Gotch, Frank Alvin

(b. 27 de abril de 1878 cerca de Humboldt, Iowa; d. 17 de diciembre de 1917 en Humboldt, Iowa), campeón de lucha libre profesional considerado uno de los más grandes en la historia del deporte.

Gotch fue el último de nueve hijos de Frederich Rudolph y Amelia Gotch. Sus padres eran agricultores que se casaron en 1855 y se mudaron a los Estados Unidos desde Alemania en 1863. Gotch asistió a una escuela de una sola habitación en el centro-norte de Iowa, pero como la mayoría de los niños de la época, pasó gran parte de su tiempo trabajando en la granja. . Gotch se ganó la reputación de luchar contra otros granjeros; su gran oportunidad llegó cuando tenía veintiún años.

En aquellos días, luchadores profesionales de renombre viajaban de pueblo en pueblo desafiando a los duros locales a los combates. Tomarían apuestas sobre el resultado y se embolsarían las ganancias. El 18 de junio de 1899, Dan McLeod, una vez considerado el campeón de peso pesado de los Estados Unidos, llegó a Luverne, Iowa, y desafió a Gotch. No había órganos sancionadores formales para la lucha, por lo que los periódicos declaraban campeones y los promotores organizaban las luchas por el título. Gotch aceptó el desafío de McLeod, y los dos lucharon en una pista de cenizas durante casi dos horas antes de que McLeod prevaleciera.

McLeod hizo los arreglos para que Gotch conociera a Martin "Farmer" Burns, un luchador más pequeño que era un maestro de agarres y considerado el mejor entrenador de lucha libre de la época. Burns decidió que podía convertir a Gotch en un campeón. Después de entrenar con Burns, Gotch viajó a Alaska para competir en las prósperas ciudades mineras. Luchó bajo el nombre de Frank Kennedy y se convirtió en el campeón de Klondike. Gotch ganó $ 30,000 en su período de seis meses en Alaska, una suma enorme en esos días.

Gotch regresó a Iowa para prepararse para una pelea por el campeonato de Estados Unidos con Tom Jenkins y reanudó el uso de su nombre de pila. Jenkins había sido reconocido como campeón desde 1899 cuando Gotch lo enfrentó en un combate en 1903. Jenkins ganó el combate de 1903, pero Gotch finalmente derrotó a Jenkins por el título el 8 de enero de 1904 en Bellingham, Washington. Los dos se enfrentaron un total de ocho veces, y Gotch ganó cinco de los partidos.

El siguiente desafío de Gotch fue George Hackenschmidt, un estonio que tuvo el campeonato mundial. Hackenschmidt era un ex levantador de pesas que cambió a la lucha libre a los veinte años porque ofrecía un mayor potencial de ingresos. Era una estrella importante en Europa y había derrotado a Jenkins dos veces, una vez en Europa bajo las reglas grecorromanas, un estilo tradicional que permitía agarres por encima de la cintura solamente, y una vez en los Estados Unidos bajo las reglas del estilo libre.

Gotch se enfrentó a Hackenschmidt en un partido de estilo libre el 3 de abril de 1908 en el Dexter Park Pavilion en Chicago. Gotch, de veintinueve años, medía un metro setenta y cinco, y pesaba noventa kilos; tenía un pecho de cuarenta y cuatro pulgadas y una cintura de treinta y cinco pulgadas. Hackenschmidt, también de veintinueve años, medía cinco pies y nueve pulgadas de alto y pesaba 196 libras; tenía un pecho de cincuenta y dos pulgadas y una cintura de treinta y cinco pulgadas. La reputación de Hackenschmidt era tan grande que el presidente Theodore Roosevelt, un fanático de la lucha libre, fue citado diciendo: "Si no pudiera ser presidente, me gustaría ser George Hackenschmidt".

El régimen de entrenamiento de Gotch había incluido correr para mejorar su resistencia. Frente a 8,000 espectadores, agotó a Hackenschmidt para ganar el título después de un partido de otoño al mejor de tres de dos horas. Hackenschmidt concedió la primera caída y se negó a bloquear para la segunda, abandonando el partido. Más tarde acusó a Gotch de engrasarse a sí mismo, por lo que sería difícil aferrarse a él.

Se programó una revancha para el 4 de septiembre de 1911 en Comiskey Park. La revancha muy publicitada atrajo a 33,000 fanáticos y mucha controversia. Gotch ganó el partido con relativa facilidad, ganando la primera caída en veintisiete minutos y la segunda caída en solo seis minutos. Se rumoreaba que Hackenschmidt había sufrido una grave lesión de rodilla en el entrenamiento y que se subió al ring sin posibilidades de ganar. Todavía se debate si Hackenschmidt usó la lesión como una excusa para la pérdida, o si los jugadores pagaron a un compañero de entrenamiento para que lo lastimara, o si lanzó el partido. Hackenschmidt negó esta acusación e incluso como un anciano se enojaría con la mera mención del nombre de Gotch.

La especulación también fue producto de la época. La lucha tenía un trasfondo de carnaval, y los combates amañados ya habían manchado la reputación del deporte. Pero Gotch estuvo en gran parte libre de dudas debido a su dominio, y continuó defendiendo su título hasta 1914. Ganó ochenta y ocho partidos consecutivos para terminar su carrera, terminando con un récord de 154-6. En 1915 también luchó en cientos de partidos de exhibición sin perder, ofreciendo a sus oponentes $ 100 si duraban más de quince minutos.

Poco después de la jubilación de Gotch, la naturaleza de la lucha libre cambió. Los promotores se habían vuelto impacientes con los partidos largos y a veces demasiado técnicos y deseaban tanto un mayor control sobre los campeones como la oportunidad de ganar premios más grandes. El resultado fue un deporte en el que el resultado de cada partido estaba completamente predeterminado.

En 1916, Gotch se enfermó y comenzó a perder peso. A pesar de los rumores de que tenía sífilis, su certificado oficial de defunción indicaba que su condición era insuficiencia renal. Un año después, Gotch murió a los treinta y nueve años en su casa de Humboldt, solo tres años después de su jubilación.

Gotch fue uno de los primeros héroes deportivos en cruzar al mundo del espectáculo. Protagonizó una obra de teatro que recorrió el mundo y luchó frente al presidente Roosevelt en la Casa Blanca. Gotch estaba casado con Gladys Oestrich; tuvieron un hijo.

Una biografía de Gotch es Mike Chapman, Gotch: un héroe estadounidense (1999). Bob Kurson, "Real Mayhem", en Chicago (Septiembre de 1999), es una historia sobre los partidos de Gotch-Hackenschmidt. La colección audiovisual más completa sobre Gotch se encuentra en el International Wrestling Institute and Museum de Newton, Iowa.

Ray Krueger