Betz, Pauline May

(b. 6 de agosto de 1919 en Dayton, Ohio), reconocida estrella del tenis durante la Segunda Guerra Mundial que ganó el Campeonato de Estados Unidos en 1942, 1943, 1944 y 1946 y el Campeonato de Wimbledon de 1946.

La familia de Betz se mudó de Dayton a Los Ángeles cuando ella tenía ocho años y creció en un clima que le permitió practicar deportes durante todo el año. Fue su madre, profesora de educación física de secundaria, quien la introdujo en el juego del tenis. Betz, una enérgica marimacho y atleta, asistió a partidos de campeonato en California y luego afirmó que el gran tenista estadounidense Don Budge inspiró su revés. A la edad de quince años comenzó a recibir lecciones formales de tenis; sin embargo, debido a los recursos económicos limitados de la familia, Betz no pudo jugar partidos de tenis de la Costa Este como el Campeonato Nacional Juvenil. Se resignó a jugar, y a menudo a ganar, torneos estatales.

En 1939 Betz recibió una beca de tenis para el Rollins College en Florida, donde estudió economía. Allí, su carrera en el tenis ascendió cuando llegó a la final del Campeonato de la Asociación de Tenis Lawn de Estados Unidos (USLTA) de 1941, perdiendo el partido ante Sarah Palfrey Cooke. Mientras aún era estudiante, Betz ganó su primer título individual del Campeonato de Estados Unidos (ahora llamado Abierto de Estados Unidos) en Forest Hills, Nueva York, derrotando a Louise Brough en 1942. Repitió su actuación en 1943, una vez más superando a Brough. Ese mismo año Betz comenzó la escuela de posgrado en la Universidad de Columbia, equilibrando su carrera de tenis con sus estudios.

En 1944 Betz derrotó a Margaret Osborne por su tercer título de singles del campeonato estadounidense. Aunque la racha de Betz llegó a su fin el 2 de septiembre de 1945, cuando perdió en tres sets ante Cooke, recuperó el título de Campeona Nacional en 1946 cuando derrotó a Patricia Canning. De 1942 a 1945 Betz, junto con su compañera de tenis Doris Hart, también llegó a la final del Campeonato de Estados Unidos de dobles femeninos, cada vez derrotada por el equipo de Brough y Osborne.

Durante la Segunda Guerra Mundial, solo Estados Unidos continuó con el juego competitivo de alto nivel. Con el alistamiento de muchos tenistas masculinos en las fuerzas armadas, las jugadoras ocuparon el centro de la cancha. Betz fue una de las muchas jugadoras que obtuvieron reconocimiento internacional por su juego. En 1946 fue miembro del equipo de la Copa Wightman que viajó a Inglaterra para jugar el campeonato, junto con Brough, Osborne y Hart. Pronto considerado el "club de Betz" debido a las destacadas actuaciones de Betz (ganó sus campeonatos de individuales y dobles), el equipo de Wightman derrotó a Gran Bretaña por una puntuación de 7-0. Ese mismo año, a la edad de veintiséis años, Betz ganó el prestigioso campeonato de singles All England Club en Wimbledon, superando nuevamente a Brough. Pero el formidable equipo de Brough y Osborne derrotó a Betz y Hart en la ronda final de dobles femeninos de Wimbledon.

Después de ganar otro Campeonato de Estados Unidos en 1946, Betz consideró poner fin a su condición de amateur y convertirse en profesional. Desafortunadamente, la decisión fue tomada por ella cuando la USLTA se enteró de que Betz y Cooke estaban considerando organizar una gira profesional para ellos. En 1947, la asociación suspendió a Betz y Cooke del juego amateur, lo que los obligó a convertirse en profesionales. La suspensión puso de relieve un doble rasero para el tenis femenino: cuando Don Budge decidió convertirse en profesional en 1938, se le permitió terminar la temporada compitiendo tanto en Wimbledon como en los partidos de la Copa Davis.

Aunque Betz estaba decepcionada, no impugnó la decisión de la USLTA. En cambio, ella y Cooke se embarcaron en una gira profesional en 1947, solo la cuarta gira profesional para mujeres. Conduciendo de ciudad en ciudad en la agotadora gira sin escalas, Betz y Cooke se disfrazaron y organizaron parodias para enseñar a los jugadores de nivel universitario y secundario. Betz estimó que ganaron aproximadamente $ 10,000 en su gira de un año, una gran mejora con respecto al promedio de $ 12 por día en la ruta de aficionados. De 1947 a 1951, Betz realizó una gira por América y Europa con reconocidas estrellas del tenis como Budge, Bobby Riggs, Jack Kramer, Pancho Segura y Gertrude "Gussy" Moran.

En 1950 Betz se casó con Bob Addie, un periodista deportivo de la El Correo de Washington. Criar a sus cinco hijos dejó a Betz poco tiempo para el tenis profesional, aunque consideró regresar a Wimbledon en 1968. Escribió tres libros sobre el deporte:Alas en mis zapatillas de tenis (1949) , El tenis es divertido, y Tenis para todos (1966) y fundó su propio club de tenis en Stuart, Florida. Más adelante en su carrera, Betz enseñó tenis en las canchas de tenis cubiertas Cabin John en Bethesda, Maryland. En 1965 fue incluida en el Salón de la Fama del Tenis Internacional.

Betz, junto con las muchas grandes jugadoras de la época, inspiró a una generación de jugadoras emergentes. Su impresionante revés, su asombrosa agilidad y sus rápidos golpes de tierra fueron admirados tanto por sus fans como por sus compañeros. De los treinta y siete partidos jugados en Forest Hills, Betz ganó treinta y tres. Obtuvo diecinueve títulos individuales de Estados Unidos y, junto con Billie Jean King, fue una de las únicas mujeres en ganar dos barridos triples en el Campeonato Indoor, ganando individuales, dobles y dobles mixtos (1941 y 1943). En 1946, el año en que ganó su campeonato de Wimbledon, Betz apareció en la portada de Tiempo, habiéndose convertido en una sensación del tenis estadounidense.

Betz fue una de las mujeres que mantuvo vivo el tenis durante la Segunda Guerra Mundial, cuando los deportes se convirtieron en una distracción muy necesaria para los estadounidenses y los atletas masculinos eran escasos. Junto con los otros miembros del equipo de Wightman, demostró el talento de las atletas estadounidenses. Su fuerte voluntad y determinación la marcaron como una de las mejores atletas femeninas del deporte. Aunque su carrera competitiva duró solo unos pocos años, el carácter, la habilidad atlética y la velocidad de Betz en la cancha le aseguraron un lugar en la historia del tenis.

No hay una biografía completa de Betz, pero a menudo se la incluye en encuestas generales sobre la historia del tenis. Owen Davidson y CM Jones, Grandes jugadoras de tenis (1971), contiene un capítulo que sirve como biografía colectiva de Betz, Osborne, Brough y Hart, una agrupación que se utiliza a menudo para ejemplificar a las jugadoras del período de la Segunda Guerra Mundial. Angela Lumpkin, Tenis femenino: un documental histórico sobre las jugadoras y su juego (1981) y Billie Jean King, Hemos recorrido un largo camino: la historia del tenis femenino (1988), ofrecen algunas de las mejores informaciones biográficas sobre Betz. Stan Hart, Once a Champion: legendarias estrellas del tenis revisitadas (1985), tiene un relato del partido de tenis de la autora con Betz en sus últimos años.

Stefanie Decker