Estudios etnicos

Con el surgimiento de poderosos movimientos indígenas en la década de 1990, los estudios étnicos han ganado un renovado interés en los círculos académicos. Esta mayor atención se manifestó en la creación de una nueva sección de Etnicidad, Raza y Pueblos Indígenas (ERIP) de la Asociación de Estudios Latinoamericanos (LASA) y una revista asociada, Estudios étnicos de América Latina y el Caribe (CORDONES). Directa o indirectamente, las poblaciones de sujetos siempre han marcado la agenda de los estudios étnicos.

El interés por la etnia se remonta a los inicios de la conquista europea de América. El más notable fue Bartolomé de Las Casas (1484-1566), un sacerdote dominico que acompañó a los primeros conquistadores españoles. Junto con otros sacerdotes, se dedicó a un estudio sostenido de las culturas y lenguas indígenas, a menudo con el propósito de convertirse al cristianismo. Bajo la administración colonial, las potencias europeas dividieron América en dos repúblicas: una para los europeos y otra para los indios. En el siglo XIX, los políticos liberales que enfatizaban la igualdad intentaron borrar estas diferencias raciales. En lugar de mejorar la vida de los pueblos indígenas, esto los condujo a un aumento de la pobreza y la opresión para ellos. En la década de 1920, las élites urbanas educadas participaron en una indigenista discurso que intentó abordar la pobreza indígena. En particular, el peruano José Carlos Mariátegui defendió la necesidad de estudiar las culturas indígenas para comprender la realidad social del Perú.

En la década de 1960, los programas de reforma agraria intentaron nuevamente desetnizar a las poblaciones indígenas, creyendo que convertir a los indígenas en campesinos sería una forma de mejorar sus vidas. Para sorpresa de los forasteros, los pueblos indígenas continuaron aferrados a sus identidades étnicas. De esta situación surgieron poderosos movimientos de liberación liderados por indígenas. Con la creciente politización de las identidades étnicas, también aumentó el interés académico en los estudios étnicos. Se extendió desde sus raíces en la antropología para convertirse en un campo de investigación interdisciplinario que incorpora la sociología, las ciencias políticas, la geografía, la historia y otras disciplinas.

Históricamente, los estudios de poblaciones étnicamente distintas han tendido a debatir si su marginación se resolvería mejor mediante el exterminio o la asimilación. Era raro defender el mantenimiento de la identidad étnica, e igualmente raro que los miembros de un grupo étnico marginado estudiaran su propia herencia. En el siglo XX se desarrolló un prolongado debate sobre si la opresión de las poblaciones subalternas se debía a la discriminación racial o de clase. Cada vez más, los académicos reconocieron esto como un debate falso, ya que estos temas a menudo se fusionaban, junto con el género y otros factores, en un sistema singular de dominación. Muchos estudios comenzaron a considerar la etnicidad como una construcción cultural que servía para promover los intereses políticos, económicos y sociales de un grupo específico.

El término etnicidad sí mismo ha sido objeto de escrutinio. A veces se ha referido a la cultura, a diferencia de la raza, que se consideraba una categoría biológica. A menudo se ha utilizado como brillo para raza, sobre todo porque los científicos han demostrado que, en términos biológicos, no existen razas distintas. Etnia también se ha utilizado comúnmente para referirse a poblaciones indígenas, mientras que raza se ha utilizado para afrodescendientes. Todas estas categorías implican una homogeneidad que nunca ha existido en las Américas. No solo es India un término colonial que agrupaba a miles de grupos diferentes bajo una misma rúbrica, pero también ignoraba la presencia de otras etnias. Particularmente desde el siglo XIX ha habido una inmigración asiática significativa y diversa a las Américas. Podría decirse que los descendientes de los conquistadores europeos también tienen sus propias herencias étnicas, aunque rara vez se consideran en el marco de los estudios étnicos.

Los estudios étnicos han sido tradicionalmente el dominio de las élites que estudian a otras poblaciones marginadas. Uno de los desarrollos más destacados es étnico poblaciones que estudian su propia historia y cultura. También ha habido un fuerte movimiento hacia la investigación colaborativa entre académicos e intelectuales indígenas. Los estudiosos de los estudios étnicos reconocen cada vez más sus responsabilidades para con los que estudian, a menudo invirtiendo la dinámica de poder a medida que los pueblos étnicos se niegan cada vez más a ser subyugados o marginados.