Everest, frank kendall, jr. («Pete»)

(b. El 10 de agosto de 1920 en Fairmont, West Virginia; d. 1 de octubre de 2004 en Tucson, Arizona), general de brigada y piloto de pruebas que fue, durante un corto tiempo en la década de 1950, el "hombre más rápido del mundo".

Everest era hijo de Frank Everest, que era dueño de un negocio de contratación eléctrica. Everest desarrolló un amor por volar como lo hicieron la mayoría de los hombres y mujeres jóvenes en el período comprendido entre la Primera y la Segunda Guerra Mundial: observar y, finalmente, dar un paseo en uno de los biplanos devastadores que atravesaban las zonas rurales de Estados Unidos. Al crecer como hijo único, se esperaba que Everest siguiera a su padre en el negocio de la contratación eléctrica. Se graduó de Fairmont High School en 1938 y comenzó a asistir a clases en Fairmont State Teachers College. Pero a los pocos meses solicitó la admisión en el Cuerpo Aéreo del Ejército de EE. UU. Informado de que necesitaría al menos dos años de cursos universitarios de ingeniería, que no estaban disponibles en su universidad local, se transfirió después de un año a la Universidad de West Virginia, donde tuvo la suerte de recibir lecciones preliminares de vuelo bajo un nuevo programa gubernamental. En noviembre de 1941 estaba en Texas como cadete de aviación. Más adelante en su vida se arrepentiría de haber dejado la universidad antes de obtener su título.

Everest fue encargado en julio de 1942 y cinco días después se casó con su novia de la escuela secundaria, Avis Mason, el 8 de julio de 1942; eventualmente tendrían tres hijos. En seis meses, el Everest estaba en el norte de África, volando el P-40 Warhawk contra el Afrika Corps en retirada. Voló un total de noventa y cuatro misiones y obtuvo el ascenso a capitán antes de ser trasladado a casa como instructor. Su misión más memorable, y la más controvertida, ocurrió en enero de 1944, cuando el Everest recibió órdenes de bombardear la abadía de Monte Cassino, Italia. Luego, el Everest fue enviado a China, donde voló sesenta y siete misiones adicionales contra los japoneses; en mayo de 1945 finalmente se le acabó la suerte y se vio obligado a abandonar el territorio controlado por el enemigo. Finalmente fue trasladado a un campo de prisioneros en Beijing, donde pudo negociar la liberación de los estadounidenses cautivos desde el comienzo de la guerra en el Pacífico. Entre los soldados liberados figuraban seis supervivientes del famoso Doolittle Raid que tuvo lugar el 18 de abril de 1942, cuando se lanzaron dieciséis bombarderos B-25 desde el portaaviones. Avispón bombardearon objetivos en Tokio, Yokohama y Nagoya, Japón. Habiendo derribado un total de seis aviones enemigos, Everest era oficialmente un as. Con el fin de la Segunda Guerra Mundial, Everest fue uno de los pocos pilotos que tuvo la suerte de permanecer en servicio activo; ganó la asignación al programa de pruebas de vuelo en la Base de la Fuerza Aérea Wright-Patterson en Dayton, Ohio, en febrero de 1946.

Después de temporadas en Ohio y Alaska, Everest se transfirió a la Base de la Fuerza Aérea Edwards en el alto desierto del sur de California a principios de 1949. Sería un año memorable para él. En febrero voló un avión F86A Sabre, el avión que luego ganaría la guerra aérea en Corea, de Dayton a Washington, DC, en un tiempo entonces asombroso de treinta y tres minutos, tres segundos. En agosto voló el X-1, un avión cohete en el que Chuck Yeager había roto dos años antes la velocidad del sonido, a una altura de 71,902 pies, la altitud más alta que jamás alcanzaría ese avión. Siguió esa hazaña un mes después con un vuelo a 63,000 pies. Sin embargo, tres semanas después, el Everest estuvo a punto de morir cuando el X-1 experimentó una descompresión explosiva; sobrevivió solo porque llevaba una versión anterior del traje de presión que eventualmente se convertiría en un problema estándar para los pilotos de gran altitud. Finalmente, en diciembre realizó un vuelo de prueba en el XF-92A, un jet de ala delta que demostraría ser notoriamente inestable.

En agosto de 1951, Everest fue nombrado jefe de operaciones de prueba de vuelo, y en esta capacidad supervisó vuelos que establecieron récords como el de Yeager que alcanzó Mach 2.42 y el vuelo de Kit Murray a 90,440 pies. Ambos récords se establecieron en el X-1A, una versión más grande y poderosa del avión cohete original. Pero Everest continuó insistiendo en volar todos los aviones probados al menos una vez él mismo para que pudiera entender los informes de prueba que tenía que presentar sobre ellos. De esta manera, el Everest se convirtió, durante muy poco tiempo durante la década de 1950, en el "hombre más rápido del mundo". En 1953, volando el prototipo del caza YF-100, estableció un récord de velocidad para aviones a reacción de 755.149 millas por hora, volando a solo setenta y cinco pies sobre el suelo para que los cronómetros primitivos de esa época pudieran registrar su velocidad. El 30 de noviembre de 1954 voló el X-1B a Mach 2.3, o 1,519 millas por hora, igualando la velocidad del coronel Chuck Yeager en el modelo anterior X-1A. Luego vino su mayor logro. A principios de 1954 fue nombrado piloto del proyecto del X-2, la próxima generación de aviones propulsados ​​por cohetes. El avión parecía estar gafado ya que el primer avión completado se estrelló mientras aterrizaba después de un vuelo sin motor y luego, finalmente reparado, explotó en el aire y mató a su piloto. De hecho, en los primeros tres vuelos del Everest con el nuevo X-2, patinó incontrolablemente al aterrizar, aunque el daño fue reparable en cada ocasión. Finalmente, en octubre de 1955 el Everest logró el primer vuelo propulsado del X-2; todavía era una maldición, su motor se apagaba antes de que él hubiera alcanzado incluso Mach 1. Sin embargo, continuó probando el avión, rompiendo la barrera del sonido en abril de 1956 y un mes después alcanzando Mach 2.5, un nuevo récord de velocidad. El rendimiento del X-2 había hecho que valieran la pena diez años de desarrollo. El 23 de julio de 1956, el Everest estableció un nuevo récord de velocidad de Mach 2.87, equivalente a 1,900 millas por hora. Su logro pronto sería superado por otro piloto de pruebas, Milburn Apt, pero el avión se salió de control y se estrelló, matando a Apt antes de que pudiera asumir el título de "hombre más rápido del mundo".

Eventualmente, Everest fue ascendido de su posición como piloto principal de pruebas a comandos de escuadrón y ala; se retiró de la fuerza aérea como general de brigada en 1973. Everest trabajó diez años más como piloto de pruebas y administrador con Sikorsky Aircraft Company antes de retirarse a Arizona en 1983. Para entonces había recibido muchos honores: la fuerza aérea le otorgó la Legión de Mérito con racimo de hojas de roble y la Distinguished Flying Cross con dos racimos, y el Instituto de Ciencias Aeronáuticas le otorgó su Premio Octave Chanute en 1957. Fue incluido en el Salón de la Fama de la Aviación Nacional en 1989; en 1991 fue incluido en el Paseo de Honor Aeroespacial en la Base de la Fuerza Aérea Edwards. Everest murió en su casa en Tucson, donde están enterrados sus restos.

Cuando terminó su carrera como piloto de pruebas, Everest había volado en 170 tipos y modelos diferentes de aviones, desde los modelos X propulsados ​​por cohetes, hasta aviones de combate desarrollados tanto para la fuerza aérea como para la marina, pasando por bombarderos multimotor, como como el B-47 y el B-52, y finalmente a aviones comerciales que voló como piloto de pruebas civil. El Everest era pequeño de estatura, una necesidad si quería caber dentro de un avión cohete; como estaba, solía decir que necesitaba su mano derecha para agarrar los controles de su izquierda, y viceversa, porque no podía doblar los brazos en la cabina del X-2. Pero su mayor ventaja como piloto de pruebas fue su determinación de obtener los datos necesarios y llevar la aeronave a un aterrizaje seguro. Ha habido pocos pilotos de prueba antiguos y atrevidos; Everest era un maestro en volar aviones experimentales e inestables y en vivir para contarlo.

Everest, Frank K., Jr., según le dijo a John Guenther, El hombre más rápido del mundo (1958), la autobiografía de Everest, escrita poco después de sus hazañas récord, sigue siendo la fuente de información más interesante, aunque no necesariamente la más confiable. Un obituario está en el Los Angeles Times (29 de octubre de 2004).

Hartley S. Spatt