Gas natural: explotación económica del gas natural

una mezcla de hidrocarburos que son vapores a temperaturas normales y presiones por debajo de lo normal.

El metano (CH4) es el componente principal del gas natural; otros componentes son etano (C2H6), propano (C3H8), butano (C4H10) y pentano (C5H12); no hidrocarburos, como nitrógeno, hidrógeno y vapor de agua; y trazas de gases raros, como el helio. Los hidrocarburos más pesados ​​que el metano se denominan colectivamente líquidos de gas natural.

El gas asociado es gas disuelto en petróleo; a veces también aparece como un casquete de gas sobre una formación petrolífera. El gas asociado es la fuente principal de presión que fuerza al petróleo a salir a la superficie durante la producción y también es un subproducto de este proceso. Se estima que una cuarta parte de las reservas mundiales de gas natural se produce como gas asociado.

El gas natural es altamente inflamable, y la complejidad y el costo de la tecnología necesaria para recuperarlo y explotarlo llevó a las compañías petroleras al principio a quemar (quemar) la mayor parte del gas natural que producían. Durante la década de 1920, la investigación sobre la producción de petroquímicos condujo al desarrollo de una serie de procesos comerciales que utilizan gas natural como materia prima, pero la mayor parte del gas natural producido como subproducto del petróleo minero continuó quemando. En ese momento, el American Petroleum Institute encargó un importante estudio sobre el papel del gas natural en la producción de petróleo. Publicado en 1929, cuando los líderes de la industria y los funcionarios gubernamentales estaban preocupados por el inminente agotamiento de los combustibles fósiles, el estudio produjo la primera evidencia empírica de la relación entre la presión del gas y la recuperación de las reservas de petróleo. En respuesta al estudio, las grandes empresas petroleras integradas verticalmente tomaron la iniciativa en cambiar los métodos tradicionales de producción y procesamiento de petróleo para conservar el gas natural.

Otros usos modernos del gas natural se remontan al siglo XIX, cuando se sustituyó el carbón y la madera en las calderas ubicadas cerca de los campos petroleros. A mediados del siglo XIX, el gas sintetizado a partir del carbón fue la principal fuente de iluminación en las zonas urbanas, hasta que fue desplazado por la bombilla incandescente. Durante la primera mitad del siglo XX, el gas ganó una participación en el mercado de la calefacción doméstica y se utilizó como combustible en la fabricación. Pero el alto costo de la infraestructura de gas, junto con las mayores ganancias del petróleo, hicieron del gas natural el hijastro de la industria petrolera.

La explotación económica del gas natural depende de su valor comercial, que a su vez es función del tamaño, calidad y ubicación del depósito de gas; la tasa de producción proyectada; el precio del gas natural; y el precio de los combustibles alternativos. Históricamente, la dependencia de la recolección, transmisión y distribución de gas de una infraestructura costosa ha sido el factor más importante que limita el uso de gas natural como combustible. Los países exportadores de petróleo en el Medio Oriente han protestado durante mucho tiempo por el desperdicio de su gas natural mediante la quema, pero no fue hasta que pudieron asumir al menos parte del costo de proporcionar infraestructura que, además de los usos locales limitados de su gas natural, se volvió común.

A nivel internacional, los exportadores de gas han encontrado resistencia por parte de los importadores con respecto a la distribución de costos, en particular para la construcción de gasoductos y las costosas instalaciones criogénicas necesarias para licuar y transportar gas natural licuado. Mientras la preponderancia del gas natural se utilice para calefacción, la demanda es muy cíclica. Sin embargo, a medida que el gas natural desplaza a otros combustibles, el factor de carga o la tasa promedio de uso de la capacidad aumenta, haciéndolo más atractivo.

La Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP), que incluye exportadores de gas como Argelia, Qatar, Irán y Libia, ha tenido fuertes disputas de precios con los clientes del gas. Algunos llevaron a entregas interrumpidas, contratos cancelados e incluso el desguace de proyectos completos. La OPEP aspira a lograr una posición organizativa unificada sobre los precios del gas natural mediante el desarrollo de fórmulas que vinculen los precios del gas con los precios del petróleo crudo. Sin embargo, sus esfuerzos se han visto obstaculizados por la resistencia de los consumidores, por la competencia de fuentes de gas que no pertenecen a la OPEP (como Rusia) y combustibles no pertenecientes a la OPEP (como el petróleo, que garantiza un conflicto de intereses incorporado dentro de la propia OPEP) y por un largo período de tiempo. período de debilidad de los precios del petróleo, que redujo los incentivos de los productores para vincular los precios del gas natural con los del petróleo crudo.

Para contrarrestar estos inconvenientes, las mejoras en la tecnología de transmisión y almacenamiento y el creciente mercado mundial de gas natural son signos económicos positivos. Aunque la demanda de gas natural en los mercados industriales clave se debilitó en la década de 1980 como resultado de la recesión, los inviernos más cálidos y la conservación, el mercado del gas ha mejorado de manera constante durante algunos años gracias a las expansiones de las reservas (en 2000, las reservas probadas excedieron sesenta veces la tasa de produccion); mejoras técnicas en la transmisión, que es el segmento más costoso de la industria; marcadas mejoras en los factores de carga; y prioridades cambiantes que hacen que la quema de gas natural sea más atractiva que el petróleo y especialmente el carbón porque el gas produce niveles más bajos de gases de efecto invernadero y prácticamente no contiene contaminantes tóxicos.

Algunos países de la OPEP ven la expansión del consumo interno y la fabricación de petroquímicos como alternativas superiores a las exportaciones de gas natural. Sin embargo, ni el mercado de petroquímicos ni las economías nacionales de la mayoría de los miembros de la OPEP ricos en gas pueden absorber las cantidades de gas natural disponibles. Al mismo tiempo, las regulaciones anticontaminación en los países importadores de combustible hacen que el gas natural sea más atractivo para los consumidores de los países desarrollados y reducen su costo relativo. Se espera que la demanda de gas natural supere la demanda de carbón para 2005, y puede acercarse a la demanda de petróleo para 2025. Los cambios financieros y regulatorios en curso en los mercados nacionales e internacionales respaldan la continuación de estas tendencias al mejorar las garantías de seguridad para productores y consumidores .