Delany, annie elizabeth («bessie»)

(b. El 3 de septiembre de 1891 en Raleigh, Carolina del Norte; d. 25 de septiembre de 1995 en Mount Vernon, Nueva York), dentista, activista de derechos civiles y coautor de las memorias más vendidas Nuestra opinión: los primeros 100 años de las hermanas Delany (1993).

Bessie fue la tercera de diez hijos de Henry Beard Delany, Sr., un ex esclavo que se convirtió en el primer obispo afroamericano electo de la Iglesia Episcopal, EE. UU., Y subdirector del Saint Augustine's College en Raleigh, Carolina del Norte, y Nanny James. Logan, matrona de Saint Augustine. La familia de Henry Delany eran esclavos domésticos de una familia llamada Mock, que les enseñó a leer y escribir. Nanny Logan nació libre. Criada en el campus de Saint Augustine, Bessie y sus hermanos se criaron en un hogar que enfatizaba la educación, la religión y el servicio. Los niños de Delany se criaron con el lema "tu trabajo es ayudar a alguien". Crecer en un campus universitario les proporcionó una experiencia algo protegida, pero ningún niño negro en el sur de Jim Crow fue completamente inmune a las duras realidades raciales de la época. Luchadora a lo largo de su vida, Bessie arremetió contra cualquiera que la despreciara por su raza o sexo. Se consideraba de piel oscura y dijo: "cuanto más morena eres, cariño, más difícil es". Sabía que los negros de piel oscura a menudo eran los más afectados por los prejuicios raciales y, en respuesta, desarrollaban una actitud agresiva. Cuando tenía cinco años de camino a Pullen Park en Raleigh, Bessie conoció el racismo gracias a un conductor de tranvía que obligó a su familia a subirse a la parte trasera del automóvil. Ella y sus hermanos protestaron en voz alta, pero fue en vano. Cuando llegaron al parque y encontraron fuentes de agua separadas, Bessie bebió de la reservada para los blancos.

Delany recibió su educación primaria y secundaria en Saint Augustine's en aulas no tradicionales, donde sus compañeros de clase eran tanto niños como adultos. Se graduó de Saint Augustine's en 1911 con el equivalente a un título de dos años y luego trabajó como maestra en Boardman, Carolina del Norte, ganando cuarenta dólares al mes. En 1913 se mudó a Brunswick, Georgia, y enseñó en la escuela Saint Athanasius, con el objetivo de ahorrar dinero para continuar su educación. Una vez, mientras viajaba a su trabajo, Bessie casi fue linchada por decirle a un hombre blanco borracho en la estación de tren de Waycross que "se callara" y se fuera. Ella escapó, y el incidente no la disuadió de decir lo que pensaba cada vez que se sentía menospreciada.

En 1915, viajando con su madre, Delany y su hermana mayor Sarah (Sadie) visitaron la ciudad de Nueva York. Las hermanas decidieron mudarse a Nueva York para continuar su educación. Sadie llegó en 1916 y Bessie se unió a ella en 1917. En un momento en que muchos negros se dirigían al norte en busca de mayores oportunidades, nueve de los diez hijos de Delany se mudaron a la ciudad de Nueva York y los diez terminaron la universidad. Delany tenía aspiraciones de convertirse en médico, pero ingresó en la Escuela de Cirugía Dental y Oral de la Universidad de Columbia en 1919, una de once mujeres y la única mujer negra en una clase de aproximadamente 200. Se graduó en junio de 1923. Conocida como “Dra. Bessie ”, Delany, la segunda dentista negra con licencia en el estado de Nueva York, era conocida por brindar atención gratuita a los pobres en su oficina de la Séptima Avenida y la Calle 135. En veintisiete años de práctica, nunca aumentó sus tarifas de dos dólares por una limpieza y cinco dólares por un relleno de plata. Cuando el negocio sufrió durante la Gran Depresión, Delany complementó sus ingresos dirigiendo una clínica dental cerca del Ayuntamiento en el Bajo Manhattan.

Harlem era un lugar animado en la década de 1920, y Delany se codeó con luminarias como el poeta James Weldon Johnson, quien fue paciente suyo, el líder de la banda Cab Calloway y el cantante Paul Robeson. A mediados de la década de 1920, la oficina del Dr. Delany era un lugar de encuentro para activistas en Harlem, incluido E. Franklin Frazier. Participó con entusiasmo en las marchas por los derechos civiles en Manhattan. Alrededor de 1925 tuvo un encontronazo con el Ku Klux Klan en Long Island, Nueva York, que solo impulsó su determinación de luchar por los derechos civiles. Reflexionando sobre ese incidente, recordó: "¡Todo lo que tenías que hacer era decir la palabra 'protesta' y yo estaba allí!" Mientras que su hermana Sadie prefería la teoría de Booker T. Washington sobre el avance gradual a través de la educación práctica, Delany fue más conflictiva y adoptó la filosofía de su amiga WEB Du Bois. Bessie y Sadie alquilaron su primer apartamento juntas en Harlem alrededor de 1919 antes de mudarse a una casa de campo del Bronx y finalmente instalarse en una casa que compraron en Mount Vernon en 1957. Nanny Logan Delany se unió a las dos hermanas en Nueva York en abril de 1928, luego de la muerte de su marido. En 1950, la Dra. Delany se retiró prematuramente de su práctica dental para cuidar de su madre enferma, que murió el 2 de junio de 1956.

En 1991, Amy Hill Hearth, reportera del New York Times entrevistó a Sadie y Bessie, ya que las dos acababan de celebrar sus cumpleaños 102 y 100. Los lectores se enamoraron de inmediato de las hermanas Delany, que se unieron al reportero para escribir Nuestra opinión: los primeros 100 años de las hermanas Delany (1993), que vendió millones de copias y mantuvo un lugar en el New York Times lista de libros más vendidos en rústica durante setenta y siete semanas. En 1995, su historia se convirtió en una obra de Broadway que obtuvo tres nominaciones a los premios Tony. A los 103 y 105 años, Bessie y Sadie volvieron a colaborar con Hearth para producir El libro de la sabiduría cotidiana de las hermanas Delany (1995). Bessie murió mientras dormía en su casa de Mount Vernon y está enterrada entre sus padres en el cementerio Mount Hope de Raleigh. El 18 de abril de 1999 Tener nuestra opinión transmitido como una película de CBS hecha para televisión.

Desdeñando las normas sociales tradicionales, Bessie Delany abrió un camino ferozmente independiente. Ni Bessie ni su hermana Sadie se casaron nunca, y con los años las dos se volvieron inseparables, refiriéndose a sí mismas como "doncellas". Orgullosa y terca, Delany se adelantó a su tiempo. Se elevó a alturas profesionales que pocas mujeres, y mucho menos las afroamericanas, pudieron alcanzar. Sus continuas batallas contra el racismo y el sexismo podrían haber roto el ánimo de alguien con menos determinación. Sin embargo, esta adversidad solo hizo que Delany trabajara más duro y pusiera sus miras más altas. Luchando a través de tremendos obstáculos, nunca perdió su "impulso de cambiar el mundo".

Los documentos personales de Henry Beard Delany se encuentran en la Colección Delany del St. Augustine's College. Las memorias de Bessie Delany, con Sarah Delany y Amy Hill Hearth, son Nuestra opinión: los primeros 100 años de las hermanas Delany (1993). Su segundo libro con Hearth es El libro de la sabiduría cotidiana de las hermanas Delany (1995). Tras la muerte de Bessie, Sadie escribió Por mi cuenta: la vida sin Bessie (1997). "Dos 'doncellas' con historias centenarias que contar", el artículo que generó interés público en las hermanas Delany, se encuentra en la New York Times (22 de septiembre de 1991). Un obituario está en el New York Times (22 de septiembre de 1995).

Daniel Massey