El ferrocarril subterráneo

Para muchas personas de ascendencia africana esclavizadas en el sur de los EE. UU., Las condiciones eran tan intolerables que optaron por huir de sus amos y dirigirse hacia el norte a los estados libres, a Canadá, o hacia puntos al sur, oeste o mar adentro. Aunque muchos esclavos fugitivos actuaron solos, otros fueron apoyados en sus esfuerzos de escape por una red de rutas, casas seguras e individuos débilmente conectados, conocidos colectivamente como el Ferrocarril Subterráneo. A medida que se acercaba la Guerra Civil de los Estados Unidos (1861-1865), el Ferrocarril Subterráneo recibió un apoyo cada vez mayor de los abolicionistas del norte y ejerció una tremenda presión sobre la institución de la esclavitud. Aunque las estimaciones varían significativamente, el Ferrocarril Subterráneo ayudó a miles de esclavos a escapar.

Los esclavos de ascendencia africana habían estado escapando de las plantaciones y granjas del sur desde que fueron traídos por primera vez a América del Norte en el siglo XVII. Era una práctica común que los esclavos huyeran durante breves períodos de tiempo. Una variedad de motivos sustentaron estos actos de resistencia cotidiana, entre ellos: el miedo a la venta a otro maestro; la venta de parientes o seres queridos; un cambio de estatus en la plantación; estar sobrecargado de trabajo; y castigo severo a manos de los dueños de esclavos o capataces. Aunque se oponían a estos actos en principio, los dueños de esclavos los toleraron porque la mayoría de los esclavos regresaban en cuestión de días. Sin embargo, para algunas personas esclavizadas, estas fugas a corto plazo sentaron las bases para futuros intentos de huir definitivamente.

Canadá y los estados libres del norte no eran los únicos destinos de los esclavos fugitivos. Muchos se quedaron en el sur para encontrar escondites en pantanos o bosques cercanos. En algunas áreas, como Great Dismal Swamp en la frontera entre Virginia y Carolina del Norte, se establecieron sociedades marrones a gran escala que proporcionaron refugio a un gran número de esclavos fugitivos. Algunos viajaron a ciudades del sur donde pudieron evitar ser detectados escondiéndose entre grandes poblaciones negras libres. Otros se dirigieron aún más al sur, a Florida, y encontraron que la esclavitud entre los indios seminolas era preferible a su anterior esclavitud a los blancos.

Algunos esclavos fugitivos viajaron hacia el norte con la esperanza de llegar a los estados libres o Canadá. Muchos desconocían a los abolicionistas y recibieron poca ayuda externa en sus precarios viajes. En cambio, la mayoría de los esclavos fugitivos salieron del sur por sus propios medios, arriesgando palizas y reventa río abajo si los atrapaban. Los esclavos fugitivos que huían a pie tendían a viajar de noche utilizando la Estrella Polar como dirección. El riesgo de captura era demasiado alto durante las horas del día y era fundamental encontrar escondites para comer y descansar. La nutrición podría lograrse robando alimentos de granjas y plantaciones cercanas. Algunos fugitivos robaron carros o caballos de sus amos como medio de transporte. Otros se escondieron en vagones de ferrocarril o en varias embarcaciones en un esfuerzo por ponerse a salvo. A su llegada, los esclavos fugitivos a menudo buscaban refugio en las comunidades negras libres existentes donde sería menos probable que los descubrieran. Esto fue particularmente importante a raíz de la Ley de esclavos fugitivos de 1850 que criminalizó la protección de los esclavos fugitivos en el norte.

Aunque los esclavos fugitivos a menudo actuaban solos, muchos recibieron ayuda en sus viajes. Los rumores de esclavos existentes y las redes de comunicación difundieron información útil sobre casas seguras, rutas de escape y destinos, mientras que negros y blancos solidarios y libres ofrecieron comida y protección en el camino. Por ejemplo, la comunidad negra libre de Columbia, Pensilvania, utilizó su ubicación privilegiada en la frontera del estado con Maryland para dar la bienvenida y esconder a esclavos fugitivos. James Harris Fairchild (1817-1902), abolicionista y presidente del Oberlin College, también enfatizó el papel fundamental que desempeñan las comunidades negras libres en Cincinnati, Filadelfia y Wilmington. Los informes de blancos comprensivos que se organizaron para ayudar a los esclavos en sus esfuerzos de escape surgieron por primera vez en una carta escrita por George Washington (1732-1799) en 1786 en la que Washington se quejaba de un esclavo local que había sido ayudado en su huida por una sociedad de cuáqueros formada para tales propósitos. Más adelante en el año, Washington escribió otra carta a William Drayton para explicarle que había atrapado a uno de los fugitivos de Drayton pero que, cuando envió al esclavo de regreso a Baltimore, había escapado y había sido ayudado en sus esfuerzos por algún tipo de red de escape.

A mediados del siglo XIX, estas redes de escape informales y clandestinas se expandieron a medida que el movimiento abolicionista ganaba ritmo en el norte. Inspirado por el aumento concomitante de los ferrocarriles, el término Ferrocarril subterráneo entró en uso popular para describir las actividades de abolicionistas y otros grupos simpatizantes que ayudaron a los esclavos fugitivos en sus esfuerzos por huir del Sur. Se utilizaron términos relacionados con el ferrocarril para hacer referencia a todos los aspectos del proceso: las casas seguras y otros lugares de refugio se denominaron estaciones; los ayudantes pueden denominarse conductores, jefes de estación o accionistas; las rutas entre destinos se denominaron líneas o pistas; y los esclavos fugitivos fueron identificados como pasajeros. Aunque esta terminología sugiere un sistema altamente centralizado y organizado, la realidad era bastante diferente. Contrariamente a la comprensión popular, no existía una red bien desarrollada a gran escala para transportar esclavos fugitivos fuera del Sur. Más bien, el Ferrocarril Subterráneo siguió siendo una red vagamente conectada de grupos e individuos dispares que buscaban ayudar a los esclavos en sus esfuerzos de escape.

Si había un aspecto organizado del Ferrocarril Subterráneo, era a nivel local donde los comités de vigilancia del norte y los grupos e individuos simpatizantes buscaban proteger a los esclavos fugitivos una vez que habían cruzado la Línea Mason-Dixon. Abolicionistas como Levi Coffin (1798-1877) y Thomas Garrett (1789-1871) trabajaron abiertamente para sistematizar la seguridad de los esclavos fugitivos una vez que habían completado la parte más difícil de su viaje fuera del sur. En Newport, Indiana, Coffin comenzó a organizar las redes existentes utilizando su hogar como un centro para las actividades de esclavos fugitivos en el área. Coffin se dedicó a encontrar alojamiento apropiado para los fugitivos, proporcionándoles ropa y comida y transportándolos en vagones a lugares más seguros. En Wilmington, Delaware, Garrett y los cuáqueros locales antiesclavistas ayudaron a los esclavos fugitivos transportándolos a Filadelfia oa agricultores amistosos más al norte. Garrett también prestó apoyo a los legendarios viajes de Harriet Tubman (1820-1913) al sur para liberar a las personas esclavizadas. Los comités de vigilancia también desempeñaron un papel destacado después de la aprobación de la Ley de esclavos fugitivos de 1850. Establecidos en muchas comunidades del norte, los comités de vigilancia proporcionaron comida, alojamiento temporal, consejos de viaje y, ocasionalmente, transporte a los esclavos fugitivos que pasaban por allí. Como resultado de estas actividades, algunos estados del norte, estados fronterizos y ciudades se convirtieron en contribuyentes clave del Ferrocarril Subterráneo que atrae a un gran número de esclavos fugitivos.

Sin embargo, fueron las actividades de los negros libres y las personas esclavizadas las que constituyeron el corazón del Ferrocarril Subterráneo. Durante la parte más precaria de su viaje fuera del sur, la gran mayoría de los esclavos fugitivos tuvo que depender de sus propios recursos, asumiendo enormes riesgos para asegurar su libertad.

Bibliografía

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Aún así, William. El ferrocarril subterráneo: un registro de hechos, narrativas auténticas, cartas y narrando las dificultades, las escapes a lo largo de un cabello y las luchas a muerte de los esclavos en sus esfuerzos por la libertad, según lo relatado por ellos mismos y otros, o presenciado por el autor; Junto con bocetos de algunos de los accionistas más importantes y la mayoría de los ayudantes y asesores liberales del camino. Filadelfia: Porter & Coates, 1872.

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                                     Kerry L. Pimblott