con una sentada para protestar contra los recortes en los pagos de asistencia social. La Corte Suprema de Estados Unidos finalmente anuló la condena de Groppi por desacato en esta manifestación.

En 1970 Groppi abandonó la parroquia de San Bonifacio y le entregó ese ministerio a un sacerdote negro. Sirvió como parte del equipo pastoral en la parroquia de Saint Michael hasta 1972, cuando ingresó a la Facultad de Derecho de Antioch en Washington, DC. El 22 de abril de 1976 se casó con Margaret Rozga, una compañera activista, y fue excomulgado de la Iglesia Católica. Siempre se consideró sacerdote y continuó celebrando misa en casas particulares y realizando bodas y bautizos para amigos. Padre de tres hijos, trabajó como taxista y luego como conductor de autobús para el Sistema de Tránsito del Condado de Milwaukee. En 1983 fue elegido presidente del sindicato de trabajadores del tránsito. Murió de cáncer de cerebro a la edad de cincuenta y cuatro años.

Groppi personificó el activismo católico radical que floreció a fines de la década de 1960. Inspirándose en los Evangelios y en las tácticas no violentas de Martin Luther King, Jr., estos militantes interrumpieron el status quo en nombre de la justicia social. Ninguno fue más dedicado o persistente que Groppi. Sufrió críticas de sus superiores eclesiásticos y de católicos laicos que se sentían incómodos al ver a un sacerdote dirigiendo una manifestación o yendo a la cárcel. Groppi sostuvo que su agitación era una expresión legítima de su vocación religiosa: atender las necesidades de los miembros más desfavorecidos de la sociedad. Su legado se puede encontrar en la legislación de vivienda abierta que defendió y en los comandos, que se reorganizaron como una agencia de servicios sociales en el centro de la ciudad.

Los artículos de Groppi se encuentran en la colección de la Sociedad Histórica del Estado de Wisconsin en la Universidad de Wisconsin-Milwaukee. Frank A. Aukofer, Ciudad con oportunidad (1968), contiene un relato periodístico de su activismo temprano. Los obituarios están en el Diario de Milwaukee (4 de noviembre de 1985) y New York Times (5 de noviembre de 1985).

Paul T. Murray