Cortés, hernán (c. 1484–1547)

Hernán Cortés (Fernando, Hernando; b. ese. 1484; d. 2 de diciembre de 1547), conquistador de México. Hernán Cortés nació en Medellín, España, en la provincia de Extremadura. Mejor conocido por su conquista de los aztecas (mexicas) del centro de México, también es conocido por su famoso Cartas de relación. Cortés fue descrito a menudo como un maestro psicológico y táctico, pero su mayor logro no fue ni militar ni literario; en cambio, estaba en su entendimiento de que la conquista exitosa dependía del éxito de la colonización.

Cortés estudió Derecho en la Universidad de Salamanca. Si bien probablemente no se convirtió en un bachiller, sus actividades y escritos traicionan el conocimiento jurídico, especialmente del siete partidas, que lo ayudó en el proceso de conquista.

Buscando riqueza y poder, Cortés zarpó hacia La Española en 1504. Después de servir brevemente como notario en La Española, se unió a Diego Velázquez en la conquista de Cuba, donde asumió el cargo de alcalde y hacia 1515 se casó con Catalina Suárez Marcaida. En 1517, había adquirido tanto un encomienda y varias minas de oro. Habiendo mostrado poco interés en los primeros viajes de exploración de Hernández de Córdoba y Juan de Grijalva, fue elegido para dirigir una expedición para encontrar Grijalva a finales de 1518. Cuando Cortés estuvo listo, Grijalva había regresado. Cortés, sin embargo, emprendió lo que se convirtió en una misión de comercio y exploración a Yucatán en noviembre de 1519.

Con un ejército de 508 soldados, Cortés emprendió una expedición que estaba destinada principalmente al comercio, pero también recibió instrucciones de evangelizar a los indígenas y tomar posesión de las nuevas tierras descubiertas, dos tareas que emprendió con celo. Sin embargo, no recibió instrucciones de colonizar. En abril de 1519, Cortés llegó a lo que hoy es Veracruz, donde se enteró de un gobernante rico y poderoso, Motecuhzoma II, que estaba ubicado tierra adentro, pero que tenía dominio sobre una vasta área que se extendía hasta la región costera. Los sucesos posteriores de la conquista de Cortés de los dominios del rey azteca fueron definidos por el inquebrantable deseo de Cortés de entregar ese imperio al reino de Castilla.

Cortés también se enteró de que Motecuhzoma y su ejército tenían muchos enemigos que podrían volverse contra los mexicas. Pero llevar a cabo tal proyecto, tanto para encontrar Motecuhzoma como para hacer alianzas con grupos nativos, tomaría tiempo y recursos materiales. Ampliando las órdenes de Pánfilo de Narváez, un aliado de Velázquez, Cortés estableció una ciudad con un cabildo (Villa Rica de la Vera Cruz) y colocó la ciudad directamente bajo la autoridad del rey.

Ahora en abierta rebelión contra Velázquez, Cortés y su ejército destruyeron sus propios barcos para cortar sus medios de conexión con Cuba. Mientras tanto, se habían enviado a España enviados que llevaban oro y ejemplos de elaborados trabajos de plumas mexica, en busca de la aprobación real de las acciones de Cortés. Velázquez envió un representante a España para tildar a Cortés de traidor y organizó un ejército para actuar contra él. En agosto de 1519, Cortés y la mayor parte de su ejército se habían puesto en camino, moviéndose hacia el oeste para encontrar Motecuhzoma y la capital de su imperio, la ciudad isleña de Tenochtitlán. En septiembre, Cortés había llegado a Tlaxcala. Es posible que haya escuchado que los tlaxcaltecas eran enemigos de los mexicas durante mucho tiempo y, por lo tanto, se sintieron motivados a encontrarlos y hacer aliados de ellos. Fueron necesarios feroces combates para someter a los tlaxcaltecas, pero a fines de septiembre, Cortés había formado una alianza crítica con Tlaxcala. Luego de pacificar a Cholula, Cortés estaba listo para marchar hacia el corazón del Valle de México. Habiendo negociado con los emisarios de Motecuhzoma varias veces durante la marcha hacia el oeste, Cortés no pudo ser persuadido de entrar en el corazón del territorio mexica, y Cortés y Motecuhzoma se reunieron a principios de noviembre.

Si bien nunca podemos saber con precisión qué ocurrió durante las primeras reuniones de los representantes de estas dos sociedades tan diferentes, el resultado final fue el encarcelamiento de Motecuhzoma por parte de los españoles. Cortés hizo retroceder de manera decisiva a las fuerzas de Pánfilo de Narváez enviadas por Velázquez y así ganó los refuerzos necesarios. Todo el proyecto de conquista, sin embargo, casi se arruinó por la matanza en el Gran Templo por Pedro de Alvarado, lugarteniente de Cortés, y sus fuerzas. Mientras tanto, Cortés liberó al hermano de Motecuhzoma, Cuitláhuac, quien inmediatamente convocó a los mexicas en violenta oposición a los españoles.

La situación se deterioró tanto que Cortés decidió que era necesario retirarse. En la llamada Noche Triste, muchos soldados españoles perdieron la vida. De manera reveladora, los relatos de Cortés también lamentan el oro que se perdió esa noche. Retirándose a Tlaxcala en julio de 1520, Cortés se preparó para un asedio final de Tenochtitlán. Ordenó la construcción de trece bergantines para bloquear la capital de la isla y partió hacia Texcoco el 28 de diciembre. Durante los meses siguientes, los soldados españoles llevaron a cabo una serie de asaltos a los pueblos indígenas que rodeaban Tenochtitlán para pacificar el área y aumentar el tamaño de sus fuerzas indígenas aliadas. Una vez que los barcos estuvieron listos, Cortés emprendió el asalto final, que se logró mediante bloqueo, fuerza masiva y gran destrucción de vidas y propiedades. Tenochtitlán cayó en agosto de 1521.

Salvador de Madariaga, uno de los biógrafos de Cortés, dice que fue conquistado por su propia conquista; los acontecimientos de los dieciséis años posteriores a ella lo confirman. Mientras consolidaba su liderazgo en la Nueva España, recibió el reconocimiento oficial como su legítimo conquistador y gobernador. Pero muchos de sus soldados alimentaron agravios, otros españoles estaban celosos y resentidos, y su esposa murió en circunstancias misteriosas.

Cortés se embarcó en una mayor expansión territorial, enviando a Pedro de Alvarado a conquistar Guatemala ya Cristóbal de Olid a conquistar Honduras. Alvarado tuvo éxito, pero con poca ganancia; Olid, con el apoyo de Velázquez, se rebeló contra la autoridad de Cortés. La traición de Olid llevó a Cortés a emprender una desafortunada expedición a Honduras. Las autoridades reales se sintieron perturbadas por su voluntad de tomar la ley en sus propias manos, y su ausencia de la ciudad de México proporcionó una oportunidad para que sus enemigos actuaran contra sus seguidores, fortaleciendo así la convicción real de poner a Nueva España bajo su propio control firme.

En 1529, tras los ruegos personales de Cortés, que había viajado a España, Carlos V le concedió el título de marqués del Valle de Oaxaca, veintidós encomienda pueblos, y el derecho a comprometer su patrimonio. Si bien regresó nuevamente a México a mediados de la década de 1530, nunca más ocupó el cargo de gobernador. Así, a otros les correspondía la tarea de solidificar las conquistas territoriales y las estructuras administrativas que Cortés había puesto en marcha. Acosado por demandas e investigaciones, el marqués pasó gran parte de sus últimos años defendiéndose. Brillante, activo y cruel, Cortés fue el conquistador de la comunidad más grande pacificada en el Nuevo Mundo. Murió en España todavía buscando el estatus y las riquezas que creía que le habían negado.