Cornfeld, bernard («bernie»)

(b. El 17 de agosto de 1927 en Estambul, Turquía; d. 27 de febrero de 1995 en Londres, Inglaterra), empresario que fundó Investors Overseas Services, un conglomerado financiero que se convirtió en una fuerza poderosa pero controvertida en la industria de fondos mutuos antes de su espectacular colapso en 1970.

Cornfeld, originalmente llamado Benno pero conocido por amigos y críticos simplemente como Bernie, era hijo de Leon y Sophie Cornfeld, quienes se conocieron en Viena y emigraron a los Estados Unidos en 1930. Finalmente se establecieron en Brooklyn, donde el padre de Cornfeld, un rumano Actor y empresario de cine judío (que tenía cuatro hijos de un matrimonio anterior), murió tres años después. Sophie Cornfeld, hija de una familia judía rusa que alguna vez fue próspera, trabajaba en una oficina de transporte de carga internacional y como enfermera para mantenerse a sí misma y a su hijo pequeño.

Cornfeld, quien fue construido como una bujía de fuego y hablaba con tartamudez pronunciado cuando era niño, fue educado en escuelas públicas de Nueva York y se graduó de Abraham Lincoln High School en la sección Brighton Beach de Brooklyn. Después de servir dos años como asistente de sobrecargo en la marina mercante, se matriculó en el Brooklyn College, donde incursionó en la política socialista antes de graduarse con una especialización en psicología en 1950. Su interés por la psicología se despertó en 1947 cuando Willard Beecher, un neoyorquino terapeuta y discípulo del psicólogo austriaco Alfred Adler, trató con éxito su tartamudez infantil.

A fines de 1954, después de un período de nueve meses trabajando como consejero juvenil para B'nai B'rith en Filadelfia, Cornfeld firmó para vender fondos mutuos para Investors Planning Corporation, una pequeña organización de ventas creada para capitalizar el interés revivido en las mutuas. fondos en los Estados Unidos. Mientras trabajaba allí, mostró el carisma personal y los extravagantes hábitos de vida que caracterizarían el resto de su carrera.

En el otoño de 1955, Cornfeld zarpó hacia Francia para explorar oportunidades de venta de fondos mutuos en París. Sus perspectivas incluían personal militar y ejecutivos corporativos que estaban a la vanguardia de la invasión de posguerra de la industria estadounidense a los mercados globales. Pronto reunió a un variado equipo de vendedores brillantes pero bohemios, utilizando la táctica de reclutamiento que se convirtió en su marca registrada: "¿Quieres sinceramente ser rico?" Hablaba de manera evangélica en las reuniones de ventas y susurraba intensamente en conversaciones privadas, lo que lo hacía muy exitoso en motivar a su fuerza de ventas.

Las riquezas que Cornfeld prometió fueron generadas por el controvertido producto que vendió: planes contractuales en los que los clientes pagaban sus compras de fondos en cuotas mensuales durante un largo período de tiempo, pagando altas comisiones de ventas en los primeros años de propiedad del fondo.

En 1958, Cornfeld trasladó su organización de ventas, a la que llamó Investors Overseas Services (IOS), de París a Ginebra. Dos años después, registró IOS en Panamá, codificando un imperio financiero que finalmente abarcaría un banco suizo secreto, una compañía de seguros, intereses inmobiliarios dispersos y un conjunto de fondos de inversión extraterritoriales, todos operando más allá del alcance de las leyes de valores de cualquier país. .

A principios de la década de 1960, con IOS canalizando cientos de millones de dólares hacia fondos mutuos estadounidenses, Cornfeld tenía suficiente poder financiero para atraer la atención de la Comisión de Bolsa y Valores de EE. UU., Que pronto lo acusó de violar las leyes estadounidenses de fondos mutuos. En 1967 resolvió la demanda de la comisión extrajudicialmente al aceptar deshacerse de sus operaciones estadounidenses y limitar el tamaño de sus inversiones en fondos mutuos estadounidenses.

Para entonces, el colorido alarde de Cornfeld de las tradiciones de franela gris de la industria de fondos lo había convertido en una celebridad nacional. Fotografías de esa época lo muestran caminando a grandes zancadas por el vestíbulo de un hotel de la ciudad de Nueva York, llevando a su mascota ocelote con una correa; jugar al backgammon en su lujoso jet personal; y relajarse en el Château de Pelly, su castillo del siglo XIII cerca de Ginebra, con un grupo de atractivas mujeres jóvenes. En marzo de 1968 Fortune La revista informó que Cornfeld apareció una vez para dirigirse a una asamblea de banqueros suizos de traje oscuro que vestían una chaqueta deportiva y escoltaban a una hermosa mujer del brazo. “Era una chaqueta sport muy buena… Y también, como siempre, una rubia muy buena. Pero ninguno ayudó a la imagen ”, observó la revista.

A fines de la década, IOS administraba aproximadamente $ 2.5 mil millones del dinero de sus clientes y se informó que la fortuna privada de Cornfeld ascendía a $ 100 millones. Pero mientras Cornfeld exhibía su aparente riqueza, IOS sucumbía a una gestión débil y a prácticas financieras descuidadas, si no totalmente ilegales. En mayo de 1970, con los asuntos de la compañía en desorden y el precio de sus acciones cayendo, la junta directiva de Cornfeld lo obligó a renunciar. Al cabo de un año, la empresa estaba en manos del financiero estadounidense Robert Vesco, quien más tarde se convirtió en prófugo tras ser acusado de saquear lo que quedaba del imperio IOS.

En 1973, los fiscales suizos acusaron a Cornfeld de defraudar a los empleados que compraron acciones de IOS; pasó once meses en una cárcel suiza antes de ser liberado bajo fianza. Fue absuelto de los cargos en 1979. Los años restantes de Cornfeld estuvieron marcados por disputas fiscales en los Estados Unidos, varias especulaciones comerciales internacionales y una vergonzosa condena en California en 1976 por usar un dispositivo electrónico para hacer llamadas telefónicas de larga distancia sin pagar por ellos.

En 1978, Cornfeld se casó con Lorraine Dillon en California; se divorciaron en 1986 pero compartieron amistosamente la crianza de su hija. Cornfeld también mantuvo a un segundo hijo, una hija nacida fuera del matrimonio. Además, adoptó a una niña, la hija de un amigo cercano.

En la década de 1990, Cornfeld había trasladado su base de operaciones a Londres. A mediados de 1994 sufrió un derrame cerebral grave mientras visitaba Tel Aviv; Más tarde fue trasladado a un hospital de Londres, donde permaneció hasta su muerte por neumonía casi ocho meses después. Está enterrado en el cementerio de Edgewarebury, en las afueras de Londres.

La reputación de Cornfeld en los titulares como miembro de la jet set, así como sus problemas regulatorios, oscurecieron su genuino talento para la innovación financiera. Creó el primer prototipo aproximado de un fondo mutuo con privilegios de emisión de cheques, años antes de que los fondos estadounidenses ofrecieran ese servicio. Desarrolló uno de los primeros "fondos nacionales", un fondo de Israel que abrió en 1962. Pero quizás su innovación más conocida fue el Fondo de Fondos, un fondo extraterritorial creado en 1962, cuyo único propósito era invertir en las acciones de Fondos mutuos estadounidenses, un concepto que fue copiado ampliamente en la industria de fondos.

Los papeles personales de Cornfeld, según su ex esposa, permanecieron en el Chateau de Pelly cuando fue vendido después de su muerte y fueron eliminados por los nuevos propietarios. Se puede encontrar un relato de la vida empresarial de Cornfeld en La historia de Bernie Cornfeld (1970), de Bert Cantor. Un relato menos comprensivo pero más completo se proporciona en ¿Deseas sinceramente ser rico?: La historia completa de Bernard Cornfeld e IOS, una estafa internacional (1971), de Charles Raw, Bruce Page y Godfrey Hodgson. Se puede encontrar información más limitada en El accidente de los 70 y cómo sobrevivirlo (1970), de John F. Lawrence y Paul E. Steiger; Los años Go-Go (1973), de John Brooks; y El mundo de Fidelity: la vida secreta y el poder público del gigante de los fondos mutuos (1995), de Diana B. Henriques. Los obituarios están en el (Londres) Independiente (1 de marzo de 1995), (Londres) Daily Telegraph, Guardián (Manchester, Inglaterra), New York Times y londres Veces (todo el 2 de marzo de 1995). Un breve comentario de Cornfeld está en Así fue: una historia oral de las finanzas 1967–1987 (1988), de los editores de Inversor Institucional.

Diana B. Henriques