Gonzales, richard alonzo («pancho»)

(b. 9 de mayo de 1928 en Los Ángeles, California; d. 3 de julio de 1995 en Las Vegas, Nevada), campeón de tenis que fue el primer jugador hispano en lograr un éxito sobresaliente en el tenis y uno de los atletas más elegantes jamás vistos en la cancha de tenis.

Nacido en el sur de California en una familia de clase trabajadora mexicoamericana, Gonzales era hijo de Manuel Gonzales, un montador de muebles y pintor de escenarios, y Carmen Gonzales, una costurera. Gonzales nunca tuvo una lección de tenis formal, pero practicó con otros niños locales, jugando en las canchas de Har-Tru que hicieron distintivo al tenis de California. Dejó la escuela a los quince años para comenzar su carrera en el tenis.

Durante la mayor parte de sus primeros años, el circuito de tenis masculino había sido visto como una institución de élite, dominada por jóvenes blancos que podían permitirse jugar durante años sin remuneración. Si bien hubo algunas excepciones a la regla general, hubo pocos jugadores minoritarios en el juego hasta la aparición de Gonzales. Dos atributos lo distinguieron desde el principio: tenía golpes naturales y elegantes —especialmente su sobrecarga y su servicio, que se convirtieron en clásicos de su tipo— y era un competidor feroz, siempre tratando de ganar la red y guardar el punto. A diferencia de muchos jugadores de servicio y volea de las décadas de 1980 y 1990, Gonzales tenía excelentes golpes de tierra, así como un ataque agresivo, y su rapidez felina le valió apodos como "El Tigre".

Lo que más le faltaba era sentido del humor. Dada su lucha por triunfar en el tenis, Gonzales fue completamente incapaz de reírse de sí mismo, de ignorar un mal partido o un mal día. Nunca se convirtió en un miembro habitual de la escena social de la gira. Por mucho que este aislamiento haya servido a su espíritu competitivo, no le sirvió de nada a su intento de ser un embajador de las minorías en el juego.

Cuando Gonzales ganó el Campeonato Nacional de Estados Unidos en Forest Hills en 1948 y 1949, decidió convertirse en profesional. Los jugadores mayores, entre ellos Don Budge y Bobby Riggs, intentaron disuadirlo, instándolo a que se mantuviera como aficionado durante algunos años más para continuar su desarrollo. Como era de esperar, Gonzales no pudo resistir los $ 85,000 ofrecidos si se enfrentaba cara a cara con Jack Kramer en una serie de partidos de exhibición.

Kramer fue el mejor del juego. Si bien los aficionados al tenis debatieron, y todavía lo hacen, las virtudes de sus jugadores favoritos, parece justo decir que Gonzales tenía el mayor talento natural, pero que Kramer tenía la estrategia y la determinación para sobrevivirle. En su autobiografía, Kramer enfatizó la importancia de la dieta y la nutrición e insinuó que la afición de Gonzales por los refrescos y la comida rápida fueron parte de la razón por la que Kramer lo superó en la competencia de un año.

En retrospectiva, está claro que la decisión de convertirse en profesional fue desastrosa para la carrera de Gonzales. Hasta 1968, cuando comenzó la era del "Tenis Abierto", existía una delimitación estricta entre la competencia amateur y la profesional en el tenis. Era costumbre volverse profesional para ganar dinero después de ganar Wimbledon y Forest Hills en el mismo año. Gonzales había ganado Forest Hills dos veces, pero se convirtió en profesional a una edad temprana y sería recordado durante mucho tiempo como "el mejor jugador que nunca ganó Wimbledon". Kramer luego estimó que Gonzales podría haber ganado hasta siete Wimbledon si hubiera seguido siendo un aficionado durante la década de 1950.

Gonzales dominó la gira profesional desde 1954 hasta 1962. Se enfrentó y derrotó a una serie de oponentes dignos, entre ellos Tony Trabert, Frank Sedgman y Ken Rosewall. Solo una vez durante estos ocho años Gonzales fue superado, y esa vez la fortuna le sonrió.

Rosewall y Lew Hoad irrumpieron en la escena del tenis en 1952. Los jóvenes australianos que se habían criado en las canchas de césped aportaron un entusiasmo increíble por el juego y aumentaron las multitudes dondequiera que fueran. No podrían haber sido más diferentes. Rosewall era pequeño, esbelto, digno y jugaba un juego elegante. Hoad era grande, fuerte, descarado y absolutamente adorable. Incluso a Gonzáles, que rara vez trataba de hacer amigos, le agradaba Hoad y llegó a admirarlo por este asombroso tiro.

En 1958 Gonzales se fue de gira contra Hoad, quien recientemente se había convertido en profesional. Para quienes presenciaron los partidos, fue una de las rivalidades más memorables. Gonzales tenía los golpes más elegantes y probablemente cubrió mejor la cancha, pero Hoad tenía una fuerza física inmensa y podía convertir los tiros de línea de fondo en ganadores sorpresa. A finales de año, Gonzales se había quedado atrás; como en 1949, parecía destinado a convertirse en víctima de otro prodigio. En cambio, la espalda de Hoad comenzó a causarle serios problemas. Se retiró de la competencia y nunca volvió a ser el mismo en lo que respecta al tenis. Gonzales siguió siendo el rey del tenis profesional. Sus competidores lo llamaban "Gorgo", que significa "gorila".

El éxito profesional no suavizó a Gonzales. Se mantuvo enérgico, fogoso y continuamente desconfiado tanto de sus rivales como de la gira, que creía que le pagaba menos de lo que merecía. Tras una disputa con Kramer (quien para entonces era el principal promotor y organizador de la gira), Gonzales se retiró abruptamente en 1963.

Cinco años después, el tenis se volvió "abierto" por primera vez. Por tanto, los grandes torneos estaban abiertos tanto a aficionados como a profesionales. Con hambre por el título de Wimbledon que nunca había ganado, así como por una última explosión de gloria, Gonzales ingresó a Wimbledon en 1968. En la primera ronda dibujó a Charlie Pasarell, un joven jugador estadounidense. Gonzales tenía cuarenta y un años y era abuelo, pero aún no estaba listo para hacerse a un lado.

El partido fue uno de los mejores jamás vistos en Wimbledon. Tomó cinco horas y doce minutos y duró dos días. Gonzales salió vencedor, 22-24, 1-6, 16-14, 6-3, 11-9. El tenis ya no ve partidos como este debido al desempate de doce juegos, instituido en 1970. Los fanáticos de hoy, que crecieron viendo tenis en la televisión, aplauden la regla de desempate, que hace que el tenis sea más rápido y decisivo. Los puristas, sin embargo, lamentan los días en que un partido tardaba todo el tiempo necesario para declarar a un ganador. Gonzales estaba entre los puristas. Había ganado (y perdido) muchos de esos partidos titánicos y creía que exigían un nivel de juego más alto.

El partido con Pasarell fue el último hurra. Gonzales jugó de vez en cuando durante otros dos años, pero la magia se había ido. Había disminuido notablemente y su juego aún elegante no podía competir con la variedad más rápida de Stan Smith, John Newcombe y más tarde Jimmy Connors. Gonzales se retiró una vez más.

Escribió dos libros que describen su estilo clásico de tenis. Los fanáticos del tenis todavía encuentran difícil comprender que Gonzales nunca tuvo lecciones formales; parecía desarrollar los golpes de tenis de la misma manera que otros aprenden a caminar. En 1968 fue elegido miembro del Salón de la Fama del Tenis Internacional. Gonzales murió en Las Vegas, Nevada, en 1995. Tenía sesenta y siete años y había estado luchando contra el cáncer de estómago.

La vida personal de Gonzales fue al menos tan tormentosa como su carrera. Se casó un total de seis veces, dos veces con la misma mujer: Madelyn Darrow. Su último matrimonio fue con Rita Agassi, hermana del gran tenista Andre Agassi. A Gonzales le sobrevivieron siete hijos.

Una de las grandes preguntas es, ¿cómo se compara Gonzales con otros grandes campeones? Tuvo uno de los juegos más fluidos de cualquier período de tiempo; sólo Pete Sampras podía rivalizar con él en esa categoría. Era un competidor feroz, un artista en la cancha. Es triste que la división entre tenis profesional y amateur le haya costado tan caro. Una medida de su grandeza es que compitió en términos casi iguales con Hoad, quien, según creen los observadores más entusiastas, tenía el talento más natural y el juego más fuerte que jamás haya visto el tenis. La carrera de Gonzales se vio empañada por su decisión de convertirse en profesional; Hoad's estaba arruinado por problemas de espalda. Tales son las vicisitudes del tenis en su más alto nivel.

La vida de Gonzales está narrada en El hombre de la raqueta: la autobiografía de Pancho Gonzales, contada a Cy Rice (1959). Véase también Pancho Gonzales y Dick Hawk, Tenis (1962), editado por Gladys Heldman. Otras referencias a su carrera se pueden encontrar en Bud Collins, Mi vida con los pros (1989) y Jack Kramer, con Frank Deford, El juego: mis 40 años en el tenis (1979). Las estadísticas de la carrera de Gonzales se enumeran en el Enciclopedia oficial de tenis (1962). El partido con Hoad se informa en "Hoad vs. Gonzales", Sports Illustrated (16 de junio de 1958). Un obituario está en el New York Times (5 de julio de 1995).

Samuel Willard Crompton