Ciervo saltando

En un pantano de solo 50 metros de ancho en la isla de Als en el sur de Dinamarca, los excavadores de turba descubrieron restos bien conservados de un bote de madera y lanzas en la década de 1880. En 1921 comenzaron las excavaciones que descubrieron la mayor parte del barco y un gran conjunto de armas, todas depositadas alrededor del 350-300 a. C. La práctica de depositar armas, y ocasionalmente barcos, en estanques y lagos del norte de Europa se volvió relativamente común durante la última parte de la Edad del Hierro romana, 200–500 d. C. Entre los sitios más conocidos de ese período se encuentran Illerup, Nydam, Thorsberg y Vimose. A medida que la vegetación crece en ellos y a través de ellos con el tiempo, los estanques y lagos a menudo se convierten en pantanos, donde el ambiente ácido y anegado preserva los materiales orgánicos excepcionalmente bien. Hjortspring es el mayor de los depósitos de armas prerromanos de la Edad del Hierro.

El barco, del que solo se conservan fragmentos, estaba hecho de madera de tilo (tilo) y tenía más de 19 metros de largo. En el interior, el espacio para personas y equipo medía unos 13 metros de largo por 2 metros de ancho por 0.75 metros de alto. El casco estaba hecho de cinco tablas, todas de más de 15 metros y unos 70 centímetros de ancho. Diez costillas en la parte superior del bote tenían asientos para dos personas, lo que sugiere que veinte remaban en el bote. Se encontraron remos de madera para remar y dos remos anchos para dirigir. El barco pesaba solo unos 530 kilogramos y, por lo tanto, su tripulación podría haberlo transportado fácilmente. Su fondo plano permitía una buena maniobrabilidad en las aguas poco profundas alrededor de las islas y penínsulas danesas, y la tripulación podría haberlo conducido directamente hasta las playas de arena características de esas regiones del norte de Europa. Tanto en la proa como en la popa había dobles proas que pueden haber sido destinadas a embestir barcos de construcción igualmente ligera. El barco se encontró tendido en su lado occidental, orientado de norte a sur. Al parecer, algunos de los remos y lanzas se habían hundido en el barro para sobresalir del nivel del agua.

Las armas encontradas con el barco constituyen uno de los conjuntos más importantes de equipamiento militar del norte de Europa de la Edad del Hierro. No solo indican los tipos de armas que estaban en uso y permiten el estudio de la tecnología de fabricación de armas, sino que también permiten la reconstrucción de las unidades de combate y de la organización militar. Se encontraron once espadas de un solo filo de diferentes formas, con una longitud de entre 33 y 70 centímetros. Las vainas estaban hechas de madera de fresno. Dos de las espadas se habían doblado deliberadamente antes de depositarlas, una práctica característica del ritual de la Edad del Hierro. Las lanzas (incluidas las lanzas) fueron las más abundantes de las armas presentes: se recuperaron 138 puntas de lanza de hierro y 31 de hueso o asta. La mayor de las puntas de lanza de hierro era enorme, con 43.5 centímetros de largo, pero la mayoría tenía entre 10 y 20 centímetros de largo. Algunas de las puntas de lanza se habían roto de sus astas de madera de fresno antes de ser depositadas; otros estaban intactos.

Las camisas de cota de malla y los escudos de madera constituyen la parte defensiva del armamento. Los restos fragmentarios indican diez o más camisas de malla, la cota de malla más antigua conocida en Europa. Cerca de cincuenta escudos de madera casi completos están representados, junto con fragmentos de quizás treinta más, formando el mayor número de escudos de cualquier sitio en la Europa prehistórica. Todos son de forma aproximadamente rectangular, algunos más anchos y otros más estrechos, con esquinas redondeadas. Entre estas numerosas armas, llama la atención su diversidad en tamaño y forma, lo que indica una variación considerable en el equipo que llevaban los soldados de la época.

Otros objetos recuperados incluyen restos óseos de un caballo, un cordero, un ternero y dos perros, estos últimos quizás animales entrenados para la batalla. Los recipientes hechos de cerámica, madera y bronce, así como una gran cuchara o cucharón de madera, pueden representar objetos utilizados para la preparación y el consumo de alimentos por los soldados que viajaban en el bote y portaban las armas. Es posible que se hayan empleado un mango de hacha y un mazo para reparar las armas y el barco. Otros objetos incluyen trozos de cuerda, un huso para hilar fibras textiles, cajas de madera y discos de madera de uso desconocido.

Los arqueólogos creen que los depósitos de armas como los de Hjortspring y los hallazgos más numerosos de la Edad del Hierro romana fueron ofrendas a deidades hechas por vencedores en conflictos militares, tal vez de las armas de los ejércitos derrotados, aunque no ha sido posible establecer que las armas encontrado pertenecía a una fuerza invasora, como proponen algunos estudiosos. Existe una fuerte evidencia arqueológica de todos los períodos en el norte de Europa de la práctica de sacrificar bienes valiosos depositándolos en lugares acuáticos: lagos, estanques y pantanos. Los textos griegos y romanos de los siglos posteriores al depósito de Hjortspring aluden a la práctica de los pueblos del norte de Europa de ofrecer las armas de los enemigos derrotados a sus dioses.

En su reciente análisis del material de Hjortspring, Klavs Randsborg saca importantes conclusiones sobre la unidad militar representada. Debido a que los restos indican la presencia de unos ochenta escudos y aproximadamente el doble de ese número de lanzas, las armas en el depósito parecen representar aproximadamente ochenta combatientes, cada uno armado con un escudo y dos lanzas. El barco podía acomodar a unas veinte personas; por tanto, el depósito de armas parece representar cuatro barcos cargados de guerreros: un ejército de unos ochenta combatientes. En el carácter del armamento, Randsborg ve evidencia de diferenciación entre comandantes y tropas de infantería. La cantidad de espadas, lanzas con puntas de hierro inusualmente grandes, cota de malla y escudos estrechos puede interpretarse como el equipo de combate de unos once individuos que portaban armas más especializadas y finas que los otros hombres. El número de lanzas y escudos anchos sugiere una fuerza de infantería de alrededor de setenta. Esta proporción, once tropas especialmente armadas por setenta soldados de infantería en general, es similar a las proporciones observadas en los depósitos de armas mucho más grandes de la Edad del Hierro romana, como los cuatro citados anteriormente. El hallazgo de la ciénaga de Hjortspring proporciona evidencia importante sobre una variedad de temas interrelacionados de la Edad del Hierro prerromana en el norte de Europa, incluida la tecnología de construcción de barcos, armamento, práctica ritual, guerra y estratificación social implícita en la diferenciación en equipo militar.