Bryant, paul william («oso»)

(b. El 11 de septiembre de 1913 en Kingsland, Arkansas; d. 23 de enero de 1983 en Tuscaloosa, Alabama), uno de los entrenadores más exitosos, respetados y queridos del fútbol americano universitario.

Nacido en una familia de granjeros que vivía cerca de Fordyce, Arkansas, "Bear" Bryant fue uno de los doce hijos de Wilson Monroe Bryant e Ida Kilgore, agricultores. Bryant creció trabajando en la superficie familiar, un trabajo duro que lo ayudó a desarrollar un físico adecuado para el atletismo.

Bryant adquirió su apodo de una manera inusual. Grande para su edad, Bryant tenía trece años cuando el Lyric Theatre en Fordyce presentó una atracción especial organizada por un viajero que prometía un dólar por minuto a cualquiera que luchara contra su oso. Bryant dijo más tarde que ganaba cincuenta centavos por día cortando algodón y que no podía resistirse al premio de un dólar por minuto. Aparentemente, duró un tiempo muy limitado antes de saltar del escenario Lyric y esconderse detrás de una fila de asientos para que el oso no pudiera acabar con él. Más tarde, Bryant fue a recoger su dinero, pero el extraño, que también había apostado en el partido, ya se había ido de la ciudad con su oso a cuestas. Por supuesto, el extraño también se fue con todo el dinero de asistencia. Superado tanto por el oso como por el promotor criminal, Bryant fue conocido para siempre como "Oso".

Bryant asistió a las escuelas públicas de Fordyce, donde era un estudiante promedio. Endurecido por el arduo trabajo agrícola que incluía trabajo bruto, se convirtió en un chico grande y duro cuando ingresó a la preparatoria Fordyce, donde jugó como tackle en el equipo de fútbol. Aunque más tarde dijo que no era un buen atleta, llegó al equipo de todo el estado en su último año, y después de graduarse en 1931, Bear fue reclutado por la Universidad de Alabama. En 1934, mientras ambos eran estudiantes en la universidad, Bryant se casó con Mary Harmon Black. Tuvieron dos hijos. En la universidad, Bryant jugó como ala derecha y su equipo ganó el Rose Bowl en 1935, derrotando a Stanford por una puntuación de 29 a 13.

Cuando su carrera como jugador universitario terminó con su graduación ese año, Bryant decidió convertirse en entrenador de fútbol. Fue entrenador asistente en Alabama durante cuatro años (1936-1940) y en Vanderbilt durante dos años más (1940-1941). Después de servir con distinción en la Marina de los EE. UU. Durante la Segunda Guerra Mundial, se convirtió en entrenador en jefe de la Universidad de Maryland en 1945. Entrenó a su equipo a una temporada superior de 6-2-1 antes de renunciar en protesta porque el rector de la universidad reintegró a un jugador. Bryant lo había despedido por romper las reglas de entrenamiento. Bryant luego se desempeñó como entrenador en jefe en la Universidad de Kentucky (1946-1953). Sus equipos compilaron un récord de 60-23-5, y llevó a sus jugadores a cuatro juegos de tazón, ganando tres. Bryant luego entrenó en Texas A&M, donde se ganó la reputación de ser un "brutal" disciplinario. En 1954, su primer año, 115 jugadores becarios participaron en la práctica inaugural de agosto, pero cuando comenzó la temporada solo quedaban 27 jóvenes supervivientes para salir al campo. Más adelante en su carrera, el propio Bryant se preguntó si era un capataz demasiado duro, ya que a pesar de sus esfuerzos por endurecer a sus jugadores, su primer equipo Aggie perdió nueve de sus diez juegos. Pero Bryant y sus muchachos se recuperaron, perdiendo solo cinco juegos en los siguientes tres años y produciendo al ganador del Trofeo Heisman John David Crow, un corredor, en 1956. La disciplina de Bryant había construido un equipo ganador después de todo.

En 1958, la Universidad de Alabama llamó a Bryant su hogar después de que su equipo de fútbol sufriera cuatro temporadas consecutivas de derrotas desastrosas. Permaneció en Tuscaloosa por el resto de su carrera como entrenador. Con el arduo trabajo de sus jugadores y de él mismo, Bryant restauró la reputación de Alabama Crimson Tide como un ganador constante y fue nombrado Entrenador del Año de la Conferencia Sureste en 1961, un honor que posteriormente ganó siete veces más. También fue Entrenador Nacional del Año tres veces, y ese premio más tarde fue nombrado Premio Paul "Bear" Bryant.

Bryant amaba tanto el juego y su trabajo que por lo general dedicaba jornadas laborales de catorce horas durante las prácticas de verano y solo días un poco menos agotadores una vez que comenzaban las temporadas. Durante todas las prácticas se alojaba en una torre alta para supervisar a los jugadores y entrenadores asistentes en dos campos de práctica diferentes. Bajo Bryant, The Tide envió decenas de buenos jugadores. La lista de aquellos que pasaron a carreras profesionales de fútbol incluye "Broadway" Joe Namath (también conocido como "Willy Joe"), Ken Stabler, Lee Roy Jordan, Steve Sloan, Ray Perkins y otros cuarenta y dos. Treinta y nueve de sus entrenadores asistentes se convirtieron en entrenadores en jefe en otros lugares, incluidos Jack Pardee y Bum Phillips. Los equipos de Bryant en Alabama ganaron títulos de campeonatos nacionales en 1961, 1964, 1973 y 1979, mientras que sus equipos de 1965 y 1978 empataron por el título. Las estadísticas de la carrera de entrenador de Bryant fueron fenomenales. En 38 temporadas, sus equipos ganaron 323 juegos, perdieron solo 85 y empataron 17. Su récord general de tazón de postemporada incluyó quince victorias y doce derrotas. Su tazón favorito era el Sugar Bowl en Nueva Orleans, donde sus equipos ganaron ocho juegos y perdieron solo uno.

Bryant también participó en el movimiento moderno de derechos civiles, ayudando a integrar el fútbol universitario. Ya en 1946, cuando estaba en Kentucky, quería reclutar jugadores negros, pero los administradores de la universidad se negaron. Bryant enfrentó el mismo problema en Texas A&M y en sus primeros años en Alabama. Pero en 1971 finalmente se le permitió reclutar atletas negros, siendo el primero Wilbur Jackson, un corredor. De los 128 jugadores de su equipo final, 54 eran afroamericanos.

Cuando se retiró después de la temporada de 1982, Bryant era considerado el principal entrenador de fútbol americano universitario de la nación. De hecho, antes la Asociación Nacional de Atletismo Colegiado (NCAA) lo nombró Entrenador de la Década de la década de 1960. Ciertamente, la gente de Alabama lo amaba. Bryant murió de un infarto a los sesenta y nueve años. La Primera Iglesia Metodista en Tuscaloosa celebró una ceremonia conmemorativa. Está enterrado en el cementerio de Elmwood en Birmingham, Alabama.

Autobiografía de Bryant Tenga (1974) ofrece una mirada en profundidad al entrenador. La biografía de Mickey Herskowitz La leyenda del oso Bryant (1993) es una mirada fascinante al legendario entrenador. También vea Bill Libby, Los entrenadores (1972). El año "brutal" de Bryant en Texas A&M se cubre en Jim Dent, The Junction Boys: cómo diez días en el infierno con Bear Bryant forjaron un equipo de campeonato (1999). La carrera de Bryant también llama la atención en Robert Ours, The College Football Encyclopedia: La guía autorizada de 124 años de fútbol universitario (1994). Artículos interesantes e informativos incluyen Marty Mule, "Bear on the Bayou", New Orleans Times-Picayune (31 de diciembre de 1996); y Don Freeman, "El oso sabía cómo motivar a todos", San Diego Union-Tribune (2 de febrero de 1994). Un obituario está en el New York Times (27 de enero de 1983).

James M. Smallwood