Fender, clarence leonidas («leo»)

(b. 10 de agosto de 1909 en Anaheim, California; d. 21 de marzo de 1991 en Fullerton, California), inventor que desarrolló algunas de las guitarras eléctricas más populares, el primer bajo eléctrico con trastes y amplificadores mejorados.

Fender nació de los agricultores Clarence (conocido como Monty) y Harriet Fender en un granero en su rancho entre Anaheim y Fullerton. Asistió a Fullerton Union High School, donde se graduó en 1928, y luego asistió a Fullerton Junior College, donde se especializó en contabilidad, y completó sus estudios en 1930. Aunque finalmente alcanzaría la fama como inventor de instrumentos eléctricos y amplificadores, recibió sin formación formal en ingeniería eléctrica. La electrónica había sido un pasatiempo de Fender desde los trece años, cuando su tío John West le mostró una radio casera. Al salir de la universidad, Fender asumió un puesto de contable en Consolidated Ice and Cold Storage en Anaheim. Se casó con Esther Klosky en 1934. Permanecieron casados ​​hasta su muerte por cáncer en 1979. En 1980, Fender se casó con Phyllis Dalton. Nunca tuvo hijos.

Mientras aún estaba en la escuela secundaria, Fender comenzó a construir y reparar radios y amplificadores en una pequeña tienda para el hogar. A lo largo de la década de 1930 continuó haciendo trabajos de reparación en su tiempo libre y construyó varios sistemas de megafonía, que alquiló para los bailes. Cuando Fender perdió su trabajo como contador en una empresa de neumáticos debido a un cambio de dirección en 1939, decidió convertir su pasatiempo en su carrera y abrió un taller de reparación de radios a gran escala, Fender Radio Service, en Fullerton. Pronto expandió la tienda a un punto de venta minorista que, como decían sus anuncios en los periódicos, se especializaba "en todas las ramas del sonido" y vendía radios, fonógrafos, guitarras y sistemas de megafonía. Fender también expandió su fuerza laboral, contratando al guitarrista, artista callejero y compañero inventor Clayton ("Doc") Kauffman para ayudar con las reparaciones. Debido a la pérdida de un ojo en un accidente infantil, Fender no fue llamado al servicio militar en la Segunda Guerra Mundial. Esto le permitió continuar con su "retoque" revolucionario en última instancia con la amplificación del sonido. En 1943, Fender y Kauffman fabricaron su primera guitarra eléctrica. Kauffman dejó la empresa en 1946, año en que Fender comenzó a trabajar a tiempo completo en la fabricación de guitarras y amplificadores. Al año siguiente, cambió el nombre de su empresa a Fender Electric Instrument Company.

Fender no inventó la guitarra eléctrica. A principios de la década de 1930, varios músicos de jazz y fabricantes de instrumentos experimentaron con la amplificación de guitarras para poder “mantenerse a sí mismos” en conjuntos de big band. La mayoría de estas guitarras eran guitarras de cuerpo hueco tradicionalmente hechas a mano con pastillas añadidas, aunque algunos fabricantes de instrumentos habían experimentado con guitarras de cuerpo sólido. Fender, que quería fabricar instrumentos que todos pudieran pagar, decidió que fabricaría guitarras de cuerpo sólido. El cuerpo sólido no solo redujo los problemas de retroalimentación problemáticos que ocurrían con los sistemas eléctricos tradicionales de cuerpo hueco a volúmenes altos de salón de baile, sino que también redujo el tiempo y el costo de fabricación. A raíz de la Segunda Guerra Mundial, cuando la música de big band comenzó a perder popularidad y los conjuntos de guitarras más pequeños que tocaban country y blues estaban en aumento, Fender creó una guitarra eléctrica duradera y económica con un tono que se volvería clásico.

En la década de 1940, Fender fabricó principalmente guitarras y amplificadores de acero eléctricos, que eran demandados por las bandas de swing occidentales cada vez más populares, como Bob Wills y Texas Playboys. Tan importante para el éxito de Fender como su ingenio fueron sus estrechos vínculos con los músicos. Aunque Fender nunca aprendió a tocar la guitarra, usó a músicos que vivían y tocaban en el sur de California como caja de resonancia, dándoles prototipos de guitarras y amplificadores para probar en el campo. A menudo traía guitarras y amplificadores directamente de su taller a los salones de baile. La voluntad de Fender de trabajar con músicos durante su proceso de diseño fue una de las razones clave de su éxito.

En 1948, Fender contrató a George Fullerton para administrar la empresa y supervisar la producción, lo que le permitió a Fender pasar más tiempo en su laboratorio. El mismo año comenzó a diseñar lo que se convertiría en la primera guitarra eléctrica de cuerpo sólido con éxito comercial, la Telecaster. Con la Telecaster, Fender finalmente logró el tono limpio, parecido a una campana, que había estado buscando. Su tono tenía agudos distintos y graves profundos sin mucho rango medio, lo que en su opinión enturbiaba la calidad tonal. Las pastillas Telecaster formaron la base del sonido Fender. La Telecaster salió al mercado en 1950. Aunque la competencia de Fender la apodó irónicamente "la paleta de canoa", la Telecaster pronto fue un éxito comercial.

Nunca contento con dormirse en los laureles, Fender continuó con sus avances en la fabricación de instrumentos. En 1952 lanzó Precision Bass, quizás su logro más innovador. Se habían hecho algunos intentos anteriores para desarrollar bajos eléctricos y bajos acústicos con trastes, pero todos habían conservado el estilo vertical del bajo tradicional. Fender dio la vuelta al mundo de la música al producir un bajo eléctrico con trastes con forma de guitarra de gran tamaño. El instrumento resultante proporcionó el sonido fuerte y la facilidad de ejecución que lo convirtió en la piedra angular de las bandas de posguerra.

En 1954, Fender comenzó la producción de lo que se convertiría en el diseño de guitarra eléctrica de mayor éxito comercial de la historia, la Stratocaster. La Stratocaster mejoró el diseño de la Telecaster de varias formas. A instancias de los músicos, Fender agregó contornos: un corte en forma de pala en la parte posterior de la guitarra y una sección biselada en el frente debajo del brazo del músico. Estas modificaciones permitieron que la guitarra se ajustara más cómodamente al cuerpo del músico y le dieron un aspecto único. Quizás la adición más importante fue un nuevo tipo de vibrato o trémolo. Los vibratos anteriores tendían a causar problemas de afinación. El vibrato de la Stratocaster sostenía las notas mejor que los diseños anteriores y permitía al guitarrista variar el tono más ampliamente sin causar problemas de afinación. Aunque Fender probablemente no lo previó, esta cualidad permitió los gritos y explosiones musicales popularizadas por músicos como Jimi Hendrix. El rock and roll comenzaba a hacer sentir su presencia en 1954, y la Stratocaster se vinculó inexorablemente con la nueva música. . Para 1995, Fender había producido más de 1.4 millones de Stratocasters. Además de su éxito comercial, Fender recibió el reconocimiento de músicos de country y rock and roll. En 1981 recibió el Premio Pionero de la Academia de Música Country y en 1992 fue incluido en el Salón de la Fama del Rock and Roll en Cleveland.

En 1965, Fender vendió su empresa a CBS y fundó una empresa de consultoría, CLF Research. Actuó como consultor de CBS-Fender y en 1971 comenzó a diseñar instrumentos y amplificadores para Music Man. En 1980, Fender y su viejo amigo George Fullerton fundaron G&L Music Sales.

Fender continuó trabajando para mejorar los diseños de guitarras y amplificadores por el resto de su vida. Su estilo de invención práctico y empírico y su voluntad de escuchar a músicos practicantes se unieron a su perspicacia natural para crear los instrumentos que ayudaron a definir una nueva generación musical. A la edad de ochenta y un años, Leo Fender murió en su casa de Fullerton, posiblemente por complicaciones de la enfermedad de Parkinson. Está enterrado en Fairhaven Memorial Park en Santa Ana, California.

La mejor descripción general de la carrera de Fender es Richard R. Smith, Fender: el sonido que se escucha en todo el mundo (1995). Dos socios de Fender desde hace mucho tiempo han escrito relatos personales de Fender Company: Forrest White, Fender: La historia interior (1994) y Bill Carson con Willie G. Moseley, Bill Carson: Mi vida y mi época con Fender Musical Instruments (1998). Véase también George Fullerton, Guitar Legends: La evolución de la guitarra de Fender a G&L (1994). Un obituario está en el New York Times (23 Mar. 1991).

J. Christopher Jolly