Casa de contratación

La "Casa de Comercio" fue establecida por la corona en Sevilla en 1503, inicialmente con el mandato limitado pero vital de supervisar la compra, transporte, almacenamiento y venta de mercancías exportadas e importadas desde los territorios americanos recién descubiertos de España. A medida que el descubrimiento y la conquista se extendieron durante las siguientes dos décadas desde La Española hasta Cuba y Jamaica, Venezuela, Centroamérica y México, las responsabilidades comerciales y financieras de la Casa se multiplicaron. Además, como la única agencia de la corona competente en este período para ocuparse de los asuntos estadounidenses en su conjunto, también reguló el flujo de pasajeros y asumió una amplia gama de responsabilidades adicionales, incluida la capacitación de pilotos, la preparación y provisión de mapas y cartas. , el ejercicio de la sucesión respecto de las propiedades de los españoles fallecidos en América, y la resolución de las disputas legales relativas al comercio.

Las responsabilidades administrativas más amplias de la Casa se vieron reducidas por la creación del Consejo de Indias en 1524. A partir de entonces, la Casa funcionó principalmente como una Junta de Comercio. Estaba encabezado por tres funcionarios clave: un factor, responsable del aprovisionamiento e inspección del envío y la compra en nombre de la corona de los productos estratégicos necesarios en América, incluidas armas, municiones y mercurio; un tesorero, encargado del registro y custodia de todos los lingotes y joyas desembarcados en Sevilla; y un contador-secretario, responsable de llevar la contabilidad de las actividades internas y externas de la Casa. Estas funciones se ejercían desde la espléndida sede del organismo en el Alcázar de Sevilla, una prestigiosa base que enfatizaba la importancia para la monarquía de la regulación del comercio imperial, no solo en términos de provisión de ingresos: la Casa supervisaba la recolección del Almojarifazgo. , o impuesto sobre el comercio marítimo, la Avería, o impuesto de defensa, y otros impuestos, pero también como un medio para preservar América como un ambiente católico exclusivamente español.

En este y otros asuntos relacionados, incluido el control del contrabando, la Casa, al igual que otros órganos de gobierno de los Habsburgo, tendió en el siglo XVII a obsesionarse con los detalles burocráticos, perdiendo de vista la necesidad más amplia de ajustar las políticas y prácticas comerciales para tener en cuenta la las cambiantes condiciones económicas en Estados Unidos. Sus registros de envío, pasajeros y cargamentos se mantuvieron meticulosamente, por ejemplo (y constituyen una fuente de importancia fundamental para los historiadores del comercio imperial), pero se hicieron pocos esfuerzos consistentes para frenar el fraude y el contrabando generalizados incluso dentro de Sevilla, y mucho menos en Estados Unidos. puertos.

La historia de la Casa está estrechamente relacionada con el papel de Sevilla como el único puerto español autorizado para comerciar con América durante la mayor parte del período Habsburgo. A finales del siglo XVII este monopolio se había transferido, en efecto, a Cádiz, que gozaba de un acceso más fácil al mar (y, por tanto, a las manufacturas extranjeras necesarias para la reexportación a América), aunque la inercia administrativa retrasó el traslado. de la Casa a Cádiz hasta 1717. Funcionó allí con una eficiencia decreciente hasta 1790, cuando fue abolida a raíz de la reestructuración radical del comercio imperial emprendida en 1778-1789.