Fechas

A lo largo de la historia, la palmera datilera ha satisfecho las necesidades, desde alimentos hasta combustible y materiales de construcción, de quienes viven en regiones desérticas y tropicales. Ahora, la importancia de su cultivo está menguando.

Desde los albores de la historia registrada, la palmera datilera se ha asociado con el Medio Oriente. Ha aparecido de forma destacada en los rituales de las religiones de la antigüedad, el judaísmo, el cristianismo y el islam. Perfectamente adaptada al clima de la región, la palmera datilera puede soportar el calor del desierto, soportar largos períodos de inundaciones y tolerar altos niveles de salinidad. En general, un aporte abundante de agua junto con periodos prolongados de altas temperaturas son ideales para el crecimiento del árbol y para la maduración de su fruto. Un árbol promedio producirá aproximadamente cincuenta libras de fruta cada año. La palmera datilera ha sido para los árabes asentados lo que el camello ha sido para los nómadas, proporcionando un cultivo comercial para intercambiar por necesidades importadas, material de construcción, ropa de cama y una importante fuente de combustible. Debajo de su sombra pueden crecer otros árboles frutales, enredaderas y plantas aromáticas, y debajo de estos cultivar hortalizas, melones y forrajes. Para muchos constituye un alimento básico, rico en calorías y con apreciables cantidades de vitaminas. La fruta se puede empaquetar y transportar fácilmente, mientras que las semillas se muelen y se usan como alimento para camellos.

El cultivo de la palmera datilera requiere mucha mano de obra. Los árboles se pueden cultivar a partir de semillas, pero generalmente se cultivan a partir de brotes, retoños o yemas. La preparación del suelo para el cultivo de la palmera datilera implica un proceso de varias etapas, y es esencial un elaborado sistema de riego que requiera un mantenimiento regular. Debido a que la mitad de todos los árboles cultivados a partir de semillas son masculinos e improductivos, se han practicado desde la antigüedad medios sofisticados de cultivo de plantas, que se basan especialmente en la polinización artificial. Cada árbol requiere un cuidado especial y una poda para obtener rendimientos óptimos. La recolección de dátiles generalmente ocurre en septiembre y octubre, pero puede comenzar a mediados de agosto y continuar hasta diciembre, dependiendo de la variedad. En Irak, el arte único del cultivo de dátiles ha sido reconocido legalmente, desde la antigüedad, al otorgar a los agricultores arrendatarios derechos de propiedad hereditarios sobre el árbol, independientemente de los derechos vinculados a la tierra en la que se cultiva. Los arreglos contractuales entre agricultores y propietarios varían según las diferencias en los insumos de habilidades y capital. Las prácticas de tenencia y las ramificaciones jurídicas asociadas con el cultivo de dátiles son, por tanto, complejas.

Los dátiles son más prolíficos en Irak, donde hay 627 variedades. Las arboledas a lo largo del Shatt al-Arab constituyen la mayor área individual de cultivo de dátiles, en un momento cubriendo más de 100 millas cuadradas (260 kilómetros cuadrados). Su temporada de cosecha determinó durante mucho tiempo los patrones comerciales en el Golfo Pérsico (Arábigo) y gran parte del Océano Índico. Hasta la Segunda Guerra Mundial, Irak proporcionaba alrededor del 80 por ciento de la cosecha de dátiles del mundo, y los dátiles constituían sus mayores ingresos de exportación. Con el crecimiento de la industria petrolera, la importancia de los dátiles en Irak y en otras partes del Medio Oriente ha disminuido. Las mayores ganancias de petróleo han reducido la dependencia de las palmeras datileras para las necesidades, la atracción de otros empleos más remunerativos y menos arduos ha agotado la reserva de cultivadores calificados, mientras que la contaminación asociada con el aceite y la modernización en general ha tenido un efecto perjudicial en las palmeras datileras.