Confinamiento

Como negación de la libertad, la esclavitud implica necesariamente un confinamiento de la agencia y una restricción de la movilidad espacial y social. Antes del siglo XVIII, sin duda, la mayoría de los europeos nacidos libres rara vez se encontraban lejos de los asentamientos donde vivían y morían, y estaban estrictamente gobernados en su movimiento físico por la costumbre, la ley y el estatus social. Antes del advenimiento de la sociedad de mercado, el impulso de ganar más que una competencia, una suficiencia de bienes materiales definida por la posición de uno en la vida, estaba en gran parte ausente. Pocos se elevaron lejos, en cualquier caso. De manera similar, hasta la era anterior a la guerra, las nociones de identidad individual estaban restringidas culturalmente. Dentro de las culturas africanas, estas tendencias hacia la estasis social fueron aún más pronunciadas. La esclavitud como modo de confinamiento ganó plena expresión sólo cuando el régimen capitalista que la contenía ascendió a la hegemonía política. A medida que la movilidad de todo tipo aumentó a lo largo del siglo XIX, la esclavitud llegó a ser vista como represiva, pasada de moda e inhumana. El hecho de que sus defensores todavía admiraran la esclavitud del tradicionalismo conservador que hizo posible solo subrayó su incompatibilidad con la vida moderna y la necesidad de su destrucción.

Los africanos experimentaron la esclavitud primero como una forma de confinamiento físico, y a menudo de cautiverio, en los arcos que los trasladaron del interior a la costa, en las fábricas donde fueron clasificados y vendidos, y en los barcos donde soportaron el Paso Medio que los llevó a un terrible Nuevo Mundo. Para aquellos que pasaron por esta terrible experiencia de interrupción, restricción y desplazamiento, aquellos que pasaron a la esclavitud desde un estatus social diferente en un entorno cultural diferente, la servidumbre fue experimentada como un conjunto de restricciones persistentes y antinaturales. Sin embargo, para los nacidos en la esclavitud a lo largo de generaciones posteriores, los modelos culturales y políticos alternativos extraídos de la experiencia africana fueron disminuidos o totalmente inexistentes. Las nuevas ideas de pertenencia lucharon con los viejos sentimientos de confinamiento. Aunque las comunidades de esclavos generaron sus propias nociones de ética y libertad que sostuvieron a los afroamericanos, esos logros se vieron limitados por la definición objetiva de la comunidad y su confinamiento como esclavos. Aunque las horas desde la puesta del sol hasta la salida del sol se consideraban comúnmente como un tiempo fuera del control del amo, las patrullas de esclavos restringían el movimiento físico y las normas de la comunidad fomentaban la precaución. Una nueva investigación enfatiza cómo los esclavos usaban los campos y los bosques, así como sus propios alojamientos, para crear espacios de libertad dentro del régimen de esclavitud. Sin embargo, hasta la fecha, estos historiadores no han demostrado si tales zonas dieron lugar a la angustia, la duda y la confusión que esos espacios liminales suelen engendrar. Por mucho que los trabajadores, libres y esclavos, blancos y negros, siempre hayan admirado la libertad, también han obtenido un consuelo considerable, si no satisfacción, de la seguridad, el orden y la previsibilidad que confiere el confinamiento. Comprender el conflicto entre esos dos impulsos es fundamental para dar sentido a la experiencia del esclavo.

Como forma de castigo y disciplina administrativa, el confinamiento se usó junto con torturas físicas de varios tipos desde los primeros días de la colonia. Sin embargo, debido a que la esclavitud de bienes muebles sirvió principalmente como un modo de trabajo coercitivo, las restricciones físicas sobre el desempeño de ese trabajo fueron contraproducentes. El problema para la mayoría de los amos era mantener las manos de sus esclavos en movimiento en las tareas que les habían encomendado, no controlarlos. En la era anterior a la guerra, el confinamiento físico generalmente se reservaba solo para los fugitivos persistentes, usando grilletes o empleando varios collares diseñados para impedir el vuelo sin prevenir el parto. En algunas plantaciones, los esclavos programados para azotar fueron encerrados en cobertizos o celdas de antemano para aumentar el temor e inspirar penitencia. En ciudades del sur como Charleston, los amos disciplinaban a los esclavos confinándolos en las celdas del asilo de trabajo y unían su confinamiento con trabajo punitivo. En su forma más extrema, el confinamiento se empleó como una forma de terror político, como en la plantación de la familia Singleton, donde Jacob Stroyer recordaba que los esclavos habían sido enterrados vivos. Tal barbarie era poco común, pero su impulso fundamental se remonta al comienzo del mismo régimen esclavista y a su significado central.

Bibliografía

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Soldadura, Theodore D. La esclavitud estadounidense tal como es: testimonio de mil testigos. Nueva York: American Anti-Slavery Society, 1839.

                              Lawrence T. McDonnell