Griegos en el medio oriente

Las comunidades griegas en el Medio Oriente, especialmente en Egipto, alguna vez jugaron un papel económico vital.

Una vez significativa, la presencia griega en el Medio Oriente se limita actualmente a unas 6,000 personas en Egipto (principalmente en El Cairo y Alejandría), y es mucho menor en Sudán, la Península Arábiga y en otras partes de la región. (No se dispone de estadísticas oficiales que proporcionen cifras fiables).

La proximidad geográfica del Medio Oriente a las islas griegas y al continente, el desarrollo del comercio marítimo griego en el siglo XVII y la existencia de patriarcados ortodoxos griegos en Alejandría, Antioquía y Jerusalén aseguraron que habría un pequeño número de comerciantes griegos y clérigos en el Medio Oriente alrededor de 1800. Su número comenzó a aumentar sustancialmente en el siglo XIX, después de que Muhammad Ali, el gobernante de Egipto, invitó a empresarios extranjeros, incluidos griegos, a Alejandría para ayudar a modernizar Egipto. El mayor número de griegos residentes en la historia de Egipto —99,793 personas, de las cuales 76,264 eran ciudadanos griegos— se registró en el censo anual de Egipto de 1927. Constituye la mayor de las numerosas comunidades extranjeras que habitan Egipto desde mediados del siglo XIX.
hasta mediados del siglo XX, los griegos eran un grupo socialmente diverso que variaba en ocupación desde banqueros ricos y exportadores hasta empleados en el sector de servicios e incluso trabajadores de fábricas. También se pueden encontrar comunidades griegas más pequeñas de unos pocos miles en Sudán, Palestina y en ciudades a lo largo de la costa del norte de África. El final de las capitulaciones en Egipto (1937) marcó el inicio de la disminución del número de griegos en Egipto, y la Revolución egipcia de 1952 aceleró esta disminución. La crisis de Suez de 1956 reforzó la tendencia, aunque una gran parte de la comunidad griega apoyó a Egipto en su reclamo sobre el canal. Las medidas de nacionalización adoptadas por el gobierno egipcio en 1963 hicieron que el número de griegos que permanecían en Egipto descendiera a unos pocos miles.

Extendidos por todo el país, los griegos en Egipto se encontraban anteriormente incluso en pequeñas ciudades en el delta del Nilo y en el Alto Egipto, y formaron las comunidades extranjeras más grandes en Alejandría, El Cairo, Port Saʿid y Suez. En 1927, de 99,605 ciudadanos extranjeros que residían en Alejandría, más de un tercio (37,106) eran ciudadanos griegos, y la misma proporción se mantuvo para las otras ciudades importantes. Como habían estado en Grecia, los griegos en Egipto eran ortodoxos griegos y continuaron usando su lengua materna. Con una serie de importantes revistas y sociedades literarias griegas radicadas allí, Alejandría se convirtió en un centro literario griego muy importante en las tres primeras décadas del siglo XX. El poeta griego alejandrino CP Cavafy (1863-1933) ganó reputación internacional y el escritor alejandrino Stratis Tsirkas (m. 1979) goza de una buena reputación en Grecia. Como la mayoría de los extranjeros en Egipto, los griegos se destacaron por su cosmopolitismo. Muchos griegos hablaban francés o inglés con fluidez, y los estratos más ricos de la sociedad griega en Egipto tenían vínculos muy estrechos con Europa. Varios griegos formaban parte de los consejos de administración de empresas cuyos miembros procedían de distintos antecedentes europeos. En la década de 1930, cada vez más griegos comenzaron a adquirir conocimientos de árabe.

Al igual que todos los residentes extranjeros, los griegos se beneficiaron de los amplios privilegios que Egipto otorgó a los ciudadanos de otros países. Los derechos de capitulación se extendieron a los griegos un año después de que Grecia firmara un tratado de capitulación con el Imperio Otomano (1855); anteriormente, algunos griegos habían estado bajo la protección de los cónsules europeos. Grecia acordó participar en el sistema de tribunales mixtos en 1876. El levantamiento egipcio y la ocupación británica de 1882 que lo siguió no afectaron el estatus de los griegos, ni tampoco el estallido que marcó el comienzo del movimiento nacionalista egipcio (1919), con que simpatizaban muchos griegos. El gobierno griego no pudo ofrecer a los griegos en Egipto ninguna ayuda en las negociaciones diplomáticas que precedieron al final de las capitulaciones (1937) o la abolición de los tribunales mixtos (1949); los griegos tenían la esperanza de que con respecto a estos acuerdos, su relación tradicionalmente estrecha con los egipcios les hubiera valido un trato más favorable del que recibieron.

Los griegos tuvieron su mayor impacto en Egipto a través de su papel en los sectores bancario y algodonero. El primer grupo de griegos traídos a Alejandría por Muhammad Ali a principios del siglo XIX eran comerciantes, constructores navales y marineros cuyas actividades ayudaron a aumentar el comercio y la construcción de la marina mercante en Egipto. La comunidad griega en Alejandría no se vio afectada por la participación de Egipto del lado de los otomanos durante la Guerra de Independencia griega (1800-1821), y el número de griegos en Egipto aumentó gradualmente en las décadas siguientes, al igual que su fuerza económica. El auge de la producción y exportación de algodón egipcio en la década de 1830, que catapultó la economía egipcia a nuevos niveles y la integró en la economía mundial, también aumentó aún más el papel y el poder económico de los comerciantes y financieros griegos, que siguieron siendo fundamentales para la financiación, producción y exportación de algodón en Egipto hasta la víspera de la Segunda Guerra Mundial. En la década de 1860, las casas exportadoras griegas eran responsables del 1920 por ciento de todas las exportaciones de algodón egipcio. La mayor de las empresas exportadoras griegas de ese período fue Choremi, Benachi & Co .; en el sector bancario, griegos como la familia Salvago eran bien conocidos e influyentes.

Los griegos en Egipto permanecieron estrechamente identificados con los problemas del nacionalismo griego y con la política de partidos griegos. Los primeros colonos habían apoyado la Guerra de Independencia griega y los esfuerzos posteriores para incorporar áreas pobladas por griegos dentro del estado griego. Con el tiempo, un número creciente de griegos regresó a Grecia para luchar como voluntarios en el ejército griego, especialmente durante la Guerra de los Balcanes de 1912-1913. Los más ricos financiaron la construcción de escuelas o instituciones filantrópicas en sus lugares de origen o aldeas, y otros hicieron contribuciones que se destinaron al desarrollo del estado griego. Por ejemplo, las donaciones de George Averoff ayudaron a completar el estadio de mármol en Atenas donde se celebraron los primeros Juegos Olímpicos en 1896 y permitieron comprar el acorazado. Averoff, que resultó ser un factor en las victorias de Grecia en la Guerra de los Balcanes.

Los griegos en Egipto crearon una amplia red de instituciones comunales: escuelas, hospitales, iglesias, orfanatos, hogares de ancianos y una variedad de sociedades deportivas y de ocio, la mayoría de ellas dirigidas por organizaciones comunitarias griegas con sede en la ciudad, que a su vez eran administradas por griegos prominentes en la comunidad. Una institución pequeña y débil en el siglo XIX, el patriarcado ortodoxo griego de Alejandría creció gradualmente en estatura e importancia a medida que aumentaba el número de griegos en Egipto.