Forrajeras posglaciales: introducción

Hace unos diez mil años, los glaciares del Pleistoceno en Escandinavia y los Alpes se habían retirado más o menos a sus ubicaciones actuales. El clima más cálido permitió que surgieran bosques en gran parte de Europa que anteriormente había estado cubierta por hielo y tundra. Los ríos, lagos y mares estaban llenos de peces, mientras que los bosques estaban llenos de caza y plantas comestibles. Un entorno así presentaba muchas posibilidades nuevas para los pueblos cazadores y recolectores que lo habitaban. Respondieron a estos desafíos y oportunidades con innovaciones tecnológicas, sociales y simbólicas.

Este período, que comenzó hace más de diez mil años y terminó con el establecimiento de la agricultura, se denomina "Mesolítico" para indicar que se ubica entre el Paleolítico, la "antigua" Edad de Piedra de las épocas glaciales, y el Neolítico, el " nueva "Edad de Piedra de la agricultura". En el sur de Europa, donde los cambios no fueron tan dramáticos, los arqueólogos a menudo usan el término "epipaleolítico" para este período. Hasta principios de la década de 1970, el Mesolítico no recibió mucha atención de los arqueólogos. Muchos consideraron este período como uno de estancamiento cultural y pobreza que solo se alivió con la eventual aparición de la agricultura. Sin embargo, en las décadas transcurridas desde entonces, los expertos han llegado a ver el momento posterior al establecimiento de un clima moderno y suave en Europa como uno en el que los grandes cambios dieron como resultado una forma de vida razonablemente cómoda. En algunas áreas, la adopción de la agricultura puede incluso haberse retrasado por la abundancia natural y las respuestas humanas a ella. El período Mesolítico en toda Europa prepara el escenario para los desarrollos en los milenios siguientes. Por lo tanto, hemos optado por comenzar la cobertura de esta enciclopedia con los cazadores posglaciares de los bosques y costas europeos.

Las manadas de renos migratorios que habían proporcionado gran parte de la dieta durante los últimos milenios de la Edad de Hielo se retiraron al norte de Escandinavia alrededor del 8000 a. C. o incluso antes. La caza territorial como los ciervos y los cerdos salvajes colonizaron los nuevos bosques, por lo que los cazadores ya no tenían que seguir a las manadas de renos a grandes distancias. En cambio, podrían limitar su caza a un territorio más pequeño. Los bosques también contenían muchas plantas comestibles que se podían recolectar fácilmente. Esto permitió a los niños contribuir al suministro de alimentos de la familia recolectando nueces, bayas y hongos. Las avellanas, que se habrían cosechado y almacenado en grandes cantidades, proporcionaron un suministro de alimentos abundante y fiable. Los tubérculos y rizomas (las raíces carnosas y comestibles de las plantas) habrían sido otra fuente importante de nutrición. La evidencia de los diagramas de polen indica que los recolectores postglaciares alteraron el bosque usando hachas y fuego para crear claros artificiales donde los avellanos y otros arbustos podrían florecer y donde los animales se reunirían. Las rachas de peces migratorios, como el salmón, en los prístinos ríos europeos habrían proporcionado abundancias estacionales que debían conservarse para su posterior consumo mediante ahumado y secado. A lo largo de las costas se pueden encontrar grandes cantidades de mariscos y se puede pescar con lanzas, redes y líneas.

Sin embargo, la costa de Europa aún no había alcanzado su forma moderna. Un cazador podía cruzar lo que hoy es la parte sur del Mar del Norte y mojarse los pies solo cuando tiene que vadear el estuario común del Támesis y el Rin. El Báltico fue inicialmente un lago de agua dulce represado por puentes terrestres entre Dinamarca y Suecia. El aumento del nivel del mar eventualmente inundó estos puentes terrestres. Al mismo tiempo, la tierra previamente comprimida bajo miles de millones de toneladas de hielo comenzó a saltar hacia arriba. La combinación de la subida del nivel del mar y la subida de la tierra tuvo un gran impacto en el registro arqueológico. Muchos sitios que alguna vez estuvieron en tierra firme ahora están sumergidos, como lo indican los hallazgos de artefactos en el fondo del Mar del Norte y en las bahías costeras danesas. En otros lugares, como en el centro de Suecia, los sitios que alguna vez estuvieron ubicados en la costa o en islas están ahora muy tierra adentro y muy por encima del nivel del mar moderno.

Los recolectores del Mesolítico adaptaron su tecnología a las nuevas condiciones climáticas. Se insertaron pequeñas piezas de pedernal llamadas microlitos en mangos de madera y asta para formar puntas de lanza y cuchillos compuestos. La cornamenta se usó para hacer una amplia variedad de arpones. Una herramienta de pesca particularmente inteligente y eficaz llamada leister tenía dos piezas curvas dentadas de asta o madera unidas al extremo de un mango. Habría sido arrojado sobre el lomo de un pez para agarrarlo. Se usaron ramas de sauce y avellano para hacer trampas cónicas para peces que se colocaron en arroyos y estuarios de manera que los peces pudieran nadar hacia ellos pero no escapar. En algunos lugares, muchas de estas trampas se colocaron en amplias masas de agua, lo que permitió la captura de peces en una escala inmensa. Las investigaciones submarinas en Dinamarca han revelado la escala de este tipo de captura de peces. El desarrollo de instalaciones tan grandes no habría sido posible en ausencia de alguna noción de derechos de propiedad, ya que una comunidad, o incluso un solo hogar, no invertiría su tiempo en construir tales instalaciones si extraños pudieran reclamar su rendimiento.

Durante el Mesolítico, las canoas comienzan a aparecer con frecuencia en el registro arqueológico. Aunque suelen encontrarse anegados en las turberas del norte de Europa, podemos inferir que eran de uso generalizado en todo el continente en esta época. La aparición de tales embarcaciones tuvo un efecto importante en la sociedad mesolítica. Permitió a los recolectores explotar recursos mucho más lejos de casa, siempre que pudieran llegar a ellos por agua, mientras mantenían su asentamiento permanente en un lugar durante gran parte del año. Un nuevo concepto de lugar y hogar reemplazó al de territorio y área de distribución de las bandas de caza de la Edad de Hielo.

Los arqueólogos recién ahora están comenzando a considerar tales aspectos sociales de los recolectores postglaciares. La evidencia de su vida social se puede obtener de los muchos entierros que se han descubierto desde la década de 1970. Los cementerios en sitios como Vedbæk en Dinamarca, Skateholm en Suecia y Oleneostrovskii Mogilnik en Rusia proporcionan evidencia de comportamiento ritual y quizás distinciones sociales. Se tuvo mucho cuidado en los rituales funerarios del Mesolítico. En muchos casos, se roció los cuerpos con ocre rojo (óxido de hierro). Objetos como astas de ciervo rojo y herramientas de pedernal a menudo se incluían en la tumba con el cuerpo. En Skateholm, los perros fueron enterrados con el mismo cuidado que las personas, lo que refleja su importancia en la vida mesolítica.

En el centro y sur de Europa, los recolectores de alimentos del Mesolítico se congregaron alrededor de las cuencas de los lagos en las estribaciones de los Alpes y aprovecharon la distribución vertical de los recursos en las zonas montañosas. Se han encontrado muchos sitios nuevos de forrajes postglaciales en los Alpes y en otras regiones de las tierras altas en la década de 1990 y principios de la de 2000. Las cuevas cercanas a la costa mediterránea y en las zonas de piedra caliza en la cabecera del Adriático también eran lugares atractivos para el asentamiento. En el sur de Grecia, la cueva de Franchthi fue ocupada con frecuencia por recolectores durante este período. Hace 8,500 años, tras los aumentos del nivel del mar, la costa estaba a solo un kilómetro de la cueva. Una cantidad cada vez mayor de pescado y marisco se encuentra entre los restos de comida de la zona, junto con muchas especies de plantas diferentes. A lo largo de las costas atlánticas de Portugal y España, los recolectores también aprovecharon la rica vida marina.

En el interior de los Balcanes, se ha encontrado una serie importante e inusual de sitios mesolíticos en las gargantas de las Puertas de Hierro del río Danubio, en la frontera entre Yugoslavia y Rumania. Aquí, en sitios como Lepenski Vir, Padina y Vlasac, la gente aprovechó la abundancia de peces en el río y la caza en las laderas adyacentes. Vivían en pequeñas chozas, cada una con un hogar revestido de piedra, y enterraban a sus muertos entre las casas. Un rasgo distintivo de los asentamientos Iron Gates es un estilo de escultura que presenta cabezas humanas talladas en la piedra caliza local.

Los recolectores posglaciales de Europa fueron notablemente creativos en la forma en que se adaptaron a las nuevas condiciones ambientales. El reconocimiento de esta creatividad les ha valido un mayor respeto por parte de los arqueólogos, que ahora ven este período como uno de inmensa transformación en lugar de empobrecimiento. Como resultado de su exitosa adaptación a las condiciones postglaciares, los recolectores del Mesolítico generalmente no estaban ansiosos por adoptar la agricultura cuando apareció hace casi nueve mil años en el sureste de Europa, pero después de un cierto retraso integraron cultivos y ganado en su dieta y se mezclaron con la agricultura población.

Peter Bogucki