De Fleet, James Alward

(b. El 19 de marzo de 1892 en Coytesville, Nueva Jersey; d. 23 de septiembre de 1992 en Polk City, Florida), oficial del ejército de carrera que sirvió en la Primera Guerra Mundial, la Segunda Guerra Mundial y Corea y ascendió al rango de general de cuatro estrellas.

Van Fleet era el menor de cuatro hijos de Medora Roxanne Schofield, ama de casa, y William Van Fleet, un hombre de negocios que había servido en el Ejército de la Unión durante la Guerra Civil. La familia se mudó de Nueva Jersey a Florida cuando Van Fleet era un bebé. En 1911 se graduó del Instituto Summerlin en Bartow, Florida, y entró en la Academia Militar de los Estados Unidos en West Point, Nueva York. Al graduarse en junio de 1915, fue comisionado como segundo teniente de infantería. El 25 de diciembre de 1915 se casó con Helen Hazel Moore. La pareja tuvo tres niños. Su único hijo, James, Jr., se convirtió en piloto de la fuerza aérea; fue reportado como desaparecido en acción durante una misión de bombardeo sobre Corea del Norte en abril de 1952 y declarado “presuntamente muerto” por la fuerza aérea en 1954.

El primer servicio de Van Fleet fue en la frontera mexicana en Texas durante un período de tensas relaciones entre Estados Unidos y México. Después de la entrada de Estados Unidos en la Primera Guerra Mundial, fue asignado en octubre de 1917 a Fort Leaven-worth, Kansas, donde ayudó a entrenar a futuros oficiales y ascendió al rango de capitán. A principios de 1918, después de tres meses de entrenamiento con el decimosexto batallón de ametralladoras de la sexta división de infantería, fue enviado a Francia. Aquí tomó el mando del Batallón de Ametralladoras Diecisiete de la Sexta División, que dirigió durante la ofensiva MeuseArgonne. Fue herido cerca de Sedan una semana antes del armisticio del 11 de noviembre de 1918.

Después del servicio de ocupación en Alemania, Van Fleet regresó a los Estados Unidos en junio de 1919. En 1920 dejó la Sexta División para trabajar con las unidades del Cuerpo de Entrenamiento de Oficiales de Reserva (ROTC) en varias universidades, incluida la Universidad de Florida, donde también se desempeñó como entrenador del equipo de fútbol. En febrero de 1925 regresó al servicio de campo como comandante de batallón con el Cuadragésimo segundo de Infantería en la Zona del Canal de Panamá.

En 1927, Van Fleet se convirtió en instructor en la Escuela de Infantería de Fort Benning, Georgia, y entre 1928 y 1929 fue alumno del "curso avanzado" de la escuela. Durante la década de 1930 alternó entre tareas educativas con unidades de oficiales de reserva y tareas de campo.

El estallido de la Segunda Guerra Mundial encontró a Van Fleet al mando del Octavo Regimiento, Cuarta División de Infantería, que fue a Inglaterra en enero de 1944. Van Fleet, que no consumía alcohol, todavía era coronel porque el Jefe de Estado Mayor del Ejército George C. Marshall aparentemente lo había confundido con un oficial con un nombre similar que tenía un problema con la bebida. El problema de identidad se resolvió después de que el regimiento de Van Fleet encabezó con éxito el desembarco de la Cuarta División en Utah Beach el día D, 6 de junio de 1944. Su habilidad para dirigir su unidad durante el desembarco inicial le valió un ascenso a comandante asistente de división de la Segunda División de Infantería y el grado de general de brigada.

En octubre de 1944, Van Fleet recibió el mando de la nonagésima división de infantería durante el avance aliado hacia Alemania. A finales de 1944 había ascendido al rango de mayor general y su división fue la vanguardia de la contraofensiva aliada durante la Batalla de las Ardenas. En marzo de 1945, después de un breve tiempo en Inglaterra, se le dio el mando del Tercer Cuerpo, que lideró la ruptura de la cabeza de puente en Remagen. Su cuerpo avanzó rápidamente a través de Alemania y había llegado al pie de los Alpes austríacos cuando Adolf Hitler se suicidó y la guerra en Europa llegó a su fin.

El Tercer Cuerpo regresó a Camp Polk (más tarde Fort Polk), Louisiana, para prepararse para la acción en el Pacífico, pero Japón se rindió antes de que pudiera ser reasignado. En febrero de 1946, Van Fleet se mudó a Governors Island en el puerto de Nueva York, donde, después de una reorganización de las áreas del ejército en los Estados Unidos, se convirtió en el subcomandante del Primer Ejército.

En diciembre de 1947, Van Fleet regresó a Europa como subjefe de personal en la sede del Comando Europeo en Frankfurt, Alemania. El 6 de febrero de 1948, el presidente Harry S. Truman lo nombró para comandar las fuerzas estadounidenses en Grecia, donde se estaba librando una guerra civil entre elementos comunistas y no comunistas. El 19 de febrero de 1948, el Senado de los Estados Unidos confirmó su ascenso a teniente general. Como director del Grupo Conjunto de Asesoramiento y Planificación Militar de los Estados Unidos, Van Fleet asesoró al gobierno griego y supervisó el entrenamiento del ejército griego, que logró contener la amenaza comunista.

En agosto de 1950, Van Fleet regresó a Estados Unidos para asumir el mando del Segundo Ejército. Después de que Truman relevó al general Douglas MacArthur como comandante de las fuerzas de los Estados Unidos y las Naciones Unidas en el Lejano Oriente en abril de 1951 en una disputa sobre la conducción de la Guerra de Corea, el teniente general Matthew B. Ridgway, quien había sido el comandante de campo en Corea, reemplazó MacArthur. Van Fleet sucedió a Ridgway como comandante del Octavo Ejército de los Estados Unidos en abril de 1951, justo cuando las fuerzas comunistas lanzaron una gran ofensiva, que pronto rompió. En junio de 1951 pasó a la ofensiva, pero Truman aceptó una tregua y los combates cesaron, aunque no se firmaría un armisticio hasta julio de 1953. Van Fleet, que abandonó el mando del Octavo Ejército el 11 de febrero de 1953, generó controversias cuando alegó que podría haber derrotado a las fuerzas comunistas si se le hubiera permitido ir por la victoria.

Van Fleet dejó el ejército el 31 de marzo de 1953 después de casi treinta y ocho años de servicio de infantería y se le otorgó el rango de general de cuatro estrellas. Su retiro fue interrumpido brevemente durante 1961 y 1962 por el servicio temporal como consultor del Departamento de Defensa sobre la guerra de guerrillas. Van Fleet volvió a despertar la controversia al pedir el despido del embajador Adlai Stevenson, el principal delegado ante las Naciones Unidas, porque no había apoyado la invasión de Cuba en Bahía de Cochinos en abril de 1961.

Después de dejar el ejército, Van Fleet regresó a Florida, donde se involucró en empresas inmobiliarias y en una variedad de actividades comerciales. Además, se desempeñó como director en las juntas de varias corporaciones, participó activamente en organizaciones que fomentaban el apoyo estadounidense a Grecia y Corea del Sur, y viajó extensamente como representante tanto del gobierno de los Estados Unidos como de grupos privados. Después de la muerte de su primera esposa en 1984, Van Fleet se casó con Virginia Skinner-Higgins Wells ese mismo año. No tuvieron hijos.

Seis meses después de celebrar su cumpleaños número 100, Van Fleet murió de causas naturales en su rancho en Polk City. Está enterrado en el cementerio nacional de Arlington en Arlington, Virginia.

Van Fleet fue un destacado oficial de combate con la reputación de ganarse el respeto y el afecto de los hombres que dirigía. Sus condecoraciones incluyeron tres Corazones Púrpura, tres Cruces de Servicio Distinguido, cuatro Medallas de Servicio Distinguido, tres Estrellas de Plata y tres Estrellas de Bronce. Un hombre franco y franco que a veces provocó controversias, sin embargo, demostró habilidad diplomática durante su exitoso esfuerzo por evitar la caída de Grecia ante los insurgentes comunistas. También demostró ser un eficiente comandante del ejército en Corea.

Los artículos de Van Fleet se encuentran en la Fundación George C. Marshall, Lexington, Virginia. Un breve esbozo biográfico que cubre su carrera temprana se puede encontrar en Biografía actual 1948. Alan Axelrod y Charles Phillips, Diccionario Macmillan de biografía militar (1998), ofrece una descripción general de la carrera militar de Van Fleet. Clay Blair, La guerra olvidada: Estados Unidos en Corea, 1950-1953 (1987), proporciona una evaluación del desempeño de Van Fleet como comandante del ejército en Corea y analiza su relación, a veces tormentosa, con el general Matthew B. Ridgway. Los obituarios están en el New York Times este El Correo de Washington, del Departamento de Salud Mental del Condado de Los Ángeles y el El Nuevo Herald (todo el 24 de septiembre de 1992).

Roma romana