Barnett, Ross Robert

(b. El 22 de enero de 1898 en Standing Pine, Mississippi; d. 6 de noviembre de 1987 en Jackson, Mississippi), gobernador de Mississippi de 1960 a 1964 y un segregacionista acérrimo que desafió al gobierno federal en septiembre de 1962 cuando bloqueó la admisión de James Meredith a la Universidad de Mississippi.

Barnett nació en el condado rural de Leake, Mississippi, y fue el décimo hijo de una familia que describió como "pobre, pobre". Su padre, John William Barnett, era un veterano del Ejército Confederado, agricultor de algodón y operador de un aserradero. Su madre, Virginia Ann Chadwick, era maestra de escuela. Obtuvo una licenciatura en Mississippi College en 1922 y un LL.D. de la Facultad de Derecho de la Universidad de Mississippi en 1926. Se mantuvo en la escuela como conserje, barbero y vendedor ambulante de utensilios de cocina de aluminio, luego estableció una exitosa práctica legal en Jackson que se especializaba en demandas por daños. En 1926 se casó con Mary Pearl Crawford. Tuvieron tres hijos: Ross, Jr., Virginia y Ouida. Fue presidente de la Asociación de Abogados del Estado de Mississippi en 1943 y 1944.

En 1951, Barnett ingresó a las primarias demócratas para gobernador de Mississippi y terminó cuarto. Corrió de nuevo en 1955 con el mismo resultado. En las primarias de 1959, sin embargo, fue el que más votos obtuvo en un campo de cuatro hombres. El éxito de Barnett se debió en gran parte al apoyo del Citizens 'Council, una organización dedicada a la preservación de la supremacía blanca. Barnett no se ocultó en sus opiniones. "Dios fue el segregacionista original", declaró. "Hizo blanco al hombre blanco y negro al hombre negro, y no tenía la intención de que se mezclaran". Durante la segunda vuelta, atacó a su oponente, el vicegobernador Carroll Gartin, por su "moderación" en cuestiones raciales. Derrotó a Gartin por 37,000 votos.

Gran parte del mandato de Barnett como gobernador se dedicó a defender la segregación. Cada sesión legislativa aprobó proyectos de ley destinados a frustrar los movimientos federales de desegregación y frustrar el naciente movimiento de derechos civiles. El más infame fue el Proyecto de Ley del Senado de 1923, aprobado en 1960, que permite a los distritos cerrar las escuelas públicas si se les ordena integrarse. Descontento con el plan de derechos civiles del Partido Demócrata, Barnett organizó una lista sin compromisos que ganó los ocho votos electorales de Mississippi en las elecciones presidenciales de 1960.

Durante la administración Barnett, el Consejo de Ciudadanos disfrutó de un acceso sin precedentes al gobierno estatal. El presidente del consejo, Bill Simmons, se convirtió en asesor del gobernador sobre relaciones raciales. Barnett autorizó pagos directos de $ 5,000 por mes para apoyar los programas del consejo y aumentó las asignaciones para la Comisión de Soberanía del Estado de Mississippi, dominada por el consejo.

Barnett ganó una especie de victoria cuando los Freedom Riders llegaron a Jackson el 24 de mayo de 1961 para probar el cumplimiento de la ley de 1960. Boynton v. Virginia resolución que prohíbe las instalaciones de transporte segregadas. Los manifestantes fueron rápidamente arrestados, condenados y enviados a prisión. Al evitar el derramamiento de sangre, Barnett evitó una confrontación directa con las autoridades federales y la publicidad negativa para su estado.

El choque más notable de Barnett con el gobierno federal ocurrió en septiembre de 1962, cuando James Meredith intentó matricularse en la Universidad de Mississippi (Ole Miss). El 13 de septiembre, Barnett instó a los habitantes de Mississippi a resistir al gobierno federal: "Ahora pido a todos los funcionarios públicos y a todos los ciudadanos privados de nuestro gran estado que se unan a mí para negarse ... a someterse a la usurpación ilegal del poder por parte de la administración Kennedy". Mientras Barnett denunciaba al gobierno, estaba involucrado en negociaciones secretas con la Casa Blanca, intentando arreglar un compromiso que salve las apariencias.

El 20 de septiembre, Barnett se negó personalmente a inscribir a Meredith. Cinco días después, utilizando la desacreditada doctrina legal de la interposición, bloqueó la puerta cuando Meredith llegó a la oficina de los fideicomisarios de la universidad en Jackson. Al día siguiente, el vicegobernador Paul Johnson volvió a rechazar a Meredith. La Corte de Apelaciones del Quinto Circuito de los Estados Unidos luego citó a Barnett y Johnson por desacato al tribunal.

El sábado 29 de septiembre, el equipo de fútbol Ole Miss se enfrentó a la Universidad de Kentucky en el Memorial Stadium de Jackson. Una multitud de 41,000 fanáticos confederados que ondeaban la bandera vitorearon salvajemente mientras Barnett se acercaba a un micrófono instalado en el mediocampo y pronunció un emotivo discurso: "Amo Mississippi. Amo a su gente, sus costumbres. Amo y respeto su herencia". Con el brazo extendido y el puño cerrado por encima de la cabeza, era una imagen de desafío.

Al día siguiente, Meredith llegó al campus de Ole Miss. Mientras el presidente John F. Kennedy suplicaba a los habitantes de Mississippi que se abstuvieran de la violencia, varios miles de personas enojadas se congregaron frente al edificio Lyceum. La turba arrojó piedras y botellas a los alguaciles federales, quienes respondieron con gases lacrimógenos. En los disturbios que siguieron murieron dos transeúntes y 375 personas resultaron heridas. Kennedy envió tropas del ejército y federalizó a la Guardia Nacional de Mississippi para restaurar el orden. El 1 de octubre, Meredith se inscribió y se convirtió en la primera estudiante afroamericana conocida de la universidad.

Barnett dejó la mansión del gobernador y regresó a la práctica de la abogacía en 1964. Cuando se le pidió que enumerara sus logros, señaló con orgullo las 440 industrias que se ubicaron en Mississippi durante su mandato. Barnett expresó pocos arrepentimientos: "En términos generales, volvería a hacer las mismas cosas". Barnett buscó la nominación a gobernador demócrata nuevamente en 1967, pero terminó cuarto en las primarias. Siguió siendo una figura popular en Mississippi, pronunciando discursos en todo el estado y cada agosto entretenía a los visitantes en la Feria del Condado de Neshoba. Murió de insuficiencia cardíaca en 1987 y fue enterrado en la parcela familiar en el condado de Leake.

Junto con Orville Faubus de Arkansas y George Wallace de Alabama, Barnett trató de hacer retroceder la marea de la integración racial y preservar "la forma de vida sureña". Irónicamente, las acciones de Barnett ayudaron a promover la causa a la que se opuso tan ferozmente. Al obligar a un Kennedy reacio a tomar medidas decisivas, Barnett centró la atención nacional en el estado de Magnolia y ayudó a poner en marcha una cadena de eventos que resultó en una gran expansión de los derechos civiles para los afroamericanos.

Los documentos de gobernador de Barnett están en poder del Departamento de Archivos e Historia del Estado de Mississippi. James Silver, Mississippi: la sociedad cerrada (1966), contiene un relato crítico de la crisis de Ole Miss por un ex profesor de historia en la universidad. Capítulo 4 de Kennedy Justice (1971) de Victor Navasky incluye transcripciones de las conversaciones telefónicas de Barnett con el fiscal general Robert Kennedy. Un relato comprensivo de la carrera política de Barnett se encuentra en Erle Johnston, Rodé con Ross: una biografía política (1980). William Doyle, Una insurrección estadounidense: la batalla de Oxford, Mississippi, 1962 (2001), presenta una descripción detallada de la integración de la Universidad de Mississippi. Episodio dos de la serie de videos de PBS Ojos en el premio: los años de los derechos civiles en Estados Unidos, 1954-1965 (1987) incluye imágenes de los esfuerzos de Barnett para evitar la admisión de Meredith. Los obituarios están en el Clarion-Ledger y Jackson Daily News (ambos el 7 de noviembre de 1987) y el New York Times (8 de noviembre de 1987).

Paul T. Murray