Carlton, Steven Norman

(b. 22 de diciembre de 1944 en Miami, Florida), lanzador de béisbol que ganó cuatro premios Cy Young y logró la reputación de ser uno de los mejores zurdos en la historia del juego.

Cuando era joven, Carlton rehuía los deportes organizados. Tenía doce años cuando su padre lo inscribió en las Pequeñas Ligas de Miami, Florida, pero renunció después de una práctica, diciendo que el juego "no era divertido". Cuando finalmente comenzó a jugar béisbol en North Miami High School, se destacó en el pitcheo.

Después de graduarse de North Miami, Carlton ingresó al Miami Dade South Community College. Atrajo el interés de los St. Louis Cardinals, quienes lo contrataron en 1964 y lo promovieron a las mayores la temporada siguiente. Durante los siguientes cinco años, el zurdo de seis pies y cinco pulgadas ganó setenta y cuatro juegos para los Cardenales, ayudándolos a conseguir dos banderines de la Liga Nacional y un campeonato mundial. En 1969, estableció un récord moderno de Grandes Ligas para un juego de nueve entradas ponchando a diecinueve bateadores de los Mets de Nueva York.

Después de la temporada de 1971, Carlton tuvo una disputa contractual con los Cardinals. No dispuesto a cumplir con sus demandas, St. Louis lo cambió a Filadelfia por Rick Wise, quien estaba envuelto en una batalla similar con la oficina principal de los Filis. Wise, quien había logrado diecisiete victorias, incluido un juego sin hits la temporada anterior, había sido popular entre los fanáticos de los Filis, quienes fueron muy críticos con el acuerdo. Pero Carlton se ganó rápidamente a los fieles de Filadelfia en 1972, cuando armó una de las mejores temporadas en la historia del béisbol. Con un récord de 27-10, "Super Steve" fue responsable de casi la mitad de las cincuenta y nueve victorias de los Filis ese año, la proporción más alta en la historia del béisbol. Ganó quince decisiones consecutivas esa temporada y lanzó treinta juegos completos, líderes en las mayores. El promedio de carreras limpias (ERA) de 1.97 de Carlton y 310 ponches en 346.5 entradas le valieron el primero de sus cuatro premios Cy Young.

La temporada siguiente, Carlton se vio obstaculizado por problemas en el brazo y un caso persistente de bronquitis, y su récord cayó a 13-20. Cuando los periodistas deportivos de Filadelfia criticaron su actuación, Carlton, un individuo intensamente reservado, les dio un trato silencioso, negándose a hablar con los periodistas durante el resto de su carrera en los Filis. "Descubrí que hablar con la prensa me quitó la atención", explicó. "Lo pensé durante más de un año y finalmente decidí que estaba engañando a los fanáticos ya mí mismo al permitirme distraerme mentalmente. Fue un obstáculo menos para mí, como el bateador".

Carlton también rompió con la rutina de entrenamiento tradicional y se convirtió en discípulo de Gus Hoefling, un instructor de artes marciales que le enseñó al joven lanzador cómo mantener la mente y el lanzamiento agudo a través de un programa de acondicionamiento personal similar al Zen. Reunido con su amigo cercano Tim McCarver, quien había sido su receptor en St. Louis, Carlton recuperó su forma ganadora. Tuvo marca de 20–7 en 1976 y 23–10 con efectividad de 2.64 y 198 ponches en 1977, cuando ganó su segundo premio Cy Young. Él y McCarver, quien se convirtió en su receptor personal, eran inseparables. "Cuando Steve y yo muramos, nos enterrarán a sesenta pies y seis pulgadas de distancia", bromeó el receptor veterano.

Tres veces en la década de 1970, Carlton llevó a los Filis a la postemporada solo para perder en los playoffs. En cuatro aperturas en la Serie de Campeonato de la Liga Nacional (NLCS) tuvo marca de 1-2 con efectividad de 5.79, y su brillantez en la temporada regular le falló en la postemporada. Algunos comenzaron a cuestionar si Carlton tenía lo necesario para ganar la Serie Mundial. Eliminó todas las dudas en 1980. Durante la temporada regular, Carlton compiló un récord de 24-9, 286 ponches y una efectividad de 2.34 y ganó su tercer premio Cy Young. Estuvo igualmente sobresaliente en la postemporada, haciendo dos aperturas sólidas en la Liga Nacional contra Houston (1-0, efectividad de 2.19) y ganando el segundo juego y el sexto, el juego decisivo, de la Serie Mundial contra Kansas City.

Siguieron otros aspectos destacados, incluido un cuarto premio Cy Young en 1982, la victoria número 300 en su carrera en 1983 y el liderato de ponches de todos los tiempos con 3,522 (luego cedido a Nolan Ryan). Su éxito se debió a un repertorio de lanzadores que consistía en una bola rápida abrumadora y una curva arrolladora. Pero el lanzamiento característico de Carlton fue el deslizador, que explotó hacia los lados y hacia abajo al cruzar el plato. Junto con su control preciso, este arsenal devastador confundió a los bateadores y convirtió a "Lefty" en uno de los mejores lanzadores del juego desde 1971 hasta 1983. "Golpearlo", según el miembro del Salón de la Fama Willie Stargell, fue como tratar de tomar café. con un tenedor ".

Al mismo tiempo, el perfeccionismo de Carlton lo llevó a una preocupación casi singular por el aspecto mental del juego. "Mi trabajo era mi desempeño en el campo", insistió. "Encontré formas de eliminar cualquier influencia externa ... Luego salgo y sé que voy a ganar". Se metió algodón en los oídos para bloquear el sonido de la multitud. En los días en que estaba programado para lanzar, el zurdo alto rara vez hablaba con sus compañeros y, por supuesto, nunca hablaba con la prensa. Junto con su inteligencia excepcional, el énfasis de Carlton en la parte mental del juego, así como sus técnicas de acondicionamiento poco ortodoxas, le valieron la reputación de un "excéntrico".

Una lesión en el manguito de los rotadores en 1985 limitó a Carlton a dieciséis juegos esa temporada, ya que su récord cayó a 1-8. Nunca volvió a la forma dominante de sus primeros años. Los Filis soltaron a su antiguo as el 25 de junio de 1986. Negándose a admitir que su carrera había terminado, Carlton, el clásico lanzador de poder, trató de reinventarse a sí mismo como un jugador basura, primero con los Gigantes de San Francisco y luego con los Medias Blancas de Chicago. Indios de Cleveland y Mellizos de Minnesota. En la primavera de 1988, incluso su mentalidad decidida se vio obligada a ceder a la realidad de que su carrera había terminado y se retiró con 329 victorias en Grandes Ligas y 4,136 ponches. También se retiró de la vida pública, retirándose a una casa de montaña en Durango, Colorado, para esquiar, montar a caballo y disfrutar de su privacidad.

Carlton logró bajar de esa montaña en al menos dos ocasiones. El 29 de julio de 1989 viajó al Veterans Stadium de Filadelfia para ver a su número 32 retirado por los Filis, y el 31 de julio de 1994 asistió a su incorporación al Salón de la Fama en Cooperstown, Nueva York.

La carrera de Carlton se analiza en Hal Bodley, Filis de Filadelfia: el equipo que no moriría (1981). Véase también Steve Wulf, "Mastery and Mystery: Steve Carlton of the Phillies", Sports Illustrated (21 de julio de 1980); y Jim Stephano, editor, "Steve Carlton: Salón de la Fama", Philadelphia Daily News, Edición de recuerdo (1 de agosto de 1994).

William C. Kashatus