Constitución de 1863

En efecto, de 1863 a 1885, la constitución, elaborada por una asamblea totalmente liberal en Rionegro, Antioquia, fue la máxima expresión del federalismo colombiano, superando a su predecesor ya federalista de 1858. Los nueve estados soberanos de Colombia pudieron levantar ejércitos, establecer elecciones leyes, y hacer casi cualquier otra cosa importante; el presidente federal se limitó a un mandato no renovable de dos años y fue elegido indirectamente por los estados. La inclinación libertaria del documento, que prevé la libertad absoluta de prensa (incluida la difamación) y el tráfico irrestricto de armas, llevó al novelista francés Víctor Hugo a considerarlo una constitución para una "nación de ángeles". Los conservadores, y muchos liberales, culparon al documento de la persistente inestabilidad y subdesarrollo de Colombia. En enero de 1886 el presidente Rafael Núñez, después de aplastar una revuelta liberal, declaró que la constitución de 1863 había "dejado de existir"; su sucesor, vigente hasta 1991, volvió a un modelo centralista y cuasiautoritario.