Galeón de manila

De 1571 a 1814, los galeones de Manila ricamente cargados navegaron a través del Océano Pacífico entre México y Manila en las Filipinas. Esta ruta comercial unía América con Asia, y más particularmente, el Virreinato de Nueva España con su provincia más lejana, las Islas Filipinas. El comercio de galeones se destacó por la longitud y duración de sus viajes: más de 6,000 millas y de seis a nueve meses de navegación desde Manila a Acapulco. También fue notable por el enorme tamaño de muchos de los galeones (hasta 2,000 toneladas, comparable solo al más grande de los portugueses de las Indias Orientales) y la mística de los lujos asiáticos que ofrecía.

En 1571, después de hacerse con el control del centro comercial malayo de Manila para España, Miguel López De Legazpi envió dos barcos de regreso a México cargados con sedas y porcelanas chinas, para ser intercambiados por las provisiones necesarias. De esta manera se estableció el comercio de galeones de Manila. España estaba excepcionalmente bien preparada para realizar este comercio debido a la conveniente ubicación geográfica de Manila y al gran suministro de plata de Estados Unidos. Los comerciantes chinos, ávidos de plata, llevaron a Manila finas sedas, damascos y otras telas, piedras preciosas, joyas de oro finamente trabajadas y porcelana. Otros productos embarcados a bordo de los galeones fueron traídos de la India (algodones y otras telas); Japón (lacados y biombos); las islas del archipiélago de Indonesia (sustancias aromáticas, pimienta, clavo, nuez moscada, macis); Indochina (piedras preciosas y maderas duras); y las propias Islas Filipinas (canela, productos de coco, cera de abejas y tejidos).

Los comerciantes en España descubrieron que las mercancías de Asia, baratas y de alta calidad, competían con demasiado éxito con las exportaciones españolas a Estados Unidos y defendieron severas restricciones al volumen del comercio, por encima de las fuertes quejas de los defensores de México y Filipinas. Esta limitación intencionada después de 1593 llevó a la proliferación del comercio de contrabando.

Las estimaciones precisas del alcance del comercio ilegal son difíciles de alcanzar por razones obvias, pero la información dispersa obtenida de registros oficiales, comentarios de segunda mano, testimonios de captores ingleses de galeones y relatos de inspecciones infrecuentes sugieren que hasta diez veces la cantidad permitida de carga fue siendo enviado. El comercio de contrabando era bastante común en todo el Imperio español, pero el de los galeones del Pacífico era notorio.

Los galeones en dirección oeste cabalgaron los vientos alisios y, por lo general, llegaron a Manila sin incidentes en tres meses. Los galeones en dirección este enfrentaron el desafío más difícil. De gran tamaño, con las cubiertas apiladas y las provisiones frecuentemente renunciadas para transportar mercadería adicional, los galeones pesados ​​zarparon de Cavite, en la bahía de Manila. Los galeones tardaron un mes en despejar el archipiélago filipino y navegar hacia las aguas abiertas del Pacífico. Esta etapa del viaje debía completarse antes del inicio de la temporada de tifones, que requería que los galeones partieran de Manila a fines de junio. Sin embargo, esta hazaña rara vez se logró y muchos terminaron sus viajes hundidos en feroces tifones (se sabe que se han perdido hasta cuarenta y cuatro) o haciendo el regreso (llegada) a Manila.

Incluso un viaje exitoso de Manila a Acapulco podría ser difícil, con una duración de seis a nueve meses. Esto hizo que los problemas de provisiones y salud fueran abrumadores. No era inusual que más de 100 personas murieran en el camino.

Cuando llegaron las primeras noticias del acercamiento de los galeones a Acapulco, generalmente en enero o febrero, se planificó una feria comercial festiva. Los barcos fueron recibidos por funcionarios que vinieron de la Ciudad de México para la ocasión. Se desembarcó a los enfermos, se examinaron rápidamente el manifiesto de los barcos y el cargamento, y se descargaron las mercancías para venderlas en la feria. Los habitantes de las colonias españolas, tanto españoles como amerindios, se engalanaron a sí mismos y a sus hogares con productos orientales.

El comercio de galeones de Manila hizo importantes contribuciones a la cultura colonial española. Ayudó a moldear la propia sociedad de Filipinas, que dependía de sus ingresos, sus mercancías y los servicios de chinos, malayos y otros participantes. En México, la infusión de bienes y formas de arte chinos en la cultura material hispana y nativa americana sigue siendo visible hoy.

La economía de todo el imperio se vio afectada por el comercio. Desde el punto de vista español (y oficial mexicano), la colonia filipina y su comercio eran pasivos, a pesar de que se adquirieron productos chinos muy solicitados. El mantenimiento de Manila y los galeones costó enormes sumas y consiguieron desviar grandes cantidades de plata estadounidense del tesoro imperial. Muchos comerciantes individuales arriesgaron y perdieron la vida, pero acumularon fortunas considerables. A su llegada a Acapulco en 1634, señaló el viajero Fray Sebastián Manrique, "este lucro hizo que todas las penurias y peligros parecieran nada".