Adair, paul neal («rojo»)

(b. 18 de junio de 1915 en Houston, Texas; d. 7 de agosto de 2004 en Houston, Texas), bombero que fue pionero en técnicas y equipos utilizados para controlar incendios y explosiones de pozos de petróleo y gas.

Adair era hijo de Charles Adair, un herrero. En 1929, Charles Adair perdió su herrería y Red abandonó la escuela secundaria para trabajar como repartidor en varias farmacias locales. En 1932 encontró un trabajo fijo en el ferrocarril del Pacífico Sur. También participó en peleas locales para complementar sus ingresos, quedando invicto. En 1936, su padre había vuelto a trabajar y Adair podía quedarse con todo su salario. Adair se casó con Kemmie Lou Wheeler el 3 de diciembre de 1939 y tuvieron dos hijos.

En 1940 Adair empezó a trabajar para Otis Pressure Control, Inc. (que se convirtió en Otis Engineering), trabajando como trabajador por contrato. En diciembre en Smackover, Arkansas, Adair experimentó su primer reventón de pozo. Mientras todos los demás corrían por seguridad, Adair se quedó en el pozo, vio el problema y lo solucionó. Su jefe casi lo despide por el incidente, diciendo que si Adair quería trabajar en pozos salvajes, debería trabajar para Myron Kinley, el experto mundial en control de reventones. Adair y Kinley se conocieron poco tiempo después, en la primavera de 1941, en el incendio de un pozo en Alice, Texas, y Kinley tomó un gusto instantáneo por Adair.

En 1943 Adair se alistó en el ejército, sirviendo con la 139a Unidad de Eliminación de Bombas. Terminó su servicio militar en Japón en la primavera de 1946. Kinley contrató a Adair a tiempo completo y durante trece años trabajaron juntos inventando y perfeccionando técnicas para controlar las explosiones. A lo largo de su carrera, Adair sufrió numerosas fracturas, quemaduras, ceguera temporal y pérdida auditiva. El 1 de enero de 1953 Adair sufrió su primera lesión grave cuando una grúa cayó y le aplastó las caderas y la pelvis. Los médicos inicialmente dijeron que nunca volvería a caminar, pero volvió al trabajo en cuatro meses. Cuando Adair no estaba apagando incendios, compitió en automóviles en Arrowhead Speedway o corrió en las calles de Houston, perdiendo solo ante su esposa. Más tarde, Adair pasó de los coches a las lanchas rápidas y compró su primer barco de carreras en 1965.

En junio de 1959 Adair formó Red Adair Oil Well Fires and Blowouts Control Co., con sede en Houston. Cuando Kinley cerró su negocio unos meses más tarde, Adair tenía un monopolio mundial, reemplazando a Kinley como el experto mundial en el control de pozos salvajes. Adair y sus empleados eran fácilmente identificables, ya que todo el mundo (personal, automóviles, barcos, maquinaria) estaba vestido de rojo para ayudar a localizar a las personas y el equipo durante una emergencia.

Adair ganó reconocimiento internacional en mayo de 1962 cuando extinguió un incendio en Argelia conocido como Devil's Cigarette Lighter. El incendio había comenzado el 15 de noviembre de 1961 y era tan intenso que el astronauta John Glenn pudo verlo desde el espacio. Los expertos predijeron que el fuego duraría cien años, pero Adair lo apagó en seis meses. Adair ganó un nuevo apodo, Hellfighter, que también era el nombre de una película de 1968, protagonizada por John Wayne, basada en las hazañas de Adair. Adair dijo que era el mejor honor del mundo que Wayne lo retratara en una película.

Adair continuó siendo noticia internacional durante la década de 1970. En 1977 trabajó en una explosión en la plataforma EKO-FISK Bravo frente a la costa de Noruega que dejó una mancha de petróleo de 200 millas cuadradas. El Congreso llamó a Adair para que testificara durante las audiencias sobre cómo se podrían prevenir estos desastres ambientales. Comenzó su testimonio diciendo que era solo un "chico de campo de Texas", pero continuó diciendo que las leyes y regulaciones no detendrían las explosiones porque eran el resultado de un error humano. El 3 de junio de 1979, un pozo en la plataforma IXTOC I, propiedad de Petróleos Mexicanos (PEMEX), explotó y comenzó a verter 80,000 galones de petróleo por día en el Golfo de México. El trabajo de Adair implicaba controlar más que un pozo salvaje porque PEMEX le ordenó que probara métodos sugeridos por otros expertos, ninguno de los cuales funcionó. Los informes de prensa fueron duros para Adair, preguntándose si había conocido a su pareja. Tuvo el pozo bajo control en la primavera de 1980, cuando pudo trabajar sin impedimentos por parte de PEMEX, pero la mala prensa dañó la reputación de Adair.

Después del desastre de IXTOC, el trabajo se desaceleró para Adair y sus amigos y familiares lo alentaron a retirarse. Sufrió un infarto en 1986, el mismo año en que la industria petrolera se hundió. Durante los tiempos lentos, pisoteaba por su oficina, gritando a los empleados. No estaba enojado con nadie, pero vivía para el trabajo y no podía tolerar la ociosidad. En julio de 1988, una explosión sacudió la plataforma petrolera Piper Alpha frente a la costa de Escocia. Adair y su tripulación redimieron su posición internacional, mientras el mundo observaba a Adair luchar contra los incendios y los embravecidos mares del Atlántico Norte.

En 1991, en Kuwait, Adair libró su último gran incendio petrolero. Las fuerzas iraquíes, durante la primera Guerra del Golfo, sabotearon aproximadamente 800 pozos de petróleo cuando se retiraron de Kuwait, dejando 600 en llamas. La empresa de Adair fue una de las primeras en responder al esfuerzo que finalmente incluyó empresas de dieciséis países. Adair manejó la logística de la operación, que resultó difícil debido a problemas de compra con el gobierno de Kuwait. Adair hizo un llamamiento personal al presidente George HW Bush para romper el atasco y conseguir los suministros y el equipo necesarios.

Adair finalmente se retiró en 1994 después de más de cincuenta años en el negocio de los pozos salvajes y vendió su empresa a Global Industries, Ltd. En el transcurso de su carrera, apagó más de tres mil incendios de petróleo y gas. Creía que el mayor éxito de su empresa era que nunca habían matado a ningún empleado. Adair murió de causas naturales el 7 de agosto de 2004 en Houston. Fue enterrado en el cementerio Forest Park Lawn-dale en Houston.

A lo largo de su vida, Adair siempre trató de desviar las conversaciones sobre su valentía. Dijo que no estaba en el negocio por el glamour sino porque era un trabajo que conocía y que hacía bien. A lo que mucha gente llamó suerte, Adair lo llamó planificación y observación cuidadosas. Siempre quiso estar un paso por delante de todos y cada situación, un impulso exhibido por su naturaleza controladora. Adair trabajó y jugó duro, generalmente a una velocidad vertiginosa, y esperaba que los que lo rodeaban lo mantuvieran.

La historia de Adair está hábilmente narrada en Philip Singerman. An American Hero: The Red Adair Story: una biografía autorizada (1990), que incluye numerosas selecciones de historia oral de Adair y su familia y amigos. Se puede encontrar información adicional en Kim Willenson y Nicholas C. Proffitt, "Red, Boots, Coots and Toots", Newsweek, 9 de mayo de 1977, pág. 50. Los obituarios están en el New York Times (10 de agosto de 2004) y Houston Chronicle (11 de agosto de 2004).

Michael C. Miller