Diners

El restaurante estadounidense, con su largo mostrador distintivo y su confiable menú de comida simple pero abundante, fue una característica familiar del paisaje urbano durante gran parte del siglo XX. Además de proporcionar un entorno para cenas informales y económicas, facilitó la entrada de familias de clase trabajadora acomodadas en la cultura de consumo convencional de ingresos medios. Irónicamente, el éxito de los comensales en los años posteriores a la Segunda Guerra Mundial resultó ser su ruina. Al presentarles a las familias obreras con movilidad ascendente el concepto de cenas comerciales informales, contribuyeron a la popularidad y la proliferación de cadenas de comida rápida que ofrecían el mismo servicio sin llevar el estigma de la herencia de la clase trabajadora.

Los comensales deben sus orígenes a los carromatos tirados por caballos que merodeaban por los distritos de fabricación de Nueva Inglaterra por la noche a fines del siglo XIX, ofreciendo alimento rápido y barato a los trabajadores industriales. Después del cambio de siglo, cuando estos carritos de comida se volvieron estacionarios para acomodar instalaciones de cocina más elaboradas, los operadores continuaron colocándolos en áreas industriales. Debido a su parecido con los vagones comedor Pullman, se les conoció como "comensales". De hecho, algunos de ellos se originaron como vagones de ferrocarril. La mayoría fueron producidos en masa en fábricas, aunque algunos se fabricaron con carros abandonados durante las décadas de 1920 y 1930, y otros se construyeron en el lugar para imitar la variedad prefabricada. Estos comensales florecieron durante la Prohibición, cuando se eliminó su principal fuente de competencia, el salón del vecindario. El crecimiento de los camiones de motor también expandió el mercado para los comensales y representó su ubicuidad a lo largo de las vías con mucho tráfico. Había casi 7,000 comensales en funcionamiento en vísperas de la Segunda Guerra Mundial.

Aunque principalmente en función de un utilitario, el comedor del trabajador también era un lugar de ocio. Patrocinado por clientes habituales, los comensales eran lugares de reunión donde los hombres podían bromear, a menudo en un lenguaje salado, en un lenguaje común de deportes, política y trabajo. La disposición de mostrador y taburete también fomentó la conversación informal entre extraños. Debido a que los comensales cultivaron un electorado compuesto de una amplia variedad de orígenes étnicos, fueron sitios de fusión cultural, lugares donde los inmigrantes y sus hijos se asimilaron a una cultura de clase trabajadora más unificada a través de sus hábitos de consumo. Al igual que los salones de billar, las boleras, los salones y otros lugares de consumo de la clase trabajadora de principios del siglo XX, los comensales atendían principalmente a los hombres.

Después de la Segunda Guerra Mundial, la función social de los comensales cambió drásticamente. La abundancia generalizada permitió a las familias obreras emular las prácticas de consumo de la clase media y considerar una comida fuera de casa como una forma de recreación. Ansiosos por aprovechar la creciente demanda de cenas tranquilas, los propietarios de restaurantes se dirigieron a los distritos residenciales suburbanos. También intentaron crear una experiencia gastronómica más refinada y cómoda instalando cabinas tapizadas para asientos familiares, trasladando las instalaciones de cocina a un anexo de cocina trasero separado y contratando meseras para atender a los clientes. Si el comensal de antes de la guerra hubiera funcionado como un complemento de la fábrica, la variante de la posguerra cultivaría su identidad como una extensión del feliz hogar suburbano. Por primera vez, las mujeres y los niños componían una parte significativa de la clientela del comensal.

La mayor atención al ambiente y la decoración se reflejó en una arquitectura más extravagante. Con el uso mejorado de acabados de acero inoxidable, pilones salientes y marquesinas en ángulo, las estructuras en sí irradian modernidad y el aspecto y la sensación de la era espacial. Los propietarios se hicieron eco de esta tendencia arquitectónica en los nombres que eligieron para sus negocios: Rocket Diner, Comet Diner, Flying Saucer Diner. Por inferencia, los edificios aseguraron a los clientes móviles ascendentes que estaban tan actualizados como cualquier otra persona. Como mínimo, las imágenes futuristas crearon una gran distancia psicológica entre los comensales suburbanos construidos en la década de 1950 y el típico coche-almuerzo para trabajadores de una generación anterior. En respuesta al creciente número de clientes que viajaban en automóvil, los propietarios rodearon sus edificios con enormes estacionamientos y erigieron letreros de neón brillantes que se podían leer a altas velocidades. Una característica que se mantuvo bastante constante a lo largo de esta transición fue la práctica de la discriminación racial. En muchas partes del país, los dueños de restaurantes creían que la presencia de afroamericanos disminuiría la posición social de sus negocios y alejaría a los clientes blancos leales. Durante la década de 1960, los grupos de derechos civiles respondieron organizando sentadas y presionando por nuevas leyes que prohibieran la discriminación en los lugares públicos.

Combinando una amplia variedad de tradiciones étnicas y de clase, el restaurante posterior a la Segunda Guerra Mundial estableció nuevas normas estéticas y sociales para las comidas comerciales. Al hacerlo, preparó el camino para los imperios de la comida rápida de la década de 1970. En la década de 1960, una plétora de cadenas de restaurantes y restaurantes de estilo familiar independientes descendieron en el mercado de ingresos medios, cada uno operando bajo la misma fórmula básica: atmósfera informal, precios razonables y vida doméstica saludable. La mayoría siguió el ejemplo del comensal al ofrecer a los clientes una selección de asientos en el mostrador, asientos en la cabina y servicio de mesa. Los autocines complementaron su servicio de carhop con asientos en el interior. Los restaurantes formales de servicio completo abandonaron las formalidades rígidas y se volvieron informales, tal vez incluso agregando un mostrador para clientes solitarios. Si bien las cadenas de restaurantes compartían muchas características con el restaurante suburbano moderno, seguían siendo productos de orígenes sociales muy diferentes. Ninguno soportó la carga del comensal de intentar deshacerse de una herencia industrial urbana. Como resultado, tenían una ventaja sobre el restaurante al atraer a miembros de la clase media establecida, así como a patrocinadores de la clase trabajadora en ascenso que tenían la intención de dejar atrás sus humildes orígenes. Aunque algunos comensales superaron este desafío con éxito al emplear una decoración interior grandiosa y cubrir sus exteriores de acero descolorido con fachadas de ladrillo, muchos más cerraron.

Desde la década de 1980, los comensales han experimentado un resurgimiento. Adornada con neón y cromo, adornada con imágenes de Elvis Presley y Marilyn Monroe, y atendida por meseras que mastican chicle y usan calcetines, la industria de los comensales recurrió a la nostalgia como un dispositivo de marketing. Al ofrecer una versión desinfectada de la década de 1950, estos comensales personificaron la tendencia nacional hacia el entretenimiento temático en lugares para consumidores. Mientras tanto, una nueva generación de aficionados a los comensales impulsó los esfuerzos para rescatar y preservar comensales auténticos de una época pasada.