Chiriguanos

Los chiriguanos, descendientes de los tupi-guaraní, emigraron en el siglo XV desde lo que hoy es Brasil a las estribaciones de los Andes del sureste de Bolivia, donde conquistaron y se mezclaron con los indígenas Chané residentes. Magníficos guerreros, los chiriguanos representaron una amenaza para los incas, quienes construyeron numerosas fortalezas para defenderse, no siempre con éxito. Cuando los españoles conquistaron a los pueblos andinos, los chiriguanos incursionaron profundamente en las tierras altas, casi llegando al centro minero de plata de Potosí. El virrey Francisco Toledo organizó una gran expedición contra los chiriguanos, pero se vio obligado a retirarse. Luego adoptó la estrategia inca de crear una serie de ciudades-fortaleza para contener a los indios. El crecimiento demográfico chiriguano en el siglo XVII y una sociedad organizada para la guerra hicieron posible resistir la invasión española.

Para fines del siglo, la población chiriguana puede haberse acercado a 250,000. Un sistema de gobierno altamente descentralizado, basado en políticas consensuales bajo la dirección de jefes a nivel de aldea que aceptaban el liderazgo flexible de los jefes regionales, siguió siendo una característica distintiva de la política chiriguana. Los intentos jesuitas de enviar en misión a los chiriguanos en el siglo XVIII fracasaron, pero entre 1780 y 1810 los franciscanos pudieron establecer una serie de misiones en la región. Las Guerras de Independencia llevaron a la destrucción del sistema de misiones, y la participación de los patriotas por parte de grupos chiriguanos bajo el liderazgo de Cumbay les ayudó a reconquistar gran parte del territorio perdido anteriormente.

En la segunda mitad del siglo XIX los criollos pudieron recuperar la iniciativa cuando la economía minera boliviana mejoró y la ganadería, principal actividad económica criolla, se volvió lucrativa. Los colonos criollos condujeron su ganado a los campos de maíz de los indígenas y, con mejores armas, pudieron subyugar a los chiriguanos. Se produjo un fuerte declive demográfico; mientras que los chiriguanos sumaban alrededor de 100,000 a principios del siglo XIX, a principios del siglo XX los que quedaban en Bolivia eran sólo 26,000. Para entonces, muchos indios habían emigrado a Argentina. Al mismo tiempo, un nuevo sistema de misiones franciscanas, en el que grupos chiriguanos buscaban refugio de las exacciones de los colonos, ayudó en la conquista de la región. En un esfuerzo por evitar las onerosas condiciones de vida en las haciendas o el entorno restringido de las misiones, muchos chiriguanos abandonaron sus hogares y, a través de contratos laborales mediados por sus jefes, se convirtieron en trabajadores migrantes en las plantaciones de azúcar de Jujuy en el norte de Argentina. Valorados muy por su arduo trabajo, los chiriguanos fueron los trabajadores más importantes de las plantaciones desde finales del siglo XIX hasta la década de 1930.

La Guerra del Chaco (1932-1935) provocó la destrucción de las misiones franciscanas y la dispersión de los chiriguanos en Paraguay y especialmente en Argentina. Como hablaban guaraní como muchos paraguayos, los militares bolivianos veían a los chiriguanos como traidores y a menudo se negaban a permitirles regresar a su tierra natal. Como resultado, los grupos chiriguanos se encuentran dispersos por el sureste de Bolivia, la provincia argentina de Salta y el Chaco paraguayo, viviendo como peones de haciendas o en aldeas independientes.