Esclavos de campo: una descripción general

La desaparición de la esclavitud en otras partes del país durante el período nacional temprano no inspiró a los sureños a abandonar su peculiar institución. En la década de 1830, los sureños estaban convencidos de que la esclavitud era un bien positivo y debía defenderse a toda costa. La aristocracia de los plantadores contó con el apoyo de blancos que no tenían esclavos para ayudarlos a mantener su estilo de vida único. Después de todo, los maestros querían maximizar el retorno de su inversión en propiedad humana. El trabajo esclavo era el elemento vital de las granjas y plantaciones en todo el sur. El sistema económico de los hacendados perpetuó la explotación de hombres y mujeres negros durante los años anteriores a la guerra. No es de extrañar que la mayor parte de los esclavos trabajaran en el campo de los cultivos. La evidencia revela que aproximadamente tres cuartas partes de los esclavos adultos trabajaban como trabajadores de campo, mientras que una cuarta parte tenía otras tareas (Kolchin 1993, p. 105).

El trabajo de campo era tan arduo como variado. Las estaciones, las regiones del sur y el tamaño de las granjas fueron factores importantes para determinar el tratamiento y las expectativas de rendimiento de los esclavos de campo. Sin duda, los meses de verano fueron los más arduos por las jornadas largas y el aumento de la cantidad de trabajo a realizar. La recolección de cultivos fue una época especialmente activa en las plantaciones, que requirió jornadas laborales cercanas a las quince horas. Los cultivadores de azúcar y algodón de Luisiana tenían la reputación de trabajar duro con sus trabajadores. Cabe mencionar que el trabajo duro y el empuje implacable de los dueños de esclavos no se limitaron a los estados del Sur Profundo. Frederick Douglass (1817-1895), uno de los estadounidenses más notables del siglo XIX, describió en su autobiografía su experiencia como un esclavo de campo con exceso de trabajo en una granja de Maryland. Escribió: "Trabajamos en todos los tiempos. Nunca hacía demasiado calor o demasiado frío; nunca podía llover, soplar, granizar o nevar, demasiado fuerte para que trabajáramos en el campo" (1960, p. 94).

Aunque era la preferencia de los plantadores evitar el trabajo nocturno, no obstante, la práctica estaba muy extendida en todo el reino de los esclavos. Según un historiador, "los esclavos rara vez se escapaban del todo" y trabajar hasta altas horas de la noche "era casi universal en las plantaciones de azúcar durante la temporada de molienda, y en las plantaciones de algodón cuando la cosecha se recogía, despepitaba y empacaba" (Stampp 1989, pág. pág.80). Solomon Northup (n. 1808), un negro libre, que tuvo la desgracia de ser secuestrado y vendido como esclavo en Luisiana, recordaba haber trabajado duro de noche en muchas ocasiones. Registró para la posteridad sus observaciones de los trabajadores del campo. Northup señaló que "las manos deben estar en los campos de algodón tan pronto como amanece ... no se les permite estar un momento inactivo hasta que esté demasiado oscuro para ver, y cuando la luna está llena, a menudo los tiempos trabajan hasta la medianoche "(1968, p. 126).

Los plantadores exigieron que sus siervos hicieran un día completo de trabajo, ya sea en algodón, tabaco, arroz, azúcar, cáñamo o en la construcción de cercas. Debido a las expectativas excesivas, los trabajadores de campo estaban rutinariamente sobrecargados de trabajo. Aunque los esclavos se veían acosados ​​por jornadas laborales difíciles, el descanso era fundamental para su supervivencia. Louis Hughes (n. 1832) proporcionó un vívido relato de la vida de los esclavos en una plantación de algodón en Virginia cuando escribió su autobiografía. Recordó que "los esclavos nunca desayunaban, sino que iban al campo a la luz del día y después de trabajar hasta que salía el sol, todos se detenían para tomar el bocado de la mañana" (1969, págs. 38-39). La comida principal de la jornada laboral se realizaba al mediodía y coincidía con un descanso de dos horas para los esclavos. Era una práctica estándar para los plantadores dar a sus esclavos los domingos para su uso personal. Aunque la crueldad y la dureza fueron elementos constantes de la institución, la clase esclavista no era homogénea. El recuerdo de Julia Brown, que era esclava en una plantación en Georgia, era que "algunos de los blancos eran muy amables con sus esclavos" (Yetman 2002, p. 22).

Los dueños de esclavos se quejaban con frecuencia de la dificultad de administrar a sus esclavos. La estructura de gestión en las grandes plantaciones a menudo incluía un supervisor y un conductor. El supervisor tenía que saber cuándo y cómo presionar a los trabajadores de campo bajo su control. Además, tenía la responsabilidad de mantener la disciplina y administrar el castigo. El azotar a los esclavos del campo por la más mínima transgresión era algo común en el sur. Estaba claro que la expectativa del capataz era la producción de una buena cosecha por parte de sus trabajadores. El conductor negro ocupaba una posición precaria en la jerarquía de la plantación porque sus lealtades estaban divididas entre el amo y los esclavos. Los plantadores idearon varios métodos para administrar sus bienes muebles, plenamente conscientes de las ventajas y desventajas de cada esquema. El sistema de pandillas y el sistema de tareas eran los más populares, y era casi seguro que un trabajador de campo experimentaría ambos durante su tiempo en cautiverio.

En muchas plantaciones del sur, las esclavas trabajaban en los campos junto a los hombres. Recogieron algodón, araron, cavaron y despejaron nuevas tierras. El umbral de rendimiento de las mujeres suele ser más bajo que el de los hombres. Los maestros, sin embargo, requerían que sus manos femeninas trabajaran con rapidez y habilidad. Los roles de género en las plantaciones estaban claramente definidos. La historiadora Elizabeth Fox-Genovese concluyó que "la abrumadora mayoría de mujeres esclavas adultas regresaban de su trabajo en el campo para cocinar, lavar, coser, tejer, tejer o hacer otro tipo de trabajo" (1988, p. 177). Independientemente de las variaciones regionales o la diversidad de tareas, las esclavas no pudieron escapar de la naturaleza brutal de la vida en las plantaciones.

La plantación era una empresa compleja que constaba de muchas partes. Los más importantes entre ellos eran los esclavos del campo. El régimen de trabajo de los esclavos estaba comúnmente regulado por el tamaño de las propiedades y las demandas de los plantadores. Numerosos maestros creían que su fuerza de trabajo solo podía ser productiva mediante la imposición de una supervisión estricta. Sin embargo, ninguna cantidad de control podría suprimir por completo el espíritu rebelde de los esclavos. Insurrecciones en toda regla combinadas con actos individuales de resistencia sirvieron como recordatorios constantes del descontento de los esclavos con su condición de servidumbre. Mirando a través del telescopio de la retrospectiva, los esclavos de campo apreciaron su liberación a manos de los soldados de la Unión.

Bibliografía

Douglass, Frederick. Narrativa de la vida de Frederick Douglass: un esclavo estadounidense, [1845], ed. Benjamin Quarles. Cambridge, MA: Belknap Press de Harvard University Press, 1960.

Fox-Genovese, Elizabeth. Dentro del hogar de las plantaciones: mujeres blancas y negras del viejo sur. Chapel Hill y Londres: University of North Carolina Press, 1988.

Hughes, Louis. Treinta años de esclavitud: de la esclavitud a la libertad; la institución de la esclavitud vista en la plantación y en el hogar del plantador; Autobiografía de Louis Hughes [1897]. Reimpresión, Miami: Mnemosyne, 1969.

Kolchin, Peter. Esclavitud americana, 1619-1877. Nueva York: Hill y Wang, 1993.

Northup, Salomón. Doce años de esclavitud: una narrativa de esclavos de Solomon Northup [1853]. Eds. Sue Eakin y Joseph Logsdon. Reimpresión, Baton Rouge: Louisiana State University Press, 1968.

Stampp, Kenneth M. La institución peculiar: la esclavitud en el sur anterior a la guerra. Nueva York: Vintage, 1989.

Yetman, Norman R., ed. Cuando era esclavo: memorias de la colección narrativa de esclavos. Mineola, Nueva York: Dover, 2002.

                                 Leonne M. Hudson