Artesanía en madera

Aunque quedan pocos artefactos de su trabajo, muchos esclavos africanos y afroamericanos eran talladores de madera. Se encontraban entre los numerosos artesanos, incluidos tejedores, costureras, metalúrgicos, carpinteros y plateros, que trabajaban como obreros calificados esclavizados. Estos esclavos calificados trabajaban en empresas de plantaciones, o su mano de obra se alquilaba como fuente de ingresos para el esclavista. La lista de George Washington de sus esclavos en 1799, por ejemplo, relata que aproximadamente una cuarta parte eran trabajadores calificados como carpinteros, herreros, toneleros y albañiles. La artesanía en madera creada por los esclavos en las Américas se puede considerar en dos categorías: el trabajo que estaba directamente relacionado con la empresa de los esclavistas y el trabajo destinado a uso personal.

En las plantaciones, carpinteros y talladores de madera esclavizados construyeron edificios para el uso de esclavistas, a menudo embelleciendo sus exteriores e interiores con ornamentación arquitectónica, y construyeron estructuras utilitarias para empresas de plantaciones. Los esclavos eran comúnmente aprendices o alquilados a ebanistas y carpinteros; a principios del siglo XIX, los aprendices de esclavos de Nueva Orleans ocupaban un lugar destacado en la producción de muebles.

En Low Country de la costa de Carolina del Sur y Georgia, las habilidades para trabajar la madera estaban directamente relacionadas con la producción de arroz. Los plantadores pagaban precios más altos por los esclavos de la Costa de Barlovento de África Occidental (desde el actual Senegal hasta Costa de Marfil), quienes traían habilidades que eran esenciales para el cultivo y procesamiento del arroz. Los esclavos expertos crearon herramientas tradicionales para procesar los granos, incluidas cestas de aventar y morteros. El mortero de arroz se creó a partir de una sección ahuecada del tronco de un árbol, en un estilo distintivo de África Occidental; se utilizaba, junto con un mortero de madera tallada, para quitar la cáscara exterior de los granos de arroz. El mortero y el mortero de madera tallada se utilizaron durante los siglos XVIII y XIX en las Tierras Bajas. Herramientas similares todavía se usaban a principios del siglo XX en las islas del mar de Georgia.

Los objetos de madera tallada creados por esclavos para su propio uso están vinculados a las tradiciones africanas de carpintería y pueden ilustrar, como sugiere John Michael Vlach, "el delicado equilibrio cultural entre el pasado africano y el presente estadounidense" (1990, p. 5). Entre los artefactos tallados más antiguos se encuentra un tambor de madera de la Virginia colonial que fue adquirido por Hans Sloane de Londres en 1645. Una réplica ricamente tallada del tambor de un jefe de África occidental, se cree que es obra de un tallador de madera esclavizado altamente calificado. La importancia del tambor en la cultura de África occidental, como instrumento para el ritual, la danza y la comunicación, sugiere la importancia cultural del tallador de madera, tanto en África occidental como en las culturas esclavistas trasplantadas en América. Muchos esclavistas prohibieron la fabricación y el uso de tambores (y Carolina del Sur los prohibió por ley en 1739), aparentemente por temor a su uso potencial para la rebelión, por lo que la escasez de tales artefactos no es sorprendente, a pesar de su importancia cultural.

Otro artefacto de madera tallada que sobrevive (principalmente en el trabajo posterior de artistas folclóricos afroamericanos) es el bastón, que está relacionado con el ritual de África occidental y con la figura del jefe tribal. Los palos fueron tallados en bajo relieve, a menudo con motivos de reptiles, reptiles y figuras humanas juntas, o figuras humanas solas. Un bastón profusamente tallado, ahora en la Galería de Arte de la Universidad de Yale, se atribuye a Henry Gudgell, quien nació esclavo en 1826 en Kentucky. Aunque se hizo para la venta en 1867, el palo, decorado con un lagarto, una tortuga y una figura humana, se considera un excelente ejemplo de una tradición africana de tallado en madera que sobrevivió a la esclavitud en las Américas.

Bibliografía

Morgan, Philip. Contrapunto esclavo: cultura negra en Chesapeake y Low Country del siglo XVIII. Chapel Hill: Prensa de la Universidad de Carolina del Norte, 1998.

Patton, Sharon F. Arte Afroamericano. Oxford y Nueva York: Oxford University Press, 1998.

Vlach, John Michael. La tradición afroamericana en las artes decorativas. Atenas: University of Georgia Press, 1990.

                                       Dorothy Bauhoff