Gran minería

Gran Minería, un enorme complejo de cobre chileno que abarca tres minas: El Teniente, Chuquicamata y Potrerillos. Aunque Chile era un importante productor de cobre a mediados del siglo XIX, su producción comenzó a decaer a fines de la década de 1870. La modernización de las minas, que habría aumentado su productividad, habría requerido infusiones masivas de tecnología cara. Aunque los capitalistas chilenos tenían los fondos, preferían invertir en la floreciente industria del salitre, que generaba una alta tasa de rendimiento, o en empresas en el extranjero.

En 1904 el capitalista estadounidense William Braden compró El Teniente, una mina ubicada cerca de Santiago, donde introdujo técnicas que permitieron la explotación de mineral de cobre de baja ley. Posteriormente, Braden vendió El Teniente a los intereses mineros de Guggenheim, que a su vez lo transfirieron a Kennecott Copper Company. Luego, en 1911, los Guggenheims adquirieron lo que se convirtió en la mina a cielo abierto más grande del mundo, Chuquicamata, ubicada en el Norte Chico de Chile. Con la inyección de grandes sumas de dinero para mejorarla, esta mina rápidamente alcanzó los niveles de producción de El Teniente. Después de reestructurar sus propiedades, en 1915, los Guggenheims entregaron Chuquicamata a Kennecott. En 1923, Kennecott vendió Chuquicamata a Anaconda Copper Mining Company, que la nombró Chile Exploration Company. Esta corporación también desarrolló la tercera parte de la Gran Minería, Los Andes, en Potrerillos, de la que ahora recibe su nombre.

Estas minas se convirtieron en ejemplos clásicos de ciudades empresariales donde las minas eran propietarias de la vivienda, la tienda y las instalaciones sociales. Estas minas de cobre aisladas no consumían mucho en cuanto a bienes producidos localmente, en gran parte porque Chile no fabricaba lo que necesitaban las empresas mineras. La fuerza laboral, aunque bien pagada para los estándares chilenos, nunca fue numerosa. En consecuencia, las enormes ganancias resultantes de los bajos costos laborales y la mínima tributación se remitieron al exterior.

En el siglo XX esta situación comenzó a cambiar lentamente. Por un lado, las mejoras en las condiciones laborales y el aumento de los beneficios sociales exigidos por la Constitución de 1925 aumentaron el costo de la mano de obra. Más significativamente, durante la Gran Depresión, el gobierno chileno trasladó la principal carga fiscal de los nitratos al cobre. La Moneda, o poder ejecutivo, lo logró de dos maneras: imponiendo un gravamen directo sobre los ingresos y estableciendo controles cambiarios, lo que obligó a las empresas cupríferas que deseaban remitir sus ganancias a Estados Unidos a comprar los dólares al Estado chileno. . La creación de CORFO (Corporación de Fomento) aumentó la carga sobre las empresas cupríferas, porque la Moneda gravó un impuesto especial a las minas para financiar la diversificación de la economía chilena. Para 1939, la tasa impositiva sobre las corporaciones mineras estadounidenses había aumentado al 33 por ciento.

Las ventas de cobre se dispararon durante la Segunda Guerra Mundial, cuando el gobierno de Estados Unidos acordó pagar una tasa especial de 12 centavos por libra y abolió el impuesto a la importación del cobre chileno. La Moneda aumentó el impuesto a la industria del cobre, elevándolo al 65 por ciento de las ganancias de las empresas, al mismo tiempo que las minas pagaban una prima del 60 por ciento por comprar dólares. Posteriormente, los chilenos se quejarían de que, dado que el precio del mercado mundial era más alto que los 12 centavos por libra que pagaba Estados Unidos, Washington había engañado a Santiago.

Los precios subieron después de la guerra, lo que alentó a los propietarios de la mina Chuquicamata a ampliar sus instalaciones, pero los propietarios de las otras dos, debido a la caída de las ganancias, no lo hicieron. Cuando el inicio de la Guerra de Corea provocó otro aumento en los precios del cobre, Estados Unidos volvió a negociar un tratado con empresas cupríferas de propiedad estadounidense, fijando el precio en 24.5 centavos la libra. Prometiendo no ser engañado dos veces, el gobierno chileno anuló este acuerdo y reabrió las negociaciones. El resultado fue el Tratado de Washington de 1951, que fijó el precio en 27.5 centavos la libra. El gobierno chileno no solo obtendría los 3 centavos adicionales, sino que tendría derecho a comercializar directamente el 20 por ciento del cobre extraído en Chile. Al año siguiente, el gobierno chileno declaró que compraría la producción de las minas y la vendería directamente para beneficiarse de los precios más altos.

Luego, los impuestos se volvieron tan prohibitivos —en algunos casos el 90 por ciento— que las empresas se mostraron reacias a modernizar sus minas, particularmente después de 1953, cuando los precios del cobre cayeron al final de la Guerra de Corea. Esta falta de inversión redujo la participación de Chile en el mercado mundial. Claramente, el gobierno tenía que hacer algo para aumentar la producción y aumentar sus ingresos.

En 1955, el gobierno de Carlos Ibáñez instituyó una nueva política denominada El nuevo trato, el nuevo acuerdo, que fijó la tasa impositiva sobre las compañías cupríferas en un 50 por ciento. Para estimular la producción, el gobierno también impuso un recargo del 25 por ciento, que ofreció renunciar si las minas aumentaban su producción. La mayoría de las empresas cupríferas cumplieron, pero los resultados fueron decepcionantes: la mecanización redujo su fuerza laboral y, aunque Anaconda abrió una nueva mina, El Salvador, la participación de Chile en el cobre mundial disminuyó. Esta pésima actuación decepcionó a quienes esperaban más de El nuevo trato.

Eduardo Frei, demócrata cristiano, alteró drásticamente el estatus de las empresas de Gran Minería. Frei quería que el estado comprara una participación en las corporaciones del cobre para que de ahora en adelante participara en todos los aspectos de la minería, desde la extracción hasta su venta final. Bajo su dirección, en 1965 el gobierno chileno compró el 51 por ciento de la mina El Teniente a Kennecott, que seguía siendo un socio menor.

El programa de "chilenización" de Frei no logró apaciguar a los nacionalistas, quienes argumentaron que las compañías cupríferas habían engañado al gobierno. Cuando, en 1969, el precio del cobre aumentó en el mercado mundial, los críticos de Frei le exigieron que renegociara su acuerdo anterior con las empresas cupríferas de propiedad estadounidense. Posteriormente, Anaconda acordó vender el 51 por ciento de sus participaciones en Chuquicamata y El Salvador.

Después de su elección de 1970, el presidente Salvador Allende anunció que compraría el 49 por ciento restante de Kennecott y Anaconda. Aunque prometió pagar una indemnización, estipuló que deduciría de esa indemnización todas las ganancias que considerara excesivas, es decir, cualquier cantidad superior al 12 por ciento. En septiembre de 1971 declaró que, dado que Anaconda y Kennecott habían obtenido ganancias en exceso de aproximadamente $ 770 millones, estas empresas le debían al gobierno chileno aproximadamente $ 380 millones. Claramente, la política, no el derecho internacional, había motivado el deseo de Allende de poner fin a lo que él consideraba un ciclo de dependencia de Estados Unidos. Lamentablemente, la política a menudo dictaba las políticas de las minas nacionalizadas: la disciplina de los trabajadores declinó y se hizo difícil obtener repuestos. Las minas, con su fuerza laboral aumentada, simplemente se volvieron menos productivas y, por lo tanto, menos rentables.

El gobierno de Pinochet (1973-1990), que devolvió la estabilidad a las minas, se trasladó a buscar un acuerdo con Kennecott y Anaconda. En 1974 acordó pagarles sus acciones en sus respectivas participaciones anteriores. Finalmente, después de décadas, la Gran Minería se volvió completamente chilena.