Barrios, gerardo (1813–1865)

Gerardo Barrios (b. 3 octubre 1813; d. 29 de agosto de 1865), general y presidente de El Salvador (1859-1863). Nacido en el seno de una familia adinerada y bien conectada en el departamento de San Miguel, Barrios sigue siendo una figura popular en la historia del El Salvador moderno. Fue el primer presidente de Centroamérica que introdujo reformas basadas en el liberalismo-positivismo y marcó el rumbo de la modernización de la sociedad salvadoreña.

La familia de Barrios tenía extensas propiedades en las que cultivaron índigo. El joven Gerardo sintió vocación militar y se unió a la milicia a una edad temprana. Para 1840 ya había participado en el derrocamiento de un presidente, José María Cornejo, y peleó en batallas en Mixco, San Miguelito, Espíritu Santo, Perulapía y Guatemala. Se unió a otros líderes centroamericanos en la lucha contra el filibustero estadounidense William Walker en Nicaragua en la década de 1850. En esta campaña Barrios se ganó la reputación de un líder hábil y estableció una relación cercana con el presidente guatemalteco Rafael Carrera. En julio de 1858, Carrera condecoró a Barrios con la Cruz de Honor. Sin embargo, esta asociación amistosa no estaba destinada a durar mucho, porque Barrios era más un ideólogo que Carrera, y la fricción se desarrolló después de que Barrios sucedió en la presidencia de El Salvador cuando la salud del presidente Miguel de Santín de Castillo falló en 1858.

Barrios se embarcó entonces en un nuevo curso notable que reveló su profunda admiración por Estados Unidos y Europa. De hecho, Barrios hablaba a menudo de la perfección de las instituciones políticas británica y francesa. Él emprendió la modernización del gobierno salvadoreño: una expansión y centralización de la burocracia, la restauración de San Salvador como capital nacional y el traslado de la Corte Suprema de regreso a San Salvador. Barrios luego reformó el sistema legal redactando nuevos códigos civiles y penales y alterando el proceso de justicia. El derecho a recaudar impuestos se eliminó de la jurisdicción local y se decretó una responsabilidad nacional. Repatrió los restos del gran líder liberal independentista Francisco Morazán, quien en realidad era hondureño, y los enterró en San Salvador con mucha ceremonia. Barrios extendió el período de la presidencia de dos a seis años, aumentó el papel del poder ejecutivo a expensas del legislativo y sostuvo el traspaso democrático del cargo. Volvió a ocupar el cargo de Santín tras la recuperación de este último a fines de 1859, pero arregló su elección al año siguiente.

En 1860, Barrios comenzó a promover la producción de café a gran escala, reduciendo los impuestos a la producción de la nueva cosecha, eximiendo a la fuerza laboral cafetera del servicio militar y distribuyendo tierras a quienes prometían cultivar café en dos tercios o más de la zona. El gobierno de Barrios asumió un papel activo sin precedentes en la economía de la nación cuando compró un barco e intentó exportar café a la propia California. Además, Barrios siguió el modelo francés y transformó las milicias salvadoreñas a la antigua en un ejército nacional moderno; también creó una academia militar con un colombiano a la cabeza.

Para 1862, el liberalismo de Barrios había comenzado a invadir la posición privilegiada de la iglesia católica romana. Aunque no era enemigo de la iglesia, como presidente Barrios destacó la máxima autoridad de las autoridades seculares sobre las religiosas. Exigió a todos los sacerdotes que declararan obediencia al estado, provocando así conflicto con el Vaticano y despertando temores entre otros líderes centroamericanos. En 1862, Barrios llegó a un concordato con la Santa Sede en el que los sacerdotes acordaron jurar lealtad a la Constitución pero no al gobierno actual. Los principales esfuerzos de Barrios se concentraron en la educación y la expansión del transporte y la comunicación. Para 1863, tenía muchos enemigos tanto en El Salvador como en Centroamérica. Repelió una invasión guatemalteca a principios de 1863, pero antes de fin de año Carrera regresó y conquistó El Salvador. Barrios fue capturado en Nicaragua mientras intentaba escapar. Él languideció en la cárcel y fue ejecutado en 1865. Así terminó el primer experimento liberal-positivista en Centroamérica.