Blanton, (Leonard) Ray

(b. 10 de abril de 1930 en el condado de Hardin, Tennessee; d. 22 de noviembre de 1996 en Jackson, Tennessee), gobernador de Tennessee (1975-1979) cuyo escándalo afectó a la administración lo llevó a su condena por cargos criminales de conspiración para vender licencias de licor a sus amigos.

Blanton nació en una granja en el oeste de Tennessee, el segundo de tres hijos de Leonard A. Blanton y Ora Delaney Blanton, quienes eran aparceros. A pesar de la pobreza de la familia en la era de la Gran Depresión, Blanton siempre recordó una educación feliz. Los Blanton mejoraron su suerte a fines de la década de 1930 al adquirir una pequeña granja propia. El aprendizaje de libros no era una prioridad para las familias en estas circunstancias, pero Blanton era un buen estudiante y ganó un premio de la Fundación Danforth por una beca sobresaliente en Old Shiloh High School. Obtuvo una licenciatura en agricultura en la Universidad de Tennessee y enseñó esta materia durante algunos años en una escuela secundaria en Indiana.

En 1949, cuando todavía era estudiante, se casó con Betty Littlefield, su novia de la escuela secundaria. Durante sus años fuera de casa, el padre de Blanton y su hermano menor, Gene, pidieron prestado suficiente dinero para iniciar una empresa de construcción de carreteras en las cercanías de Adamsville. El negocio prosperó y Blanton decidió dejar la docencia y unirse a la empresa familiar. El negocio de la construcción en Tennessee en esos años estuvo plagado de prácticas corruptas, incluida la manipulación de licitaciones y los sobornos políticos. Esta forma de vida se incorporó a los hermanos Blanton como su ruta para lograr el éxito financiero y la estatura en su comunidad. El padre de Blanton fue elegido alcalde de Adamsville y, desde sus humildes comienzos, la familia Blanton se convirtió en una de las más destacadas de la comunidad. Sin embargo, Ray Blanton y su esposa e hijos vivieron durante la siguiente década en una casa móvil, viajando de un lugar de trabajo a otro.

En 1964, el representante estatal titular del distrito de Adamsville no se presentó a la reelección. Urgido por varias personas a postularse, Blanton estuvo de acuerdo, ganando fácilmente las primarias demócratas, que equivalían a elecciones. Dos años después optó por una carrera más dura, para la Cámara de Representantes de Estados Unidos. El titular era un popular veterano de doce mandatos y decano de la delegación de Tennessee. Blanton y su familia pasaron el verano de 1966 en un autobús, viajando de pueblo en pueblo, dándose la mano y hablando con los votantes uno a uno. Aunque tendía a la corpulencia, el moreno Blanton era un hombre apuesto cuando sonreía. Desafortunadamente, su disgusto por los medios de comunicación generalmente inducía el ceño fruncido que muchas personas recuerdan de fotografías de noticias y entrevistas televisivas. Con un fuerte respaldo financiero de su familia y de varios grupos empresariales, Blanton logró una sorprendente victoria, ganando por apenas trescientos votos. También se enfrentó a un oponente inusualmente fuerte en las elecciones generales, un ex presidente del Partido Republicano de Tennessee, que tenía apoyo público y respaldo financiero. Una vez más, ganó por poco.

El historial de Blanton de sus tres mandatos en el Congreso reflejaba las actitudes rurales conservadoras del distrito que representaba. Trabajó con éxito para importantes desarrollos industriales en áreas agrícolas y capacitación laboral para veteranos de Vietnam. Se opuso a los autobuses por el equilibrio racial y, en general, no respondió a las preocupaciones de los votantes negros. Blanton creía en mantenerse en contacto con su distrito, ordenando a su personal que el correo constituyente se respondiera dentro de las veinticuatro horas. En 1972 Blanton se enfrentó a otra carrera cuesta arriba. Se postuló para el Senado de los Estados Unidos, oponiéndose al senador republicano Howard Baker. Esta vez, sufrió una dura derrota, perdiendo por 300,000 votos, en parte porque no pudo reunir el apoyo negro normalmente disponible para un candidato demócrata. Sin embargo, la carrera le dio reconocimiento de nombre en todo el estado y resultó en una organización de campaña a la que se podría recurrir nuevamente.

En 1974, después de que el Partido Republicano fuera devastado por el escándalo de Watergate en Washington, DC, Blanton se postuló para gobernador, derrotando a otros once candidatos en las primarias demócratas. Al enfrentarse al republicano Lamar Alexander en las elecciones generales, Blanton vinculó con éxito a Alexander con el presidente Richard Nixon y Watergate y ganó por un margen útil. Poco después de su investidura, Ray Blanton se enteró de que una carrera política no se puede llevar a cabo de la misma forma que una empresa de construcción de una pequeña ciudad. La Oficina Federal de Investigaciones inició una investigación tras las acusaciones de que había violado las leyes de financiación de campañas durante su campaña contra Howard Baker.

Blanton nombró comités asesores en los noventa y cinco condados de Tennessee; los críticos inmediatamente se burlaron de estos comités como nada más que conductos de patrocinio anticuados. Surgieron informes de los medios de otras actividades cuestionables, incluidas las irregularidades en las compras estatales que involucran a una empresa propiedad de la familia de Blanton. En diciembre de 1975, los republicanos iniciaron una investigación con la esperanza de reunir pruebas suficientes para acusar a Blanton. El escándalo más notorio de la administración de Blanton involucró la venta de indultos y la conmutación de sentencias para los presos. Dos de los ayudantes de Blanton fueron declarados culpables de estos cargos y de vender ilegalmente excedentes de propiedad estatal.

Blanton se negó a postularse para la reelección, citando razones familiares, pero las preocupaciones sobre su honestidad lo habían desacreditado como funcionario público. En sus últimos días en el cargo, escandalizó al estado al perdonar a cincuenta y dos presos, incluidos asesinos condenados. El gobernador electo Lamar Alexander tomó posesión del cargo tres días antes a instancias de los funcionarios federales con la esperanza de evitar más indultos y conmutaciones. En todo momento, Blanton negó haber actuado mal.

En 1981 Blanton fue condenado por cargos federales de fraude postal, conspiración y extorsión. Pasó veintidós meses en prisión desde 1984 hasta 1986. Dedicó el resto de su vida a tratar de limpiar su nombre haciendo que se anularan las condenas. En 1988 consiguió revocar la condena por fraude postal. Después de su liberación de la prisión, Blanton se convirtió en comentarista de radio por un tiempo y luego vendió edificios de metal prefabricados y autos y camiones usados. Durante mucho tiempo se rumoreaba que era un alcohólico, Blanton murió de una enfermedad hepática mientras esperaba un trasplante de hígado. Está enterrado en el cementerio de la iglesia de Shiloh en el Parque Nacional de Shiloh, Tennessee.

Los logros de Blanton como gobernador con frecuencia se ven ensombrecidos por los escándalos que florecieron durante su administración. Sin embargo, logró extender la protección del servicio civil a los trabajadores estatales, elevó el Departamento de Turismo del estado a una agencia a nivel de gabinete y alentó las inversiones de empresas extranjeras en Tennessee, allanando el camino para que Nissan Motor Company of Japan abriera una asamblea. planta de camiones ligeros en Tennessee en 1980. Según la mayoría de las cuentas, Blanton era un administrador capaz con una personalidad cálida. Pero la pertenencia a un clan que se apoderó de él durante su crianza en un pueblo pequeño lo hizo sospechar de los que estaban fuera de su círculo y no pudo decir que no a los que estaban dentro de él.

Los aspectos más sórdidos de la administración Blanton se detallan en Peter Maas Marie -Una verdadera historia (1983), que fue la base para una película de 1985 del mismo nombre protagonizada por Sissy Spacek, y Nombre en clave del FBI TENNPAR por el ex agente del FBI Hank Hillin (1985). El historial de Blanton en el Congreso es analizado por Richard Sandier en "Ray Blanton, Representante Demócrata de Tennessee" (1972), una parte del Proyecto del Congreso Ralph Nader. Los ciudadanos miran al Congreso. Una amplia cobertura de los años de Blanton como gobernador apareció en los periódicos de Tennessee, en particular el Nashville Tennessean y Memphis Apelación comercial. Un obituario está en el New York Times (23 de noviembre de 1996).

Natalie B. Jalenak