Fue una descripción general

"Hace cuarenta y siete años nuestros padres dieron a luz en este continente una nueva nación, concebida en Liberty y dedicada a la proposición de que todos los hombres son creados iguales" (Lincoln 1992). Estas son las palabras con las que Abraham Lincoln (1809-1865) eligió para inaugurar su famoso discurso de Gettysburg en 1863. Dirigió la atención de su audiencia a la creación no solo de una nueva nación, sino de una nueva idea: que un gobierno realmente podría ser " del pueblo, por el pueblo y para el pueblo ", con todos los hombres sosteniendo una estaca y poseyendo una voz sin importar su propiedad o posición. Los dolores de parto de esa nueva nación incluyeron una revolución larga y agotadora, seguida de un período de lo que podría llamarse formulación de identidad. El nuevo gobierno, como experimento, se desarrolló de la mano de un nuevo pueblo, a medida que sus ciudadanos realizaban la transición de ingleses a estadounidenses y buscaban una comprensión más firme de lo que eso significaba, política y culturalmente. Esta formulación fue impulsada por primera vez desde afuera, mientras los estadounidenses luchaban físicamente contra los británicos, un conflicto que todavía resuena una generación más tarde, en la Guerra de 1812.

Sin embargo, a medida que la nueva nación no solo se estableció sino que comenzó a extender sus fronteras, surgieron otras preguntas. No eran preguntas nuevas, necesariamente, muchas de las cuales se habían formulado desde la Revolución Estadounidense (1776-1783), pero cobraron una nueva vida: las necesidades de la guerra y la formación de un sistema político habían requerido que sus respuestas se pospusieran. . Sin embargo, no podían posponerse indefinidamente, porque estaban intrínsecamente vinculados al tejido de la nueva nación. ¿Qué era esta nación, en última instancia? ¿Qué era la libertad y quién tenía derecho a ella? En la década de 1820, algunos se preguntaban si los derechos inalienables de los que Thomas Jefferson (1743–1826) había escrito podrían no ser poseídos por mujeres o nativos americanos. Sin embargo, el factor más problemático en la discusión de la libertad en Estados Unidos fue el más obvio, ya que era una contradicción flagrante en una nación que reclamaba la libertad como su herencia: la esclavitud.

¿Qué se podía hacer con esta paradoja? Los esfuerzos para convertir la esclavitud en bondad paternalista fueron cada vez más insatisfactorios, especialmente una vez que los debates sobre la expansión de la institución y el protocolo sobre los esclavos fugitivos ocuparon un lugar central en la política nacional. La Ley de esclavos fugitivos, en particular, trajo la realidad de la esclavitud a muchos blancos que viven en estados libres, haciéndolos cómplices legales de la esclavitud de otros seres humanos, lo quisieran o no. Muchos llegaron a estar de acuerdo con los sentimientos que Lincoln expresó en una carta en 1864: "Si la esclavitud no está mal, nada está mal. No puedo recordar cuándo no pensé y sentí" (1992). Muchos también vieron la verdad en las palabras de Lincoln en Springfield, Illinois, el 16 de junio de 1858, durante su fallida campaña en el Senado: "Una casa dividida contra sí misma no puede mantenerse. Creo que este gobierno no puede soportar permanentemente mitad esclavo y mitad libre. no espero que la Unión se disuelva, no espero que la casa se caiga, pero sí espero que deje de estar dividida. Se convertirá en una cosa o en otra ”(1992).

A mediados del siglo XIX, todos sabían que la esclavitud no era una cuestión, sino un problema crítico, un problema cuya solución definiría la nación que había fundado la generación de sus bisabuelos, pero nadie sabía realmente cuál era esa solución. El regreso a África resultó ineficaz (sin mencionar que era indeseable para muchos afroamericanos que fueron alejados de ese continente durante generaciones), y las restricciones territoriales sobre la esclavitud llevaron a fricciones regionales. Los dueños de esclavos, cuya ciudadanía, después de todo, era indiscutible, podían afirmar que tales restricciones a su propiedad desafiaban sus derechos constitucionales. El resultado final, una guerra horriblemente destructiva, nunca fue exactamente inevitable, pero tampoco fue una sorpresa. Fue la peor pesadilla de algunos ciudadanos, una última opción que algunos habían esperado y rezado evitar (y que otros clamaron), pero no una sorpresa. La mayor parte del siglo XIX girará en torno a cuestiones de la libertad estadounidense; no podía quedar indefinido y la institución de la esclavitud no podía ser ignorada por más tiempo.

No debe suponerse que el ejército de la Unión, a partir de 1861, era una fuerza abolicionista masiva que surgió con la intención expresa de emancipar a los esclavos. Muchos soldados de la Unión tenían opiniones prejuiciosas sobre los negros, y algunos de los de los estados fronterizos eran dueños de esclavos. Sin embargo, en la segunda toma de posesión de Lincoln, pudo resumir el motivo del conflicto: "Una octava parte de toda la población eran esclavos de color, no distribuidos generalmente en la Unión, pero localizados en la parte sur de la misma. Estos esclavos constituían un interés peculiar y poderoso. Todos sabían que ese interés era, de alguna manera, la causa de la guerra ”(1992).

A medida que el ejército de la Unión avanzaba hacia el territorio confederado, la cuestión de la esclavitud se volvió inevitable. Aunque la intención de los yanquis puede que no haya sido universalmente la emancipación de los esclavos, muchos confederados creían que sí, y su retórica en la preparación para la guerra reflejaba esa creencia. Los esclavos no eran gárgolas de piedra; escucharon la expresión de los temores de sus amos y se lo tomaron en serio. Muchos de ellos creían que la llegada del ejército de la Unión significaría libertad, y un gran número de esclavos tomó la iniciativa, corriendo hacia las líneas de la Unión. Ambos bandos afirmaron estar luchando en nombre de la Constitución; Entonces, ¿reconocerían las fuerzas de la Unión las leyes existentes y devolverían los esclavos fugados a sus amos confederados? Este problema se resolvió temporalmente al tratar a los esclavos liberados como contrabando, la propiedad enemiga confiscada justamente y no susceptible de devolución. Eso, sin embargo, no identificaba concretamente el estatus de estos esclavos. Esto se hizo en 1863 con la emisión de la Proclamación de Emancipación, que liberó a los esclavos en estados desleales e hizo concesiones para su servicio militar. Los negros que sirven en el ejército de los Estados Unidos no era un concepto nuevo; muchos sirvieron con distinción en la Revolución Americana en particular, así como en otros conflictos. Esta vez, sin embargo, luchaban no solo por su propia libertad individual, sino también por la libertad de la familia, los amigos y los afroamericanos en general. Su servicio, y el servicio de los soldados de la Unión que lucharon junto a ellos al final de la guerra, hicieron de este conflicto más una guerra por la libertad, en muchos sentidos, de lo que la Guerra de la Independencia había sido las cuatro veinte y siete años antes.

Bibliografía

Burton, Orville Vernon. La era de Lincoln. Nueva York: Hill y Wang, 2007.

Lincoln, Abraham. Discursos y escritos seleccionados. Nueva York: Vintage, 1992.

Litwack, Leon. He estado en la tormenta tanto tiempo: las secuelas de la esclavitud. Nueva York: Vintage, 1980.

McPherson, James. Marchando hacia la libertad: el negro en la guerra civil, 1861-1865. Nueva York: Knopf, 1967.

McPherson, James. Grito de batalla de la libertad: la era de la guerra civil. Nueva York: Oxford University Press, 1988.

McPherson, James. Por causa y camaradas: por qué los hombres lucharon en la guerra civil. Nueva York: Oxford University Press, 1997.

                                       Troy D. Smith