Dixon, Willie James

(b. El 1 de julio de 1915 en Vicksburg, Mississippi; d. 29 de enero de 1992 en Burbank, California), músico, compositor, productor de discos y arreglista que fue la fuerza creativa impulsora detrás del influyente sonido del blues de Chicago de las décadas de 1940 y 1950.

Dixon fue el séptimo de catorce hijos de Daisy McKenzie, dueña de un restaurante devotamente cristiana, y Charles Dixon, que trabajaba en un aserradero. Siete de los niños Dixon murieron al nacer; Los seis hermanos sobrevivientes de Willie incluían tres hermanas mayores y tres hermanos menores. Su padre solicitó el divorcio en 1912 por adulterio; el divorcio se hizo definitivo en 1913. Anderson ("AD") Bell, quien se convirtió en el padrastro de Dixon, y que algunos han especulado que podría haber sido el padre biológico de Dixon, jugó un papel importante en el desarrollo temprano de Dixon.

La infancia de Dixon transcurrió en un barrio pobre integrado en el extremo norte de Vicksburg, donde asistió a la escuela primaria Cherry Street. Su madre solía hacer rimas para sus hijos, una habilidad que Dixon adquirió a una edad muy temprana. La madre de Dixon también requirió que cantara en la iglesia a la edad de cinco años, donde recibió su primera exposición formal a la música. Estuvo muy influenciado por el country-blues, Dixieland y los músicos ragtime que tocaban en la casa de barricas a la vuelta de la esquina del restaurante de su madre en Vicksburg a principios de la década de 1920, en particular Little Brother Montgomery y Charley Patton. Dixon y sus amigos a menudo faltan a la escuela para escucharlos tocar. En 1926, cuando tenía once años, Dixon, que para entonces había dejado de ir a la escuela por completo, se escapó de casa. Esto comenzó años de vagabundeos que lo llevaron por los senderos de vagabundos a Chicago, la ciudad de Nueva York y todo el sur. Cuando Dixon estaba en su adolescencia cumplió dos sentencias, una por robo y la otra por vagabundeo, en campos de granjas de prisión en Mississippi. Fue en estos campos donde se familiarizó por primera vez con varios estilos de blues practicados por los reclusos.

A principios de la década de 1930, Dixon comenzó a cantar el bajo con un cuarteto de gospel llamado Union Jubilee Singers. El grupo recorrió las ciudades de Mississippi y transmitió un programa de radio de quince minutos desde Vicksburg todos los viernes por la noche. Pero durante la Depresión, la música de Dixon quedó relegada a trabajar en cualquier trabajo que pudiera encontrar. Recogió carbón, trabajó un breve período con el Cuerpo de Conservación Civil y viajó en barco a Hawai trabajando como peón de barco.

Dixon había sido un niño con sobrepeso, pero al final de su adolescencia se había vuelto delgado, fuerte e interesado en el boxeo. En 1936 se mudó a Chicago para seguir una carrera como boxeador. Ganó el campeonato de peso pesado de los Guantes de Oro del Estado de Illinois y peleó con campeones conocidos a nivel nacional como Joe Louis. Pero Leonard ("Baby Doo") Caston, un aspirante a músico que conoció a Dixon en un gimnasio donde estaba haciendo ejercicio, convenció a Dixon de dejar el box en favor de la música. Caston le dio a Dixon su primer instrumento, un bajo lavabo de una cuerda. La pareja recorrió la bulliciosa escena musical de Chicago, a menudo tocando en las calles o pasando el sombrero en los clubes. Dixon hizo su primera grabación mientras se desempeñaba como entrenador vocal de los Bumpin 'Boys en 1938. A fines de 1939, Dixon y Caston formaron Five Breezes y grabaron ocho temas en el sello Bluebird, filial de RCA.

A finales de la década de 1930, las condiciones económicas de la Gran Depresión y la falta de oportunidades disponibles para los músicos negros dificultaron la carrera musical de Dixon. A principios de la década de 1940, su vida y su carrera se hicieron aún más difíciles cuando fue encarcelado por negarse a ser admitido en el ejército durante la Segunda Guerra Mundial, con el argumento de que los afroamericanos no deberían servir en el ejército cuando todavía se les negaba la asistencia civil. libertades. Después de varios meses de juicios y encarcelamiento, Dixon fue liberado en 1944 pero se le prohibió trabajar en las lucrativas industrias de guerra.

En 1945, Dixon formó Four Jumps of Jive y grabó cuatro pistas para Mercury Records. En 1946 volvió a unir fuerzas con Leonard Caston para formar el Big Three Trio. La banda, con Dixon en el bajo, tocó con regularidad desde 1946 hasta 1952 y se ganó una gran cantidad de seguidores. El grupo lanzó su primer disco, "Signifying Monkey", que se convirtió en un éxito en las listas de éxitos del sello Bullet en 1946. También tuvieron un éxito en el sello Columbia en 1946 con "Wee Wee Baby, You Sure Look Good to Me". Por esta época, Dixon conoció a los hermanos Chess, dos inmigrantes polacos que crearon el famoso sello discográfico Chess en 1950. En los años venideros, Dixon trabajaría intermitentemente como uno de los músicos y productores de sesión más ocupados de los hermanos Chess.

A fines de la década de 1940, Dixon había establecido firmemente su carrera musical en Chicago como compositor, productor y músico. Se convirtió en un hombre de familia cuando Elenora Franklin, a quien había conocido en un concierto de Big Three Trio a fines de la década de 1940, se convirtió en su esposa de hecho. Él y Elenora tuvieron siete hijos, pero se divorciaron en 1955. En 1957, Dixon se casó con Marie Booker. Tuvieron cinco hijos y permanecieron juntos hasta la muerte de Dixon.

En la década de 1950, Dixon trabajó de manera constante como compositor, productor, músico de respaldo y arreglista en algunos de los discos de blues y rock-and-roll más populares del momento, de artistas como el bluesman Muddy Waters y el innovador del rock-and-roll. Chuck Berry. "Hoochie Coochie Man" de Dixon, grabado en 1954 por Muddy Waters, vendió más de 75,000 copias, y "My Babe", interpretada por el armonicista Little Walter Jacobs, se convirtió en el primer éxito número uno de Dixon en las listas de ritmos y blues. . Dixon también tuvo éxitos con Chess Records en 1960 cuando produjo las grabaciones de Howlin Wolfs de sus propias composiciones "Spoonful" y "Back Door Man".

La creciente popularidad del blues al estilo de Chicago y el rock-and-roll influenciado por el blues en la década de 1950 atrajo la atención de una audiencia blanca sobre la música de Dixon. En la década de 1960, bandas de rock and roll como Rolling Stones, The Doors, Cream y Led Zeppelin grabaron versiones de las canciones de Dixon, a veces sin el crédito adecuado para Dixon, lo que resultó en más de una demanda. Dixon realizó regularmente giras por América y Europa a finales de los años 1950 y 1960 con Memphis Slim, y en 1957 y 1958 apareció en el prestigioso Festival Folk de Newport en Rhode Island. En 1968 formó Chicago Blues All-Stars y lanzó su primer álbum de estudio, tituladoYo soy el blues que se convirtió en el título de su autobiografía de 1989.

A pesar de las dolencias médicas que lo acosaron en su vida posterior, en particular la diabetes, que provocó la amputación de su pierna derecha en 1977, Dixon continuó realizando giras internacionales y participando en festivales de blues en las décadas de 1970 y 1980. Recibió nominaciones al Grammy por What Happened to My Blues (1978) y Acceso al backstage- Vivir en Montreux (1986) y actuó en vivo en la transmisión de los Premios Grammy de 1987. En 1989, su Encantos ocultos ganó el Grammy al mejor álbum de blues.

En 1982, Dixon creó la Blues Heaven Foundation, una organización sin fines de lucro dedicada a aumentar la conciencia del blues a través de asistencia educativa y legal a artistas de blues, además de donaciones de instrumentos a escuelas. En 1982, después de más de cincuenta años en Chicago, Dixon y su esposa se mudaron a Glendale, California, por el clima más cálido. A los setenta y seis años murió de un paro cardíaco en Burbank; está enterrado en el cementerio Burr Oak en Alsip, Illinois.

El catálogo de Dixon de más de 500 canciones, que se hizo famoso por artistas desde Bo Diddley y Otis Rush hasta Elvis Presley, continúa siendo interpretado por músicos de todo el mundo. Generalmente se le considera como el bluesman más influyente e importante de su época.

La autobiografía de Dixon, escrita con Don Snowden, es am the Blues: La historia de Willie Dixon (1989). Tratamientos más cortos de su vida y carrera están en Anuario actual de biografía (1989) y El obituario anual (1992). Véase también Roger Wolmuth, "Willie Dixon", Personas Semanalmente (11 de septiembre de 1989); y Thomas Duffy, "Blues Master Willie Dixon Dead at 76", Billboard (8 de febrero de 1992). Los obituarios están en el New York Times y Chicago Sun-Times (ambos el 30 de enero de 1992).

Richard Stringer-Hye