Grissom, virgil ivan («gus»)

(b. 3 de abril de 1926 en Mitchell, Indiana; d. 27 de enero de 1967 en Cabo Kennedy [ahora Cabo Cañaveral], Florida), piloto de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos que en la década de 1960 se convirtió en uno de los primeros siete astronautas estadounidenses; el segundo estadounidense en volar al espacio y el primero en maniobrar su nave espacial; el primer estadounidense en volar al espacio dos veces; y el comandante de Apolo 1 el prototipo de nave para los que se utilizan para llevar astronautas a la Luna.

Grissom fue el primero de cuatro hijos de Dennis Grissom, un empleado del ferrocarril de Baltimore y Ohio, y Cecile (King) Grissom, ama de casa. Casi tan pronto como supo leer, Grissom estaba estudiando aviones, y durante gran parte de su juventud hizo modelos de aviones en madera, fascinado por su complejidad mecánica así como por su habilidad para volar. Quería convertirse en piloto.

Grissom se graduó de Mitchell High School en 1944 y se alistó en la escuela de vuelo del Cuerpo Aéreo del Ejército de los EE. UU. Con miras a volar en la Segunda Guerra Mundial. Se casó con Betty Moore, su novia de la escuela secundaria, el 6 de julio de 1945; tuvieron dos hijos. Con el final de la guerra, en lugar de volar, a Grissom se le asignó un trabajo de escritorio, para su consternación. Pronto dejó el cuerpo aéreo en noviembre de 1945 para trabajar en el mantenimiento de autobuses.

Grissom quería ser más que un mecánico de autobuses y se inscribió en la Universidad Purdue en West Lafayette, Indiana, para obtener un título en ingeniería mecánica. Se graduó con una licenciatura en 1950, se alistó en la fuerza aérea y recibió sus alas en 1951. Fue asignado al 334 ° Escuadrón de Interceptor de Cazas en Corea, donde voló cien misiones de combate como piloto. Grissom ganó la Air Medal con un racimo de hojas de roble y la Distinguished Flying Cross por su servicio en Corea.

Después de completar sus misiones de combate, el teniente coronel Grissom fue asignado a Bryan, Texas, para entrenar a pilotos en bruto; Dijo medio en broma que entrenar a esos pilotos era mucho más peligroso que volar en combate. Quería convertirse en piloto de pruebas y, por lo tanto, dedicaba muchas horas adicionales de vuelo y entrenamiento, ganándose una reputación como trabajador dedicado y como uno de los mejores pilotos de la fuerza aérea. En 1955 fue enviado a la Base de la Fuerza Aérea Edwards en California para asistir a la escuela de pilotos de prueba, y en 1957 comenzó a probar aviones a reacción de vanguardia en la Base de la Fuerza Aérea Wright-Patterson en Ohio.

En 1958, el Congreso de los Estados Unidos creó la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA), y Grissom recibió una misteriosa orden de la fuerza aérea de presentarse a Washington, DC, vestido de civil para una misión ultrasecreta. Resultó que era uno de los 110 pilotos seleccionados como candidatos para un programa de la NASA para lanzar personas al espacio. Grissom se sintió honrado y emocionado y aceptó someterse a pruebas largas y desagradables para calificar para convertirse en astronauta.

El 13 de abril de 1959, Grissom fue nombrado uno de los Mercury Seven, los siete pilotos elegidos para convertirse en los primeros astronautas estadounidenses. Los Grissom se trasladaron a la Base de la Fuerza Aérea Langley en Virginia para estar cerca del lugar de entrenamiento para su vuelo espacial. El 12 de abril de 1961, Yuri Gagarin de la Unión Soviética se convirtió en la primera persona en viajar al espacio. Alan Shepard fue seleccionado para ser el primer estadounidense en el espacio, tomando un vuelo corto el 5 de mayo de 1961. Grissom fue elegido para el siguiente vuelo, y nombró a su nave Campana de la libertad xnumx porque la cápsula tenía forma de campana. Su oficio fue una mejora con respecto al de Shepard, con una ventana más grande y mejores controles. La misión de Grissom era probar cómo maniobraba la nave espacial (encontró los controles lentos) y confirmar algo de lo que se había aprendido del vuelo de Shepard.

Quince minutos después de su lanzamiento el 21 de julio de 1961, Grissom chapoteó en el Océano Atlántico. Pasó por todos sus procedimientos de amerizaje, luego se relajó y esperó a que los helicópteros sacaran la cápsula del agua para poder salir de la nave de manera segura. Según Grissom, la escotilla de la nave estalló y saltó abruptamente. La puerta tenía cerrojos explosivos para que el astronauta del interior o un rescatador del exterior pudiera abrirla. Solo unos días antes se había limpiado una prueba porque uno de los pernos estaba desalineado. Hay muchas teorías sobre lo ocurrido el 21 de julio. Una es que Grissom entró en pánico y abrió la puerta prematuramente, aunque los ingenieros involucrados dijeron que esto no era posible sin que Grissom dejara evidencia de sus acciones.

Cuando la NASA abrió su nueva sede en Houston, Texas, los Grissom se mudaron a la cercana Seabrook, donde hicieron construir una casa sin ventanas que den a la calle; A Grissom no le gustaba que los medios de comunicación se entrometieran en su vida privada. En el Centro Espacial Tripulado en Houston, Grissom se unió al programa espacial Gemini, que implicaba tener dos astronautas, no solo uno, dentro de la nave espacial. Lo hicieron el respaldo de Shepard para un vuelo espacial el 23 de marzo de 1965. Cuando Shepard se enfermó gravemente, Grissom fue nombrado comandante del vuelo. Había trabajado en los diseños de Géminis desde el principio del programa. La nave que voló mostró su influencia, especialmente en el diseño de los controles, que sus compañeros astronautas admiraban por su buen sentido. Después del lanzamiento en Cabo Kennedy, Grissom se convirtió en la primera persona en volar dos veces al espacio.

Luego, Grissom fue asignado al programa Apollo, que tenía la intención de enviar personas a la Luna y regresar. Fue nombrado comandante de Apolo 1 una nave de prueba destinada únicamente a orbitar la Tierra. Grissom estaba consternado por los defectos de diseño de la nave espacial, y muchas partes tuvieron que ser reemplazadas, rediseñadas o eliminadas. El 27 de enero de 1967, Grissom y sus compañeros astronautas Roger Chaffee y Edward White fueron sellados dentro del Apolo 1 cápsula, probando sus sistemas, cuando una chispa encendió el oxígeno en la cámara. Aunque los soviéticos habían estado usando aire ordinario con éxito, el programa de los EE. UU. Usaba solo oxígeno puro para que los astronautas respiraran. El oxígeno explotó. La puerta tardó noventa segundos en abrirse, momento en el que los tres astronautas habían muerto asfixiados. Grissom fue enterrado el 10 de febrero de 1967 en el Cementerio Nacional de Arlington en Virginia.

El logro más duradero de Grissom puede haber sido el desarrollo de un sistema de controles que puso a los astronautas a cargo de su nave. Esto fue importante para el primer aterrizaje en la Luna en 1969, durante el cual la nave de desembarco tuvo que ser maniobrada manualmente hasta un lugar de aterrizaje seguro, y en 1970, cuando el Apolo 13 los miembros de la tripulación aún podían maniobrar su nave después de que la mayoría de los controles automáticos habían dejado de funcionar. La influencia del diseño de Grissom continuó en los transbordadores espaciales de las décadas de 1980 y 1990, en los que los controles permitieron a los pilotos tomar la iniciativa.

Grissom, Géminis: un relato personal de la aventura del hombre en el espacio (1968), ofrece un relato de primera mano de sus experiencias. Otro buen recurso es Betty Grissom y Henry Still, Lluvia de estrellas (1974). Véase también M. Scott Carpenter, Nosotros siete, por los propios astronautas (1962) y Carl L. Chappell, Siete menos uno: La historia de Gus Grissom (1962). Un obituario está en el New York Times (28 de enero de 1967).

Kirk H. beetz