Argumentos a favor de la esclavitud: una descripción general

En las décadas previas a la Guerra Civil, las tensiones seccionales entre el Norte y el Sur se manifestaron tanto en el discurso popular como en el político. Aunque el abolicionismo, como causa política, siguió siendo impopular en el Norte y el Sur, la literatura antiesclavista como la de Harriet Beecher Stowe La cabaña del tío Tom (1852), de Solomon Northup Doce años un esclavo (1854), y el autobiográfico Narrativa de la vida de Frederick Douglass (1845) fueron ampliamente consumidos por norteños y sureños por igual. Estos libros y folletos acusaron a la esclavitud, pero también acusaron a la cultura sureña en general al enfatizar el poder que la esclavitud le dio a los supervisores de la clase trabajadora sin educación, la explotación sexual que produjo "mulatos trágicos" y la inconsistencia entre la moral cristiana y la esclavitud forzada de los afroamericanos. En defensa, los escritores, intelectuales y clérigos del sur comenzaron a producir su propia literatura destinada a posicionar la esclavitud como parte integral del honor, el futuro económico y la estabilidad moral de la nación.

La posición a favor de la esclavitud a menudo vaciló entre denigraciones estereotipadas de personas esclavizadas que las vinculaban intelectualmente con la propiedad animal y representaciones románticas sentimentales de contenido y esclavos dóciles. A menudo, los primeros se basaban en teorías pseudocientíficas populares desarrolladas a raíz de la Ilustración europea. Monografía de Richard Colfax de 1833 Pruebas contra las opiniones de los abolicionistas, que consisten en pruebas físicas y morales, de la inferioridad natural de los negros representa un ejemplo típico de la posición a favor de la esclavitud que intentó deshumanizar "científicamente" a los afroamericanos. Aunque a regañadientes, Colfax empleó la fisonomía, una teoría desarrollada a finales del siglo XVIII que utilizaba análisis de rasgos faciales para determinar la inteligencia y los rasgos de personalidad de un individuo. Colfax combinó la fisonomía con el análisis del cráneo, argumentando que las características faciales "inherentes" de los afroamericanos indicaban que sus cerebros estaban dedicados principalmente a las "funciones animales" en lugar de la racionalidad y la razón que dominaban los cerebros anglosajones. Las conclusiones pseudocientíficas de Colfax se reprodujeron de una forma u otra hasta el siglo XX.

Los historiadores han señalado que un aspecto clave de la ideología a favor de la esclavitud fue la inversión de los plantadores en el paternalismo. Este paternalismo proporciona una forma para que los académicos expliquen la propensión de los dueños de esclavos a ver sus plantaciones como hogares extendidos, a ellos mismos como padres benevolentes y a los afroamericanos esclavizados como niños descarriados que necesitan orientación. Aunque el paternalismo es un concepto complejo y tiene implicaciones para una serie de debates históricos sobre la naturaleza del trabajo esclavo y la inversión económica de los amos en los trabajadores productivos, el aspecto clave del paternalismo para la posición a favor de la esclavitud fue que la ideología produjo arquetipos románticos de personas esclavizadas que los redujo a tipos específicos. Estos arquetipos se abrieron camino en gran parte de la escritura sureña, ya fuera explícitamente a favor de la esclavitud o simplemente en literatura romántica. El arquetipo paternalista más común fue el Sambo. El Sambo fue la combinación perfecta de ideologías paternalistas, ya que era tramposo, irresponsable y necesitaba orientación, pero infantil en su deseo de amar y ser amado por su amo y amante. Las mujeres afroamericanas, en particular las que trabajaban en los hogares de las plantaciones, fueron descritas como "mamás". Al igual que los sambo, las mamás estaban ansiosas por servir, pero también se entendían a sí mismas como segundas madres de niños blancos. De hecho, para los paternalistas, los cuidados amorosos de las mamás demostraban que los niños blancos no se veían obligados por el látigo; que se les permitiera darlo era el mayor honor que las mujeres afroamericanas podían recibir en la casa de la plantación. El trabajo doméstico voluntario de las mujeres afroamericanas siguió siendo un indicador de clase y respetabilidad en el Sur durante gran parte del siglo XX. La retórica paternalista no solo justificó la esclavitud, sino que también estableció normas culturales que persistieron en la cultura y la sociedad del sur durante décadas.

Uno de los componentes más condenatorios de la propaganda contra la esclavitud fue su capacidad para hacer que la esclavitud pareciera no cristiana. Irónicamente, mientras que las causas abolicionistas estaban vinculadas institucionalmente con el Segundo Gran Despertar (1800-1830), los defensores de la esclavitud religiosa más prolíficos también se vieron atrapados en el nuevo avivamiento, específicamente el milenarismo presbiteriano. Los predicadores sureños insistieron en que la esclavitud se reconocía en la Biblia y que Jesús había obligado a las personas esclavizadas a ser obedientes a sus amos. Además, los millenialistas como James Henley Thornwell (1812-1862) argumentaron que la esclavitud era un mal necesario que debe existir hasta que la humanidad alcance la perfección espiritual a través de la segunda venida de Cristo. Los misioneros del sur que buscaban convertir a las personas esclavizadas al cristianismo creían que la fe cristiana fortalecería las nociones de disciplina y deber de los esclavos, no los alentaría a buscar la emancipación.

Finalmente, las novelas populares permitieron a los sureños defender la esclavitud y criticar la inmoralidad de la suerte de los "esclavos blancos" del Norte: la clase trabajadora pobre e inmigrante. De Caroline Rush El norte y el sur; o, la esclavitud y sus contrastes (1852) sigue la trágica historia de una viuda de Filadelfia cuya familia sufre abuso, pobreza, enfermedad y muerte después de la muerte de su esposo. Novelas como la de Rush insistían en que la simpatía por los africanos esclavizados estaba fuera de lugar: los blancos de clase trabajadora eran las verdaderas víctimas en la sociedad anterior a la guerra. GM Flanders El ídolo de ébano (1860) intentó exponer el racismo inherente al movimiento abolicionista. En su novela, un abolicionista de Nueva Inglaterra cuenta el día en que invita a un joven esclavo emancipado, César, a su casa cuando el eventual compromiso de César con una joven blanca termina en violencia y muerte. Curiosamente, los temas de la pobreza blanca y el miedo del Norte a la integración social eran, en muchos sentidos, completamente precisos. Aunque aliada con la inmoralidad de la esclavitud, la literatura a favor de la esclavitud destacó las inconsistencias dentro de la ideología antiesclavista de los abolicionistas y su creencia en la supremacía racial blanca.

Bibliografía

Colfax, Richard Colfax. Pruebas contra las opiniones de los abolicionistas, que consisten en pruebas físicas y morales, de la inferioridad natural de los negros. Nueva York: James TM Bleakley, 1833.

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Northup, Salomón. Doce años de esclavo: narrativa de Solomon Northup, un ciudadano de Nueva York, secuestrado en la ciudad de Washington en 1841 y rescatado en 1853, de una plantación de algodón cerca del río Red, en Luisiana. Auburn, Nueva York: Miller, Orton y Mulligan, 1854.

Prisa, Caroline. El norte y el sur; o, la esclavitud y sus contrastes. Filadelfia: Crissy y Markley, 1852.

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Blanco, Deborah Grey. ¿No soy una mujer ?: esclavas en el sur de la plantación. Nueva York: Norton, 1985.

                                    Kwame A. Holmes